(不确定这篇文章是否准确表达出了本客想说的意思,第一次感到写一篇博文如此艰难。不清楚互联网与万维网区别的朋友,请看这里。有兴趣就这个话题深入讨论的朋友,请给优比客发信。)

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有一则故事,讲的是美国宇航局要研制一种供宇航员使用的高级太空笔,并向社会征集方案,要求这种笔能够在失重、低温等条件下在任何平面书写,不会轻易发生故障而且制造成本要低。在各种方案被一一否决之后,专家们几乎绝望。这时,宇航局收到一名小学生寄来的包裹,上面只有一行字:“试过这个没有?”。大家打开一看,原来是一包铅笔。

虽然这个故事纯属杜撰,但它意在说明的道理却在不断被证实 – 很多时候,简单的方案往往是解决问题的终极答案。

今天的万维网(World Wide Web),是我们这个星球上最大的信息载体。它汇聚了几乎全人类的知识,却又能够非常有效率的解决人们日常生活中的各种问题。而这一切,不过源自20年前物理学家Tim Berners-Lee在欧洲粒子物理研究所搭建的文献共享系统。他发明的HTML语言,虽然简单到小学生都能掌握,却构成了今天各种网络服务的基础。

Twitter目前在做的,正是用简单到不值一提的技术为我们打造下一代信息共享基础设施。而它曾经面临的问题,是从early adopter到early majority用户群的跨越,也就是Geoffrey Moore所说的“Crossing the Chasm”。随着最近Twitter访问量的爆发式增长,优比客认为它很可能已经实现了跨越,奔向主流市场。今天,Twitter上被关注最多的帐号属于CNN、纽约时报这样的主流媒体以及布莱尼和Jimmy Fallon这样的大众明星。而仅仅六个月前,这份Top Twitter User名单上还是geek们的天下。

万维网出现之初,大家曾担心网络上的内容不足,信息无法实现从物理世界到虚拟世界的跨越。现在,很多人有着同样的疑问:究竟会有多少人无聊到在Twitter不断报告自己的一举一动?实际上,今年2月份全球访问Twitter的人数已经超过4百万。很多大公司也已经在Twitter上建起了帐号,而越来越多的第三方Twitter服务也在不断出现。

正如今天的万维网已经有上百亿页面一样,相信用不了几年,在Twitter上发布实时信息的用户就会达到数千万规模。促进Twitter服务进一步普及的因素将会来自多个方面,其中包括移动互联网终端的热销、基于感应器(sensor)的自动activity-feed技术成熟以及商业应用上的推动。而其中最重要的一个因素,就是人类对更频繁信息交流的需要。

Boarding.fr就是目前诸多Twitter应用的一个例子。在世界各地候机的乘客,只要发送“#boarding + airport code”到Twitter,就能和其他在同一机场候机的Twitter用户取得联系。而实时路况信息的分享以及重大事件的现场直播,更是Twitter的特长。

目前每一个Twitter帐号背后,不再仅仅是一名普通用户,它可能是一个商家、一件商品、一个突发事件、一条地铁线、虚拟世界中一个角色。将来,它还可能是一段感情、一个故事、一种意见。Twitter正在试图完成WWW没有完成的任务,就是给这个世界上每一个真实或虚拟的事物,赋予一个URL。当Twitter完成对这个世界的复制,并通过实时信息流对其增强(augmented reality)之后,我们的生活必将为之改变。

简单的信息碎片,是Twitter改变世界的一砖一瓦,这正是十几年前万维网走过的老路。诸如Google这些搜索引擎的出现,将万维网的片段连接成整体,跨越了网络价值的引爆点。而Twitter推出的搜索功能,也让我们看到了类似的希望。在这个全世界最大的实时信息池之中,如何过滤出对用户有价值的信息,必将成为搜索领域的又一研究焦点。

Twitter其实只是一个符号,它代表了人们对静态信息的不满足以及对实时信息的渴望。这种需求一旦被激发,这个世界很难再走回到原来安静的状态。50年前,我们满足于每月一次的信件往来;20年前,我们觉得每周打个电话不错;10年前,手机;5年前,电子邮件;今天,即时聊天。。。在这样的大背景下,即使2年前没有出现Twitter,也肯定会有其他类似的工具应运而生。因此,与其说Twitter是技术天才的创造发明,不如说是社会演进的必然结果。

正如20年前没有人想到那个文献共享系统会演变成今天的万维网,在人们眼里,Twitter似乎也只能用来闲聊。综观人类科技发展史,一项革命性的技术、方法、理念,从一产生就会具有自己的独立人格,它的发展往往不为创立者的初始动机所左右。而简单的技术,如指南针和马镫,在与人类社会发展趋势结合后,常常爆发出改变世界的惊人能量。

目前,我们还不知道Twitter最终是否能够演变成类似万维网这样的公共信息基础设施。但可以肯定,Twitter的平台开放性将比Facebook们更为彻底,这仅仅因为,它更简单。

(图片来源:http://www.techcrunch.com)

饭否的机会

March 13, 2009 | 3 Comments

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早上,优比客像往常一样打开Firefox浏览器,搜索今天去机场需要用到的信息。不同的是,本客用的搜索引擎不是Google,也不是Yahoo,而是search.twitter.com。嗯,虽然今天下雨,但Houston机场航班照常起飞,45号高速路况也一切正常。

在不久的将来,美国会有越来越多的人开始搜索周围的实时信息。这样的搜索行为不仅发生在家里,还可以在地铁、商场、或者马路上随便什么地方,只要是手机信号能够覆盖的地方。想想看,这对Google来说是一个多么可怕的景象。

“颠覆性创新”理论告诉我们,在同一个跑道上追赶行业巨人,基本上不会有戏。这就是微软Live Search、网易有道搜索引擎很难成功的理论原因(这些企业的高管们应该免费去哈佛商学院深造一下,旁听Christensen几堂课)。

现在,twitter正在搜索领域的另一条“性能曲线”上加速前进。从一个例子就可以看出这个网站目前具有的用户价值:twitter在网站注册页面向新用户推荐1百个值得关注的知名twitter用户。Mahalo的CEO打算在这里购买一个两年期的固定位置,并愿意为此支付25万美元。

Google的成功在于搜索技术与商业模式完美的结合,而类似twitter这样的微博客也完全可以拥有属于它们的全新商业模式。可以预见,当用户可以通过手机搜索twitter时,会有越来越多的商家雇用或化装成用户,推荐跟地区相关的商品和服务信息。而twitter此时要做的,就跟6年前Google所做的一样。

顺便插一段典故。PPC模式的发明者Overture在2002起诉Google侵犯其专利权。2004年雅虎完成对Overture的收购后,与Google在2004年达成庭外和解。Google支付270万普通股给雅虎,获得对这项专利的永久使用权。本客不知道这是不是历史上最便宜的一桩买卖,但仅此一件事,杨致远就应该下台。

现在的微博客们,要做的有两件事,一是抓用户,二是抓商业模式专利。当然,后者主要是针对美国twitter们的建议,因为国内目前还无法注册商业过程专利。而搜索技术本身,经过这么多年的发展,早已不是问题。

刚写下这些,本客就开始后悔,毕竟这么大的行业机会并不多见。唯一的慰藉,就是将来也许能从王兴那里要点咨询费。

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无论是希望在竞争中胜出的大企业,还是为生存挣扎的初创企业,他们往往通过找到市场中一个杠杆来打破竞争的平衡。在使用杠杆解决市场低效率的同时,这些企业获得的是远超出他们成本的回报。有时,这根杠杆的支点并不是任何市场资源,而是消费者心理本身。

今天的美国汽车市场上正在发生这样一个奇迹,故事的主角是韩国现代。

2009年1月份,美国的汽车市场销售额同比下滑了37.1%,达到1981年底以来的最低水平。整个市场只有3个品牌销量逆势增长,他们分别是现代(14.3%)、斯巴鲁(8.0%)和起亚(3.5%)。其中,斯巴鲁的传统顾客群受经济危机影响较小,而去年新森林人(Forester)车型的发布,更是给整个品牌销量注入了强心剂。起亚的增幅,则是由于更多消费者出于经济因素的考虑倾向购买廉价车。而这两个品牌相比,现代的销量增长要大的多,市场占有率也从1年前的3.6% 飙升到7%,其原因颇让人费解。

一般观察家认为,现代逆势增长的原因包括产品的厚积薄发,以及采用同质化下的低价扩张战略。而优比客以为,现代去年十月推出的“现代汽车担保计划”(Hyundai Assurance),才是最近销量增长的主要原因。

这项计划包括允许购买现代汽车的消费者,在失业或破产时,可以停止分期付款并退还汽车给现代,而且不用承担任何责任。同时,现代还给那些失业后找工作的车主,免去3个月的分期付款。如果能顺利找到工作,这些车主可以继续保留他们的现代车。在购车后的12个月内,车主可以免费享受这项担保计划。

要理解这项计划的重要性,我们要了解两个方面。第一,传统上已经购买了的车是不能退的,你可以用任何价格在二手市场中把车卖掉,但仍须按照原先协议付款给车商。第二,新车的贬值并不是线性的,通常开两到三年车子就会贬值一半。如果消费者把车子还给现代,并且停付车款,受损失的将是车商。

现代之所以愿意承受这样的损失,是看到了目前市场委靡不振的重要原因是消费者的对未来经济的信心不足和对预期收入的担忧。在这些因素影响下,消费欲望被压制或者推后。谁能打破这些障碍,谁就能迅速占领今天的市场。如果美国政府能扭转整个市场的信心不足,那经济复苏的一天就会到来。

显然,这一点美国政府还没有做到,但是现代至少在汽车市场中做到了。

没有后顾之忧的消费者,重新打开他们的钱包,把现代汽车的市场份额迅速推高。而围绕这个担保计划,现代也做了大量工作,确保能从中获取到最大的利益。

首先,现代推出了自己新的广告口号,那就是“让我们共渡危机!”(We are in this together!)。消费者当然明白担保计划给现代带来的利润损失,因此他们把现代当成了“有难同当”的自己人,其品牌的大众亲密度和社会责任感被瞬间放大。其次,现代为每辆车购买了保险,把一部分消费者退车的风险转嫁给保险公司,实现公司财务上的可控。

现代大胆的营销策略取得的成功,也引起了美国政府的关注。这一周已经有分析师建议政府推出类似的担保计划来挽救美国车市。

目前美国市场上的韩国车,在质量上已经与日本、美国和欧洲车相差无几。他们最大的弱势,就在于品牌价值。通过经济危机中出色的营销表现,也许现代可以捅破最后一层窗纸,重复几十年前日本车商曾经实现的突破。

现代汽车的营销案例给我们的启示,就在于审时度势的利用市场中存在的杠杆,在竞争者没有醒悟前获取最大的市场优势。企业经营者应该牢记,在这个经济寒冬中,消费者的购买力并没有丧失,而是躲在了市场无法触及的角落。谁能把这些购买力释放出来,谁就是今天经济萧条的救世主,也会是明日的市场巨人。从这个角度说,今天的市场中充满机会。而创业者和企业家们要做的,就是不要浪费这次经济危机。

(图片来源:http://www.autospectator.com)

偶像崇拜

March 8, 2009 | 3 Comments

(待会要搭飞机去休斯敦,随便写点东西。希望下一周还能找到时间更新)

2月11日,美国 Condé Nast Portfolio杂志评选出当今在科技领域最具创新力的25人。Google三巨头排在第一,Jeff Bezos排在第二。榜单上其他名人还有Steve Jobs(3)、Marc Andreessen(17)、Lawrence Lessig(22)。

在一些美国人眼里,Bezos是比Jobs更具创新力的人物。让我们看看Bezos都干了什么。

1994年,创办了Amazon.com,同年雅虎诞生;

1999年,《时代》杂志年度人物;

2004年,创办太空旅游公司Blue Origin,目前已经在Texas购买了十万英亩土地建火箭发射场,2010年进行第一次载人发射;

2006年,Amazon率先推出S3和EC2等服务,这些东西后来被称为云计算;

2007年,Amazon推出Kindle,大部分时间内脱销;

2008年,Amazon推出Kindle 2。自问世后,无论市场欢迎程度,还是发布后同期销量,Kindle都超过了iPod当年水平。有分析师预计,2010年Kindle出货量将达到350万台。

今天在美国生活,你可以只与Amazon一家公司打交道:从Amazon.com购买日用品和书籍;买Amazon的股票(如果你去年底这么干了,到今天已经挣了一倍,而同期大部分股票都在赔钱)积累创业资金,或者到Amazon在西雅图的总部上班;然后,在Amazon Marketplace上做点小买卖,或是用EC2创办自己的网络公司。

让我们忘掉Steve Jobs吧,是时候开始崇拜Jeff Bezos了!

帝国的背影

March 7, 2009 | 4 Comments

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3月4日,在摩根斯坦利技术大会上,微软商业部门主管Stephen Elop对台下的华尔街分析师宣布,微软将在下一代Office软件中内置广告。用户可以在内置广告的免费版Office和普通版Office之间做出选择,而微软希望借助官方免费版软件从广大盗版用户群中获取收入。

这个听上去绝妙的主意实际上隐藏着巨大风险,如果微软不大大弱化免费版Office的功能,将导致大量用户选择免费软件,极大的损害微软主营业务产生现金流。而一个功能弱化的免费版Office,又让这一策略失去了大部分意义,盗版用户也许会不为所动。微软高层肯定知道这些,但他们还是选择在2010年发布免费版Office。优比客以为,这其中的根本原因在于,微软数十年来获得巨大成功的软件许可证销售模式正在经受前所未有的挑战。

现在的时代,是一个电子产品和计算机软硬件加速商品化(commoditization)的时代。随着Google Docs等一系列办公软件领域新进入者带来的全面挑战,微软的软件帝国正在面临分崩离析。而现在撼动这座帝国大厦根基的,却是小小的上网本。

去年12月,IDC预测,2009年全球范围内上网本的销量将在2150万台。今天,几乎所有分析人士都认为这个数字被大大低估,尤其是在全球经济危机进一步加深的情况下。可以肯定,用不了几年,上网本就可以赶上笔记本目前1.7亿左右的年全球出货量。试想,那些只肯花2百多美元购买上网本的用户,怎么会再花几十甚至上百美元去购买微软办公软件的使用许可证?大部分上网本购买者,最终很可能成为了Google Docs这类免费在线办公软件用户。

在计算机硬件设备昂贵的过去,微软利用用户的消费心理,为自己的软件开出高价。当你花2000美元购买了一台电脑时,可能不在乎再买200美元的电脑软件,而这一策略在数字产品全面商品化的今天明显已不再适用。由于路径依赖的影响,微软一直没有找到等量级的替代营收模式。而在互联网领域尝试的失败,使微软的选择越来越少。

几乎微软的每款主力软件产品,包括Windows Vista和Microsoft Office,都存在over-serve消费者的问题。功能弱得多的Google Docs和Windows XP,实际上已经能满足大部分用户的需求。3月5日,微软表示将推出适用于上网本的简化Windows 7操作系统,但只能同时运行三个程序。这样弱化的功能,将很难吸引使用老版本Windows的用户去更新他们的操作系统。

Windows操作系统占微软全部营收的三成,是微软帝国的基石,也是长年来最赚钱的业务。去年上网本市场风生水起,但由于Windows Vista过于复杂,大部分上网本还在运行Windows XP。仅这一项市场战略失误,就导致微软上季度Windows营收下滑了8%。

实际上,微软曾经是免费服务的先行者。当十几年前AOL们还在为电子邮件服务向他们的用户收费时,微软就和雅虎站在一起,为广大互联网用户提供免费电子邮箱。直到今天, Hotmail在电子邮件市场仍然占有很大一块份额。但这个已经习惯了高额软件利润的巨人,能否适应向拥抱免费模式的贫民富翁角色转变,优比客实在持悲观态度。

老大帝国的背影,在最近一则乌龙新闻的衬托下,显得有点滑稽凄凉。2月23日,微软公布的IE 8不完全兼容网站名单里,赫然有微软中国和msn.com.cn这些名字。决定拥抱W3C国际标准的微软,在正确的方向上迈入自我否定的怪圈。这为微软的互联网 战略,蒙上了又一层阴影。

(图片来源:http://www.zerohoursleep.com)

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(这已经是近期第三篇关于Kindle的文章了,请大家再忍耐一下。。。明天会有不同的话题)

3月3日,Amazon发布了一条消息,宣布将销售可以在iPhone和iPod Touch平台上阅读的e-book。事实上,在苹果App Store,用户已经可以免费下载Kindle for iPhone应用。而优比客以为,这一令阅读爱好者兴奋的消息背后,隐藏着Amazon高明的营销策略。

Amazon首席执行官Jeff Bezos在一次采访中提到,Kindle的一个重要功能就是在同一用户的多台Kindle之间同步每本书的阅读进度和注释等信息。能做到这一点,是因为Amazon允许用户通过一个在线帐户管理多台Kindle的内容。这个功能带给Kindle用户很大的使用灵活性。

现在,iPhone和iPod用户可以在他们的手机和音乐播放器上阅读Amazon电子书了。用户当然没有问题,这给了他们一种新的阅读选择。至于苹果,也会乐观其成。作为平台提供商,他们当然希望能引进更多的内容,增加平台对用户的吸引力和价值。

Amazon作为这项计划的主要推动者,其原因是看中了苹果庞大的用户群,并希望通过高出一筹的用户体验将苹果用户转化为Kindle用户。让我们设想这样一个场景:当一个iPhone用户花几百美元购买了几十本Amazon电子书后,他偶然发现了同事的Kindle,而且觉得在Kindle上看电子书远超iPhone小LCD屏幕所能提供的效果。已经有了几百美元的投入,他去购买一个Kindle来增强阅读体验的阻力大大减小,更何况Amazon的在线电子书管理让这种转换几乎没有任何成本,每本书上的书签和笔记都可以保留。很快,越来越多的iPhone电子书读者被转化成Kindle用户,这就是Kindle在合作中运用的寄生营销策略。

这次合作能够达成的根本原因,在于Amazon和苹果在电子阅读市场没有直接的利益冲突。由于屏幕大小和LCD技术的限制,苹果在今后几年内势必聚焦在音乐、视频、游戏和互联网应用市场。而转化为Kindle用户的苹果消费者,也并不会因此而离开苹果平台。在这个大前提下,双方确实能够实现共赢,当然Amazon获得的利益要更多一些。

然而若干年之后,苹果也许会发现今天的决策未必明智。当彩色E Ink技术成熟之后,凭借大屏幕和内容优势,Kindle将很可能成为新的移动消费媒体平台。今天,所有的移动应用都在向手机靠拢,这或将成为小小手机的不可承受之重。十年后,也许手机将重新回归其通话设备的角色,亦或作为一个功能模块嵌入大屏幕设备之中,正所谓千金散尽还复来。从用户体验演进的角度看,也许未来的世界将是得大屏幕者得天下。

(图片来源:http://www.zdnet.com/)

Kindle的价值

March 5, 2009 | 7 Comments

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2月26日,Amazon首席执行官Jeff Bezos在著名的 Charlie Rose访谈节目中提到,简单方便的用户体验是Kindle 2产品提供给用户的核心价值。虽然Amazon可以在Kindle 2中增加音乐甚至视频播放功能,但在目前的技术水平下,必然导致产品核心价值主张的削弱。

60秒内让用户可以开始阅读任何一本书,这是Kindle 2的slogan,也是吸引大量用户购买这一产品的原因。从14个月前开始销售第一代Kindle阅读器,到现在Kindle电子书已经占Amazon全部图书销量的一成,无线图书下载功能功不可没。设想一下,当你在电视访谈节目中看到大家谈及一本新书时,是不是会有一种阅读冲动?而Kindle要做的就是尽量降低这种冲动转化为实际购买的门槛。至少在美国市场,他们很好的做到了这一点。

如果你不愿意花太多钱买书,Kindle对你仍然有用。你的文档,或是网上找到的有趣文章、手册、文字介绍等等,统统可以作为附件发到你的Kindle邮件地址,如ubikr@kindle.com。一分钟后,Amazon会将已转化成特定格式的文章通过3G wireless发送到你的Kindle,并收取0.1美元的费用。如果你发送到的是类似ubikr@free.kindle.com的邮件地址,Amazon会将转换好的文章免费发回你的电子邮件地址,再由USB接口上传至Kindle。

设想一下当Kindle达到一定市场占有率之后,围绕Kindle出现的商业机会是什么样。最简单的,我们可以收集各旅游景点、博物馆的介绍,并提供给所有Kindle客户付费订阅。也许只花0.2美元,这些用户就可以不用在景点门口购买5美元的导游手册,而获得同样的信息内容。有了24小时直达每个用户的信息通道,太多的商机在等待着我们。

若干年前在Amazon内部的会议中,Bezos确定了Kindle主要的设计理念,那就是让这个产品在用户阅读过程中消失。Bezos的理由很简单—当我们读一本书时,我们注意到的不是纸张、油墨、胶水,而是作者带给我们的精彩故事。任何一款想要替代纸质书的电子产品,必须也具有这一特性。Kindle一路沿着这个方向走来,并且越做越好。

与此相对照的一个例子,是Mike Arrington提到的一次他与杨致远的对话。在一次聚会中,Mike问了Jerry一个问题:“Yahoo究竟是什么?”。据Mike回忆,杨致远当时无法给出答案。外围业务并不可怕,微软也卖Xbox,但大家都知道它是操作系统;Google也提供电子邮件,但大家都知道它是搜索引擎。当公司CEO无法用一句话解释自己的公司是什么时,这家公司也许真的出了问题。

Amazon是卖书的,并且在这条路上越走越远。Kindle的出现,让每个人读更多的书,对整个产业链来说是一个巨大价值提升。那些有远见的出版商,已经开始积极加入Kindle阵营。也许一本9.95美元的书确实太过便宜,但从长远看,把蛋糕做大对每个stakeholder都是利大于弊。

对于用户来说,Kindle带来的不仅仅是方便的购书读书体验。Kindle的出现让一些新的图书类型成为可能,比如多媒体图书,以及那些更加具有时效性的图书。奥巴马已经以总统身份出现在上月才开始发售的史蒂芬•金专门为Kindle撰写的新书里,这对传统出版物来说是不可能实现的。Kindle大大缩短了一本新书出版面世的时间,让创作与阅读在时间轴上更加贴近。它也为出版商降低了成本,增加了资金周转速度和净利润。由于数字版权的原因,Kindle客观上限制了二手书市场和图书借阅。无论从哪一方面看,Kindle都是一个促使Amazon和出版商双赢的产品。

今天,如果你愿意,可以花1.99美元在Kindle上订阅一个月的TechCrunch。虽然你花钱购买的是阅读便利,而内容免费(实际上你可以用Kindle内建浏览器直接访问这个blog),但你支付的0.6美元确实给了Mike Arrington。也许有一天,这将成为博客们实现微出版并赚取收入的一种主要方式。至少优比客在等着这一天到来,哈哈。

(图片来源:http://images.businessweek.com)

小机器的崛起

March 4, 2009 | 5 Comments

netbook.JPGClive Thompson在《连线》杂志上一篇关于上网本(netbook)的文章中提到“小机器的崛起”,铁口直断上网本的前景将会一片光明。优比客不仅赞同这个看法,还为它找到了理论根据。

不知道各位创业家有没有想过,为什么个人的创新活动能够在这个强敌环伺的经济世界里存在,并不断制造出微软、Google这样的业界明星?创业家的聪明才智与机遇把握并不是答案的全部,他们的成功其实有一定必然性。半个多世纪前,经济学家熊彼特就为我们揭示了“破坏性创造”如何推动经济发展。而今天,哈佛商学院教授Clayton Christensen的一系列研究成果,更为全面的阐释了创新活动的理论基础和存在的必然。

在任何产品类别中,都存在若干条性能曲线,用来标识该类产品的某些属性。在消费者特别关注的属性上,相关公司会试图沿该条性能曲线不断上移,来取悦消费者,并在竞争中脱颖而出。在汽车工业中,省油就代表一条性能曲线。而在企业软件产品中,功能复杂程度和可扩展性是一条重要性能曲线。

好的公司管理层,会倾听用户的声音,并反映到产品的更新换代中。这是我们对管理实践的共识,也确实没有错。当IT公司们制造出更强劲的软硬件产品以及愈加复杂的功能组合,他们满足了大多数用户的需求,也能实现更多的销售利润。这一过程被Christensen称为“持续性创新”。

在持续性创新的过程中,由于不断向性能曲线高端演进,某类产品在满足了少数高端用户需求的同时,实际上超越了普通用户的要求。随着时间推移,这些产品提供了越来越多普通用户不需要的功能性能,并为此收费,从而制造了大量被over-served的用户。不过到目前为止,这个问题还没有被大多数人意识到。

这时,从事“颠覆性创新”的startup们出现了。这些小公司通过选择不同的性能曲线加入竞争,比如提供更简洁易用的软件产品,来吸引一部分新用户进入消费领域。这些新进入者对原来的市场统治者暂时还构不成威胁,因为他们相对较差的产品(在原性能曲线上)引不起高端用户的购买欲望,市场统治者也无意进入这个低利润领域。在这个阶段,新进入者的销售重点是那些原先被under-served或non-served的用户。

有趣的是,随着新进入者的产品在另一条性能曲线上不断演进,它可能吸引到越来越多市场统治者的普通用户。如果新产品能在原性能曲线上也取得不错的成绩,满足那些原先被over-served的用户大部分需求,这些用户就会基于价格考虑开始向新产品移动。这个过程发展下去,原先市场统治者的份额将会不断丧失。

整个“颠覆性创新”过程的精妙之处在于,它的存在不可避免,并且是周而复始进行的。就算市场领先者事先察觉到了新进入者的威胁,也不可能拒绝原有高端用户的改进要求,放弃高利润的市场板块。这些行动总是慢一拍的巨人,为新进入者的生存提供了大量空间。另外值得注意的是,这些新进入者的角色并非总由startup们来扮演,原来的市场老三老四也可能通过“颠覆性创新”翻身。

这一过程,正发生在目前的笔记本市场上。

今天的笔记本与台式机在性能上相差无几,大量笔记本用户处于被over-served的状态,并为此支付了他们没有察觉到的溢价。大部分普通的笔记本用户,并不需要更强劲的CPU和更大的存储容量,而过去几年间却在不断为这些功能付钱。终于,这一市场惯性被打破,一个新的性能曲线被发现,并物化为上网本这一产品。这次,华硕和微星是故事的主角。

目前看,市场领先者在上网本产品方面的跟进还算及时。不过,这注定以牺牲戴尔、联想一系列高端产品的利润为代价。更糟的是,这一战略调整很可能让整个产业更快陷入commoditization的恶性循环。在这场游戏中,巨人永远是输家,因为其庞大的身躯和内部成本中心已无法承受上网本利润之小。

小机器的崛起,说明这并不完全是一个达尔文式弱肉强食的世界。小,有它的机会;小,也能形成明日改变世界的风暴。这也许是今天创业家们听到的最好消息。

(图片来源:http://news.zdnet.co.uk)

Kindle改变生活

March 1, 2009 | 3 Comments

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上周Amazon寄来的Kindle 2一直丢在房间角落,今天才想起来打开试用一下。10分钟之后,优比客已经用Kindle购买了一本《Dealing with Darwin》,并订阅了《The New Yorker》杂志。这种产品,想不挣钱都难。

Kindle 2的整体感觉非常好,是出色的marketing + engineering的产物。外形轻薄便于携带,电池续航时间在关闭无线功能的情况下长达两周,按键设计合理,屏幕也能满足平常文字和图片阅读的需要。本客最喜欢的几项功能,是无线图书购买、下载,文本朗读和内置英英词典。另外,文本搜索和注释、高亮功能,完整了用户的阅读体验。基本上,Kindle 2给了阅读者所有需要的东西,多余的则一概不提供。

可以想像,有了Kindle 2之后,本客的生活将会发生如下改变:

1. 再也不会购买任何hard copy书籍和杂志,基本上所有想阅读的书籍都可以10美元左右的价格在Kindle上买到,而期刊订阅月费则在1到3美元之间,每期发行当日自动下载到Kindle;

2. 听书的时间大大增加,阅读量和效率提高,在跑步机上也可以“读书”;

3. 视力大大改善,E Ink和LCD造成的眼睛疲劳程度可谓天壤之别;

4. 词典和笔记本,将从常用工具里消失。

花360美元改变生活质量,本客觉得赚了,估计Amazon也不会觉得吃亏。

Kindle 2里,有一封Jeff Bezos给用户的信,原文是:“Our top design objective was for Kindle to disappear in your hands – to get out of the way – so you can enjoy your reading. We hope you’ll quickly forget you’re reading on an advanced wireless device …”。这段话与18年前Mark Weiser在《科学美国人》上说过的何其相似,莫非这预示着ubiquitous computing时代正在加速到来?

Amazon的Kindle战略,有苹果做iPod的影子。实际上,Amazon目前的位置比苹果刚开始销售iPod时要有利的多。以前,本客不知道除了Amazon,美国人还会去哪个网站买书;将来,本客不知道除了Amazon Kindle,美国人还会去哪里买书。当用户在Kindle上买的书越多,他们就越离不开Kindle,沉没成本成为Amazon拴住读者的利器。

与Amazon相比,Sony在阅读器市场上还显得很稚嫩。十几年的在线零售经验,让Bezos很清楚Amazon的制胜关键在于提供整合的用户体验以及更完善的电子书类目。24万册比10万册,这一书目比例给Kindle和Sony Reader带来的将是更大的销售差距。

出版商们开始担心Amazon会通过Kindle一统江湖,从目前的趋势看,将来不是没有这个可能。可是对普通读者来说,这又有什么呢?微软统治系统软件,苹果统治数字音乐不是一天两天了,消费者过的也挺开心。只要Amazon能持续提供出色的产品和用户体验,这一天最好早点到来。事实上,本客早已习惯从Amazon购买大到健身器材,小到牙膏牙刷饼干麦片等生活用品,只能说,太方便了。

很不幸的是,对国内的朋友们来说Kindle 2用处不大。不过,仍然可以寄希望于我们强大的山寨工业,尽快复制出类似Kindle 2的产品。另外,Amazon也许会在Kindle 3上做出全球化的努力,一切皆有可能。

最后,还是那个看法:E Ink + Wireless,潜力无限。

微软苹果化的困局

February 13, 2009 | 9 Comments

20071123-zune-ipod.jpg昨天最大的科技新闻,就是微软正式宣布将进军零售店业务。曾经为零售巨头沃尔玛工作25年的David Porter已经就任微软零售业务副总裁,并着手第一批零售店的选址和前期准备工作。

微软零售店里究竟会卖些什么,我们现在还不得而知。不过优比客相信,Zune音乐播放器、Xbox 360游戏终端和基于Windows Mobile平台的手机将会是销售的重点。另外,微软品牌的各种电脑配件,如鼠标、键盘、摄像头等,也肯定会在零售店出现。与主流猜测不同,本客认为微软的王牌软件,如Windows、Office等,将不会是零售店的主角。至于传说中的微软品牌电脑,也许根本不会出现。

苹果近几年在一系列消费电子产品和零售店业务方面获得的巨大成功,是促成微软这次运营战略调整的直接原因。苹果产品的设计与营销,一向注重与消费者的情感联系,赚取的也是这部分超额利润。与星巴克的咖啡馆文化类似,苹果销售的不仅是音乐播放或者电话功能,还包括基于I feel special心理的群体归属感。无论MacBook、iPod还是iPHone,实际上都是围绕在苹果品牌周围的催化剂,促进苹果fans圈的形成。当消费者认为苹果产品为自己带来了无形价值时,他们就愿意多付一些钱,无论这种行为在圈外人看来多么难以理解。In, or out! – 就是这么简单。

微软与苹果,好比IT产业内的麦当劳与星巴克,各有各的价值主张。多年来,微软一直侧重于持续性创新的产品研发路线。长期在桌面操作系统领域的垄断,既为微软带来产品销售优势,也导致其在新产品研发上对市场和消费者需求考虑不足、前瞻性不够。而苹果,则一向是颠覆性创新的代表和创造无形价值的高手。微软推出的Zune播放器,虽然功能强大且价格低廉,但多年来仍然无法捕获消费者芳心,原因就在于与iPod相比其附加价值(如美学价值和品牌光环)的缺失。曾经有一段时间,Zune在亚马逊网站的销量尚不及iPod充电器。Zune大幅降价之后,虽然市场份额有所增长,但销售收入却非常不妙。2008年第四季度,微软的Zune平台总体收入下降了1亿美元,比一年前减少了54%。

把本应是高档货的Zune卖成了白菜价,相信微软的战略部门对自身的弱项应该是有所了解了。那他们为什么还要拼命挤入自己不擅长的领域,非要和苹果一较高下呢?答案很简单,因为他们想的是10年之后。

从技术发展趋势的宏观角度看,目前占统治地位的桌面计算时代必将为今后的普适计算时代所代替。今后的计算技术,将不再以僵化的桌面电脑形式集中于Wintel平台,而会嵌入到生活的方方面面。桌面电脑软硬件市场将逐渐萎缩,在commoditization过程中变的不再重要。举个例子,现在很多人买电脑是为了读小说、玩游戏、听音乐、看电影。而在这些方面,其他消费电子产品往往能提供更好的用户体验。现在美国市场上,2百多美元的上网本、4百多的笔记本遍地都是,但人们还是愿意花同样的钱去购买Kindle、Xbox 360和iPod Touch,这充分说明了消费者在这一产业演进过程中的选择。将来终有一天,摆在家里的电脑会像老旧的晶体管收音机一样碍眼。而微软要做的,就是在这一天到来之前跟上产业趋势,实现curve jumping。

当消费者倾向于选择更好的用户体验时,微软这只“波士顿奶牛”为了向价值链上方移动,不得不冒险进入自己并不擅长的领域。可以肯定,在微软未来10年的发展规划中,消费类电子产品将成为其从消费者身上赚取利润的重要武器。通过发展Windows Mobile手机、Zune等消费电子产品,微软希望继续保持与用户的零距离接触。而进军零售店业务,是实现这个目标的重要一步。

微软的新战略,执行起来困难很多。首先,微软很难摆脱消费者印象中的大众软件开发商形象。用户对大众品牌很难产生感情,尤其是对无形的软件,而这恰恰是微软所在的领域。建立消费者的情感联系往往需要有一个实际载体,除非产品能酷到Google那样的程度。其次,微软过往产品的声誉并不理想,尤其是在灾难性的Windows Vista出现之后。国内有不少苹果迷聚集地,如MacX.cn、Apple4.us等,但绝不会有微软迷群体的存在。在美国,微软产品经常成为人们嘲笑的对象。如果你在演讲时发现投影仪连不上笔记本,只要说一句“It’s Microsoft Windows”,台下听众就会报以理解的微笑,因为这在每个人身上都发生过。第三个困难,来自于微软内部资源分配的阻力。在服务老客户、升级原有产品的同时,如果兼顾新产品的开发乃至颠覆性创新,这几乎是一个无解的难题。对这个问题有兴趣的朋友,可以去看大师Clayton Christensen的力作《创新者的困境》。

综合各种因素看,微软选择现在开设零售店或产品体验店,时机似乎并不成熟。如果微软是把更多精力放在改进产品用户体验以及新的消费电子产品研发上,也许更加合乎逻辑。可能是微软的管理层过于自信,或者对苹果的成功过于羡慕。实际上早在1999年,微软就在旧金山开设过一间将近1千平方米的销售体验店,用于展示微软的最新技术产品。而短短两年后,这家店面就悄无声息的关门大吉。

现在唯一值得微软管理层欣慰的地方,就是苹果未来的发展也不会一帆风顺。一般来说,一家高度依赖于创始人特有的市场感知力和创造力的企业,前景总是难以预测。随着乔布斯身体状况的恶化,苹果的发展战略和新产品研发充满了变数。假如今后5到10年内苹果自己犯了错误,其在消费电子市场的地位被微软取代也并非不可能。如果这一天真的到来,那时再回过头来看微软管理层今天的决策,将会是何等明智。

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。