微博客的嫁衣

March 15, 2009 | 4 Comments

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Meebo是一款基于网页的即时通讯工具。它整合了MSN Messenger、GTalk、Yahoo! Messenger等多种聊天工具,用户只要注册一个Meebo帐号,并将其他聊天工具的不同账号绑定在Meebo中,就可以在一个界面中同时跟使用不同聊天工具的朋友交流了。

Meebo是一个不错的创意,2006年被《时代》杂志评为50大酷站之一,2008年拿到2500万美元风险投资。现在,每天有几百万人在Meebo上聊天。

优比客今天要说的,是如何借用Meebo的创意,驶入实时信息搜索的快车道。

我们拿国内互联网为例。目前国内用户常用的微博客有几家,包括饭否、叽歪de、腾讯滔滔,外加Twitter。其中,国内微博客数腾讯滔滔做的最大,原因显而易见。今后可能还会有更多的微博客会出现,但想超越腾讯难度很大。

这是不是说除腾讯外其他几家在实时信息搜索领域就没有机会了呢?当然不是,而且很可能未来实时搜索的巨人还没有出现。想在这个领域创业的朋友,可以先来美国股市抄一下底,等两年后拿到第一桶金,再回过头看国内的微博客。那时候,国内几家大型的微博客用户量和信息量应该都有了长足进步,具备了今天Twitter充当实时搜索信息源的能力。

接下来你要做的,就是建一个类似于Meebo的微博客整合工具。因为几乎所有用户都会有朋友在不同的微博客上活动,所以他们肯定希望有一个平台来同时接收这些朋友的信息。通常一个微博客用户会关注几十个甚至上百个帐号,因此你的用户不需要太多。一旦拉到了10万级用户,这些主要微博客中的所有实时信息就可以尽归你囊中。毕竟你不是真心要做一个微博客服务整合商,所以剩下的那些用户你大可不必操心。

微博客服务商对你如此收集信息很可能无可奈何,因为所有行为确实是由他们的用户发起,而你的Meebo工具只不过扮演了中间人角色。这里面的技术细节,感兴趣的朋友可以与本客深入探讨。

当然,如果你连建一个Meebo工具都嫌麻烦,那也可以在每个微博客服务商那里直接申请1千个伪帐号。目前Twitter每个帐号可以follow(不是被follow,那个数量没有上限)的用户数上限为2千左右。能用足这2千,实时信息的采集已经不是问题。

要做一个实时信息搜索引擎,你甚至不需要像目前搜索引擎那样庞大的存储空间。如果你每天索引1亿条实时信息而且保存7天,理论上你也只需要一块140GB的硬盘。当然,你的网站前端要足够强壮,因为如果一切都如预期的话,你每天会有大量的搜索请求。接下来的事情,就是开始卖广告了。

本客在这里描述了一个虚拟的创业案例,并不是要鼓励大家去搭微博客们的便车。因为这样的构想,无论本客是否在这里提及,终究会在将来某一天成为现实,尤其是在国内的互联网市场上。今天的微博客服务商们,也许还没有想到实时信息搜索这一步,更不用说来自第三方的整合与利用。

希望今天微博客的先行者们,是在为自己制作嫁衣。可历史告诉我们,事实往往并非如此。

(图片来源:http://www.china.com.cn)

饭否的机会

March 13, 2009 | 3 Comments

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早上,优比客像往常一样打开Firefox浏览器,搜索今天去机场需要用到的信息。不同的是,本客用的搜索引擎不是Google,也不是Yahoo,而是search.twitter.com。嗯,虽然今天下雨,但Houston机场航班照常起飞,45号高速路况也一切正常。

在不久的将来,美国会有越来越多的人开始搜索周围的实时信息。这样的搜索行为不仅发生在家里,还可以在地铁、商场、或者马路上随便什么地方,只要是手机信号能够覆盖的地方。想想看,这对Google来说是一个多么可怕的景象。

“颠覆性创新”理论告诉我们,在同一个跑道上追赶行业巨人,基本上不会有戏。这就是微软Live Search、网易有道搜索引擎很难成功的理论原因(这些企业的高管们应该免费去哈佛商学院深造一下,旁听Christensen几堂课)。

现在,twitter正在搜索领域的另一条“性能曲线”上加速前进。从一个例子就可以看出这个网站目前具有的用户价值:twitter在网站注册页面向新用户推荐1百个值得关注的知名twitter用户。Mahalo的CEO打算在这里购买一个两年期的固定位置,并愿意为此支付25万美元。

Google的成功在于搜索技术与商业模式完美的结合,而类似twitter这样的微博客也完全可以拥有属于它们的全新商业模式。可以预见,当用户可以通过手机搜索twitter时,会有越来越多的商家雇用或化装成用户,推荐跟地区相关的商品和服务信息。而twitter此时要做的,就跟6年前Google所做的一样。

顺便插一段典故。PPC模式的发明者Overture在2002起诉Google侵犯其专利权。2004年雅虎完成对Overture的收购后,与Google在2004年达成庭外和解。Google支付270万普通股给雅虎,获得对这项专利的永久使用权。本客不知道这是不是历史上最便宜的一桩买卖,但仅此一件事,杨致远就应该下台。

现在的微博客们,要做的有两件事,一是抓用户,二是抓商业模式专利。当然,后者主要是针对美国twitter们的建议,因为国内目前还无法注册商业过程专利。而搜索技术本身,经过这么多年的发展,早已不是问题。

刚写下这些,本客就开始后悔,毕竟这么大的行业机会并不多见。唯一的慰藉,就是将来也许能从王兴那里要点咨询费。

优秀的初创公司员工是什么样的呢?在我创业的过程中学到的最有用的东西,就是雇佣员工的标准。你能够明白“猛兽一般的人”这个比喻吗?这句话可能很难翻译成其它语言,不过我认为每个美国人都明白它的意思。这是说,某些人对于他们的工作有点过于认真,以至于他们在工作的过程中跨过了职业需求的限度而进入到狂热的境界。”

优比客:原文这里用的词是“animal”,也就是大家开玩笑说的“牲口”。一般雇员有这么几类,第一类上班盼下班、工作时间炒炒股什么的;第二类好一点,可以用“敬业”来形容,“日事日毕、日清日高”;第三类就是工作非常投入的“牲口”了。国内外的初创公司里,这类员工并不少见,就算是在Google这样的大单位里,受公司文化的影响,“牲口”数量还是非常多。这些人对工作的态度,已经超越了物质回报的境界,直奔马斯洛第五层需求而去。你的初创公司里,如果没有几个这样的员工,那是非常危险的。

“对于单个人而言,这个比喻确切的意思取决于工作性质的不同:一个绝不接受客人说不的推销员;一个在凌晨四点也不愿意留下代码中的bug 去睡觉的程序员;一个会冷不防打电话到纽约时报记者手机的公关人员;一个看到两毫米的误差就会觉得浑身不舒服的平面设计师。”

优比客:Andrew Grove说,“只有偏执狂才能生存”。这句话不光对Intel管用,对所有初创企业都是一句真理。

“我的公司里,几乎每个人在各自的领域都是一头猛兽。我的销售主管,那个女人的顽强甚至让我对她电话另一头的潜在客户感到歉意。你都可以感受到他们在电话线那头挣扎,像上钩的鱼一样,但是在签约之前,他们绝对不会得到任何安宁。”

优比客:创业团队里的每个人,都应该能独挡一面,有时甚至要多面。初创公司雇用员工,第一标准就是宁缺勿滥,每个方面都尽量去雇用最好的人选。当一个公司规模很大时,雇用一个不合格,甚至是很差的员工,对公司的整体影响也只有1/100或更小。而当一个初创公司雇用了一个不合格员工,就会给公司带来1/10甚至1/5的损失,而这种损失常常是无法弥补的。另外,一个有负面影响的员工,会迅速瓦解团队士气,产生的破坏力可能超出管理者的想像。初创公司要面对的外部麻烦已经非常多,因此必须尽量避免这些内部问题。

“想一想你所认识的人,你会发现“猛兽”形态是很容易找到的。想象某些人的样子,然后在心里描绘下他们做那些“猛兽般”行为的状态。如果你发笑了,说明他们不是那样的人。在一个大公司中,这样的状态可能是不需要甚至不希望的,但在创业中,“猛兽”般的工作态度是绝对必需的。”

优比客:寻找员工时,除了考虑那些“牲口”特征之外,还需要根据你的第一印象做判断。如果你们一见面就谈的非常投机,彼此欣赏,那再进一步考虑是否雇用。满足不了这个标准,就算一个人背景出色,而且非常符合要求,也最好不要考虑。创业团队成员之间是否合得来,往往是决定一次创业能否成功最重要的一点。

“对于程序员,我们有一些额外的标准。他确实特别聪明吗?如果是,他能够脚踏实地完成工作吗?最后,鉴于部分优秀的程序员会有一些性格缺点,我们是否能够忍受他们和我们一起工作也是指标之一。

出人意料的是,最后那项的测试只能筛选掉很少一部分人。我们可以接受一个天才的任何缺点,除了不断抱怨的那些。不过这种人通常来说并非真正优秀,所以我们的第三项测试基本上只是对第一项的重复。”

优比客:有些聪明的技术人员,确实有眼高手低的缺点。Mr. 6的面试方法可以排除掉一大批这样的候选者。另外,态度也是非常重要的一个参考因素,抱怨是那些具有负面人格的员工的杀手锏,可以迅速有效的让一个出色团队解体。除此以外,技术天才的其他一些缺点,比如傲慢、脾气大、说话冲等等,都不是什么大问题,一个出色的团队领导应该可以应付。

“大部分情况下,当那些讨厌的人努力装聪明的时候,他们会变得让人难以容忍。其实,越是聪明的人越是不会为此感到困扰。所以你会发现,那些正真的天才总会说“我不知道”、“也许你是对的”和“我对xx事情不太了解”。”

优比客:对技术人员来说,面试时最严重的错误之一就是不懂装懂。从管理者角度来说,一个基于事实的回答,哪怕是“不知道”,要远好过一个似是而非的解决方案。管理者通常非常痛恨误导他们的员工,一旦在交流过程中发现这种迹象,面试就基本结束了。另外一方面,真正的天才往往有足够的自信承认自己知识领域的局限。他们通常具备的成长型人格,会让他们坦然面对来自新问题的挑战。

“这种技巧并不是一直有用的,因为人很容易受到环境的影响。在MIT的计算机系,天才们好像有一种表现成“无所不知的混蛋”的传统。听说这种态度最早起源于图灵奖得主Marvin Minsky,而与此相类似的所谓飞行员典型的傲慢姿态,则是来自于著名飞行员Chuck Yeager。就算是真正才华出众的人,在这个环境里也会显得有点太过锋芒毕露,所以你只能忍受他们。

这种人才选择方式让我们拥有Robert Morris了,我所见过最会说“我不知道”的一个人(至少在他成为MIT的教授之前)。没有人会对Robert有所抱怨,因为他显然比任何人都要聪明,难得的是还没有任何脾气。”

优比客:1988年,Robert Morris在康奈尔读研究生时编写的Morris蠕虫,在很短时间内感染了当时互联网上大量的计算机。这一事件让他成为了IT史上最著名的黑客之一,并因此被判缓刑三年。有趣的是,在Morris释放出破坏力巨大的蠕虫之时,他的父亲老Morris正在美国国家计算机安全中心担任首席科学家。1999年,Morris拿到哈佛大学博士学位,目前任教于MIT。Morris和Graham共同创建了Viaweb和Y Combinator,是非常好的朋友。

(To be continued)

“一个良好的创意,只是创业的第一步。许多未来的创业者认为,整个创业过程的关键只是最初的那个主意,剩下的仅仅是执行细节。而风险投资方对此有更清晰的了解,当一个创业者来到风投公司要求用他的创意换取进一步合作的时候,他甚至得不到一份保密协议。很显然,一个纯粹的创意的市场价值,甚至不如签订一份保密协议的成本。”

优比客:不知道国内的创业者在与风险投资接触的时候,是否会考虑要求投资人签署一份保密协议(NDA),保证不把创业者的点子或者计划中的商业模式泄露出去。据本客所知,硅谷的创业者常常会提出这类要求,而大部分风险资本家对此的反应,则是不屑一顾。当创业者提出签署保密协议,投资人就会考虑他们的商业模式是否真的可行,竞争优势是否可以持续。如果一份商业计划的可行性完全依赖商业模式的保密或者所谓的先发优势(first-mover advantage),它在这个日趋成熟的创业资本市场上就很难实现融资。

“原始创意不值钱的另一个例证是,很多的创业者在其实践过程中对他们原本的计划做了很大的修改。微软创始时的经营计划是贩卖编程语言等软件,而他们现在的商业模式是在创业五年后IBM偶然提供的。”

优比客:1975年Bill Gates创建微软的时候,只是打算靠销售BASIC语言编译器存活下来。1981年一个偶然的机会出现,当时IBM委托微软开发IBM PC机的操作系统,而之前微软碰巧获得了西雅图计算机公司的SCP-DOS产品使用权。微软将SCP-DOS拓展为MS-DOS之后,卖给了IBM,开启了微软帝国统治PC机时代的序幕。另一个成功企业偏离原始创意的例子就是百度,即从一开始面向企业服务的搜索技术提供商角色,向大众化搜索服务提供商角色的成功转变。大部分初创企业,在运营过程中都会或多或少对原来的商业计划进行修正。从这个意义上来说,原始创意,仅仅具有纸面价值而已。

“创意绝对是有价值的,但问题在于,它们很难在创业过程中转变为收益。创意不是那种很容易让别人按照你的思路去执行的东西,它们的价值在于其拥有者在实践中对原始计划不断思考和修正的过程。”

优比客:两方面。第一,创意本身不值钱,甚至单纯的技术优势,也不会有太多的市场价值。国内某著名搜索引擎公司的老总在一次饭局中脱口而出“technology is sxxt!”。甚至Google这样举世闻名的技术型企业,其最大的成功之处不在于PageRank,而是Adwords点击付费广告模式。第二,好的团队比好的创意更重要,因为创意需要执行,需要根据实际情况随时调整,而只有一个好的创业团队才能做到这些。国内风险投资界普遍认为对一个项目来说好的团队最重要,部分是基于这个原因。

“创意并不是最重要的东西,那些拥有创意的人才是。优秀的创业者可以把一个坏主意变好,可是再好的主意也帮不了一个笨蛋。”

优比客:看看史玉柱,也许大家可以更加深刻的理解这句话的意思。老史过去20年里做过的项目,看似毫无章法可循,其实深刻体现了创意、甚至对行业的选择都不是创业过程中最重要的事情这一真理。老史最有价值的东西,是人,包括他自己和手下一班人马。这些市场营销高手,可以卖软件、卖保健品、卖网游,样样成功。而这些产品在老史介入时,不说是烂大街的玩意,也基本上没有任何新意可言。《赢在中国》第二季的一次面试节目中,一位创业选手说自己在全国几个主要城市的机场有独家渠道可以销售广告。当时一个评委(国内某风险投资公司的投资经理)说的非常好,大意是如果你真有这种渠道,管你卖什么呢,肯定能成功。确实如此。

(To be continued)

创意

特别需要指出的是,创业并不需要特别优秀的创意。创业的主旨是通过给人们提供比他们现在拥有的东西更好一点的商品来挣钱。可是很多人们现在拥有的产品和服务是如此之差,以至于不需要多聪明的头脑都能想出将之改善的方法。”

优比客:创意不是创业成功的必要条件,更不是充分条件。创意仅仅是一个开始,用处仅在于给你的创业团队提供一个方向,因此不必太在意创意本身是否一鸣惊人。实际上,有99%的可能,你冥思苦想出来的创意别人早就实践过。如果你确实是第一个想出这个主意的人,而这也确实是一个好主意,那它100%会被别人抄袭。Graham寻找创意的方法非常简单,就是通过敏锐嗅觉,找到市场上现有产品的缺点,并且迅速推出改进后的替代产品,实现销售。虽然Graham主要是站在行业软件开发商的角度看问题,这个方法对面向终端用户的产品和服务未必完全适用。但是,无论什么时候,向用户提供比现有产品更好用一点的产品,都是值得创业者考虑的一个出发点。比如,现在不少网站声称跟竞争对手相比,自己的优势在于更好的UI/UE,他们走的就是这条路子。

“以Google为例,开始时的计划仅仅是制作一个不太差的搜索引擎。为此他们做了三点创新:索引更多网页,通过链接数对搜索结果进行排序,以及使用不令人反感的关键词广告来保持页面的清新简洁。总而言之,他们就是决定制作一个好用的网站而已。Google网站的技术含量是无庸置疑的,但他们的总体计划是非常简单的。也许现在他们有了更大的野心,但仅仅这个简单的计划已经可以给他们带来一年10亿美元的收入。”

优比客:Google并不是第一个开始研制搜索引擎的公司。事实上,在Google的创始人开始研究搜索技术之前,市场上已经有按当时的标准来说非常成功的搜索引擎,比如AltaVista。当时Page和Brin的开发一个更好的搜索引擎的想法,就像今天两个大学生打算做一个比Google更好的搜索引擎一样,让人觉得荒唐可笑。甚至是Google引以为豪的基于链接的网页排名算法PageRank,也仅是当时几种链接分析技术中的一个。至少在1998年的学术界,康奈尔大学计算机科学教授Jon Kleinberg发明的HITS算法就更加有名一些。

问题是,Google的创始人真正动手把他们的想法付诸实践了,而这是10年之后NASDAQ上矗立着一家市值千亿美元的巨型IT公司的最重要原因。如果Page和Brin当时继续去寻找一个“石破天惊”的全新创意,就不会有今天的Google。在技术层面上,Google的本质只是对市场上已有的搜索引擎服务进行了改进,提供了更多的搜索结果和更好的排序,仅此而已。

“世上还有许许多多的领域,和在Google出现之前的网络搜索领域一样落后。我可以想出好几种启发创业思路的方法,不过绝大部分归结于以下的方式:观察人们的行为和需求,并找出满足他们需要而又不是太差的一种办法。”

优比客:正如Graham所言,创业的核心问题是对生活的观察。国内网络创业这个圈子,最大的问题在于眼睛都盯着别人(尤其是国外)的成功案例,一有风吹草动,立刻一拥而上(很多预言家都在说Facebook将会是下一个模仿对象,让我们拭目以待),而投资者则是客观上的帮凶。事实上,对周围生活的观察,找出没有被满足的需求,提供解决方案,才是创业的不二法门。虽然现在这样做的创业者越来越多了,但仍然只是一个小群体,其代价就是创业环境的恶化,以及原创性工作和人才的缺失。这一问题,光靠创业者本身觉悟是不够的,必须有外力来打破这个囚徒困境。正如本客刚才说的,这里投资者(天使和风险投资机构)责无旁贷。这个问题以后有机会再展开说。

“举例来说,目前那些约会网站做得比Google 出现之前的网络搜索服务还要糟糕得多。他们都使用同样简单的架构,倾向于用数据配对来代替真实世界的约会的重要性,水平甚至还不如一个大学生为了应付课程而做的作业。与此同时,还有很多的资金可以投注到这一领域。网上约会目前是一个很有价值的市场,而一项真正成功的网络约会服务,也许能让这个市场价值增加百倍。”

优比客:Graham提到的婚恋交友类网站的问题,国内也存在,而且还非常严重。06年是国内婚恋交友类网站公关活动的高峰,每个月都能看到相关的融资和市场活动消息。奇怪的是,到了今年下半年,这些网站同时偃旗息鼓,一点动静都没有了,最多就是爆出一些某部门整体被对手挖走的负面传闻。IDGVC的一位投资经理私下向本客透露,目前国内几家大型婚恋网站的收入情况远不像早前媒体报到的那样理想,将来产生现金流问题的可能性很大。目前这个市场的问题在于,进入壁垒低,线下活动成本高,付费用户粘度差(能想象出靠回头客赚钱的婚恋网站么?)。但最主要的问题,还是关键服务模式的雷同,比如根据专家心理测试的数据进行匹配。百合在国内刚开始玩这个概念,还有一定市场。等后来大家都开始做题,然后风投一拥而入,这个市场基本上就完了。

(To be continued)

Paul Graham身兼Lisp程序员、创业家、网络作家和风险投资家多个角色,在硅谷和波士顿的创业圈里影响非常大。1995年,Graham和世界上第一个计算机蠕虫的编写者Robert Morris共同创建了Viaweb,帮助别人建立网上商店。1998年,Viaweb被雅虎收购。2005年,也就是这篇著名的《如何开始创业》刚刚发表之后,Graham开办了一家种子期投资公司Y Combinator,专门为年轻人的创业小团队提供一万到几万美元的种子资金。经常关注TechCrunch的读者,对Y Combinator肯定不会陌生,因为TC经常提到Y Combinator投资的一些网络公司,比如reddit、Justin.tv、loopt和在去年在ebay上实现退出的kiko等等。在Jessica Livingston的《Founders at Work》一书中,有一章采访介绍了Graham和他的Viaweb以及Y Combinator,大家有兴趣可以进一步阅读。

Graham的这篇《How to Start a Startup》,本客一直非常喜欢。文章站在创业者的角度,系统的阐述了创业应该遵循一些原则。上周,看到译言上的DraculaX发表了这篇文章的中文翻译版,突然想通过对这篇文章进行逐段评论,把Graham的观点跟国内外的一些创业实例结合起来,加上本客自己的体会,跟大家探讨一下创业中一些规律性、原则性的东西。

DraculaX网友的翻译,简洁流畅,通俗易懂。可能出于专业背景的原因,译文中唯一美中不足的,是有些地方没有准确表达出作者的意思,有些甚至是完全的误解。在后面的引文中,本客对原翻译做了一些修改。(Update:刚发现老高以前已经翻译过这篇文章了,链接还挂在Graham的原文后面。老高不愧是程序员出身,翻译中专业方面的东西把握的很准确。)

后面引文一律用体标出。开始。

“一次成功的创业建立在以下三个条件上:优秀的创业者,确有需求的产品,以及花尽可能少的钱。绝大部分创业失败是因为它们缺少了以上这些条件中的某一项,而那些完全具备这三点的创业才有可能取得成功。”

优比客:“优秀的创业者”这个条件,虽然不是创业者本身能控制的,但可以帮助你决定自己是不是适合创业。创业,不是每个人都合适来做,更不是每个人都可以成功。事实上,超过90%的创业活动,是以失败告终的。从财务角度来说,创业者花费了大量时间精力,得到的不过是零收益,甚至是负债。尤其最近1、2年,国内的网络创业环境出于一个相对的低谷期,产品风险和退出难度,使机构风险资本不再愿意轻易进入,导致天使投资人的资金退出困难,从而引发了多米诺骨牌效应。除非你的产品、服务确实能提供用户价值,并产生一定的现金流,否则在现有环境下很难生存下来。

“确有需求的产品”,是另外一个创业者经常忽视的问题。上周芝加哥一个开发团队向我推荐他们的一个软件产品,其主要功能是把各大搜索引擎的搜索结果集成到软件界面,并通过鼠标屏幕取词等一些附加功能,提供更好的搜索用户体验。软件的试用版制作精良,UI设计出色,可以说是“well engineered”。我唯一担心的,就是这个产品是不是“确有需求”呢?而对这方面的忽略,是技术背景的创业者常犯的错误。

“花尽可能少的钱”,对靠自有资金或者种子资金存活的初创企业来说,这是毋庸置疑的。这里,主要是Graham针对那些已经拿到了“real money”公司的劝告。这一点在互联网泡沫时代,被大部分人遗忘了,像当时的Pets.com,一掷千金购买Super Bowl黄金时段的广告,被人传为笑柄。在国内创业者里,也有这方面的例子,比如曾经的80后创业神话MySee,细节就不说了。

“让人略感兴奋的是,虽然可能有一点困难,但这三个条件都是可行的。鉴于成功的创业通常会让创始人富有,这意味着富有的生活也是可以实现的,只是有一点困难。

如果说在创业方面只有一件事我想要澄清的话,那就是上面这些。创业时,并没有需要特别出众的才华才能踏出的,神奇的一步。”

优比客:一方面,每个创业者,都有成功的可能。不用管那些风险资本家对你说的废话,什么“我们只相信有经验的团队,和已经被市场证明的产品”等等。如果他们真的这样做了,就永远不会找到Google、YouTube这样的投资机会;但另一方面,创业在于踏踏实实的提供用户价值,而不是干一票就套现走人。这样想的人实际上把自己的成功完全寄托在市场的景气程度上,也不够诚实,失败的可能性非常大。国内的创业者,尤其要牢记这一点。

(To be continued)

硅谷创业家故事

October 15, 2007 | 6 Comments

最近忙于一个创业项目,不知不觉已经三个月没有更新博客,对不住了各位。打败如家的下半部分,待本客整理一下,稍后放上来。

这三个月,IT业界发生了不少大事。国内,几家互联网和准互联网企业纷纷择吉日上市,开始新一轮的圈钱盛宴。国外,互联网收购浪潮迭起,最新的幸运儿是HowStuffWorks.com。网络社交操作系统先驱Facebook的身价已经涨到100亿美元以上,并不断传出Google高管跳槽Facebook的消息,印证了本客在互联网竞争的新格局中的观点。对于仍处在成功前期的网络创业家们来说,这些消息不啻一种激励。临渊羡鱼,不如退而结网。踏踏实实做好手边的事,创造出真正的用户价值,比什么都重要。

一般来说,成功的创业家因为种种需要,其创业过程在之后的PR活动中会被有意无意的美化。因此,考察一些处于成功前期的创业家的活动,其借鉴意义往往更大。本客在硅谷的朋友里,就有这么一群踏实做事的人。他们身处网络财富神话的中心地带,仍然能保持平静的创业心态,着实让人佩服。这篇文章,就简单聊聊其中三位朋友的创业故事。

第一位朋友,是硅谷最大的一家华人创业协会创始人。这个协会会员现在已经有一千多人,而且之间的交流非常频繁,是硅谷最有价值的创业交流平台之一,吸引了不少投资人的注意。虽然组织创业交流平台非常成功,在投资界也有很好的人脉,但是这位朋友自己的创业过程却不是很顺利。他先后发起的人力资源外包和逆向B2B几个创业项目,目前都没有获得预期的成功。在他开始全职创业18个月之后我们的一次聊天中,我发现他最大的担心在于创业的机会成本,以及初创项目陷于一种lifestyle bussiness的低增长状态。很多硅谷创业家,在打工和创业两种状态之间不断切换,以及不断更换新的创业项目,主要就是出于这两点考虑。而实际上硅谷的大部分创业家,都会碰到这些情况。

第二位朋友,代表了另一类创业家群体,也就是那些具有双重身份的创业家。这位朋友的两个身份,分别是国内名牌大学教授和一家初创网络公司老总,前者是他数年前从硅谷回国时就为自己设计好的退路,后者则是回国初期经历几次创业失败之后的成功之作。这家公司前两年效益非常好,一直是行业里的No. 1。后来因为种种原因,公司发展前景暗淡,他决定退出走人,回到湾区边做投资,边搞学术研究,准备东山再起。这种创业过程中可进可退的状态,其实是很多硅谷的华人创业家所追求的,但实际上能做到的人并不多。这也是本客比较佩服这位朋友的原因之一。

grouply.gif第三位朋友,是本客比较看好的一位。无论他的团队、投资人还是创业项目本身,都处在硅谷的主流创业圈子里。因为他们的产品目前正处于上升趋势,本客也就不吝惜分享一下它的名字:Grouply。他们的投资人是硅谷颇有影响力的“Web 2.0 King Maker” Jeff Clavier,团队成员包括两位哈佛MBA和三位硅谷资深产品开发人员。而Grouply的正式发布,是通过9月份的Techcrunch40进行的。熟悉硅谷创业圈子的朋友都知道,这是硅谷网络初创企业典型的起步套路,是它们迈向下一个YouTube或者Facebook的开始。巧合的是,Grouply的正式发布,距离这位朋友开始全职创业正好也是18个月。

成功的创业家,故事都是相同的;而还在路上的创业家们,则各有各的旅程。相信通过观察这些仍在前行中的人们,可以带给创业圈的后来者们更多有价值的启示。

刚才在keso的分享阅读里看到一篇文章,提到最近一次国内代表团在硅谷举行的晚餐座谈会。这里,优比客也顺便跟大家分享一下硅谷这些座谈活动的背景信息和体会。

loss.jpg文中提到的华源科技协会(HYSTA),算是硅谷华人社团里的成功人士俱乐部。华源每年组织的中美IT高层峰会,都有不少耳熟能详的名字来捧场,讨论对行业现状和未来趋势的看法。其前三任会长,在脱离自己创办的纳斯达克上市公司之后,目前分别从事面向国内的天使投资、风险投资和投行业务。在硅谷,还存在不少更活跃、更草根的华人创业组织,像本客前文提到的SVCEF、CINA和CSPA。这些组织的负责人,大多是还在打拼的创业家,组织的活动也更加务实一些。

近几年,国内高层和地方代表团访问硅谷的次数很多,其中大部分是以招商和延揽人才为目的,也有不少类似文中提到的这种务虚会。具体的安排,一般是代表团与硅谷类似HYSTA的华人社团或创业家组织取得联系,通过这些组织向当地留学人员发放请柬,邀请大家到饭店或会所,小酌之余,介绍一下国内经济发展的形势和开发区的优惠政策,回答与会者提出的问题。期间,穿插着播放宣传片和纪念品发放,以及领导给大家敬酒,算是为准备回国创业的海外学子做一下国内应酬活动的热身。

这类座谈活动的一个问题,在于大部分情况下仅提供了一个单向沟通渠道,官员讲,创业家听。这对创业家了解国内情况也许有好处,但对代表团学习国外先进经验,却没什么帮助。也许这些代表团根本没有来学习的打算,或者有些轻视草根创业家的意思。但既然来到了国内大小创业园争相模仿的硅谷,不从在第一线打拼的创业家那里获取一些新鲜资料,还是有些对不起纳税人支付的跨洋机票。

另外,不少代表团沟通的方式也有问题,居高临下的姿态和过份务虚的讲话,很难提起与会者的兴趣,这点在面对海外华人时尤为明显。去年7月,科技部一个代表团在硅谷举办的报告会中,随团一位地方园区负责人在介绍自身优势时,通过数字详细分析了本地高技术企业员工的跳槽率和知识产权侵害率远小于京沪同类园区的平均水平。考虑到在座的还有不少当地媒体和美国高技术产业同行,这种爆料抬高自身吸引力的方式,实在值得商榷。

硅谷,在过去几十年逐渐成为全球高科技和创新中心的过程中,不知是否也派出了大小代表团赴世界各地宣传、吸引资金和人才。在本客印象里,好像没有。而在美国的行政编制中,恐怕也找不出硅谷管委会这种机构。硅谷的成功,靠的是真正的“口碑营销”,甚至是“桃李不言,下自成蹊”。海外投资人和创业家,头脑都很清楚。当确实有了好的软硬件环境和创业机会,相信大家会趋之若鹜,更何况是在目前的金砖四国之一。如果真需要代表团不远万里来介绍什么信息,那最好多说一些外界不了解的困难障碍,给大家提个醒。比如在网络创业方面,就讲讲电信网通间的网络联通不畅、经营互联网业务的各种办证要求等等,让海外创业家回国之后少走些弯路。

今天,本客接到一位斯坦福的美国学生打来的电话,询问在中国架设网站的事宜。她和另外几个斯坦福学生,因为看好中国互联网市场,正利用暑假在北京创业。在聊到南北互联互通和办证问题时,本客发觉用英语很难解释清楚这些中国特色的概念,对方也听得稀里糊涂。要是咱们代表团在硅谷的介绍工作到位,提前打好预防针,能节省不少类似跟国际友人沟通的成本,这何尝不是一件好事。

(图片来源:http://www.ahajokes.com

昨天,优比客跟一位朋友吃饭时,又一次体会到了简单商业模式的力量。这位朋友,几年前回国创业,用了三年时间,把公司从1百万人民币,做到3千万美元的规模,并成功融资上千万美元。他的公司究竟在做什么呢?用这位朋友的话说,就是“收银机旁边放台打印机”。这句话,是不是一下把大家的好奇心调动起来了?没错,这就是简单的商业模式具有的力量。

ikea.jpg原来,这位朋友的公司主要业务是根据消费者在超市内的实际购买行为,在收银处向目标消费者实时打印、发放和处理个性化的优惠、促销和广告内容,以影响和改变他们的下一次购买行为。比如,一位消费者买了尿布,就向她发放下次购买奶粉的优惠券。不难发现,通过这种目标营销,可以实现品牌厂商、零售商和消费者的“三方共赢”。现在,他们的营销网络已经覆盖了全国300家零售大卖场,并且与一大批知名品牌建立了合作关系。

在国外生活过的朋友,可能会很快联想到美国、欧洲的大超市也有类似的收银处优惠券打印服务。其实,这跟“啤酒和尿布”的案例一样,是数据挖掘技术在零售领域的又一个应用。但这位朋友的创新之处,在于提供了一个第三方的大规模目标营销媒介,降低了品牌与零售机构、消费者三者之间的沟通成本。这种商业模式,类似于分众的广告媒介服务,但能更好的为消费者创造价值,因此生命力会更长久。而商业模式上的创新和先发优势,确保了他们目前在国内零售市场上的成功。

好的商业模式,简单、优美,而又隐藏在日常生活之中。本客这位朋友,绝对不是第一个在国外超市看到优惠券打印服务的人,但却是第一个把这种模式搬到国内,并实现价值突破的人。从这个角度看,他完全符合一个创业家“见人所皆见,想人之未想,并使之发生”的标准。而本案例带给大家的另外一个启示,就是简单商业模式之美。

对军事感兴趣的朋友,都知道在战斗机的气动外形设计中,有一个简单的原则,就是看上去优美、协调,让人感到舒服的战斗机外形,往往也是符合空气动力学规律的最优设计。这是因为,无论自然界还是人类世界,美好、有效率的东西,从来都不是复杂扭曲,而是简单明了。这个规律自上而下,演绎到企业具体的商业模式,也同样有效。正如投资人对创业者常说的,如果你在30秒的电梯演讲里,无法解释清楚你的商业模式,那就说明这个模式有问题,因为它不够直接明了。

而从创业家的角度看,简单的商业模式大概有这么几个好处。首先,在创业初期,简单的商业模式,让投资人更容易理解,判断其可行性和市场价值。毕竟投资人不是行业专家,对于不清晰,难以理解的商业模式,他们一般不愿轻易解囊。其次,复杂的商业模式,跟市场(包括消费和资本市场)沟通的成本高昂。百度在纳斯达克上市取得历史性的成功,其中一个因素就是其商业模式可用“中国的Google”几个字解释,这是低成本资本市场沟通的一个范例。而蚂蚁网,不知道可不可以作为高成本消费市场沟通的一个例子。再次,复杂的商业模式,千头万绪,运作起来往往困难的多。且不说创业家本身在执行过程中可能产生的幻觉,就算是没犯任何错误的完美执行,也不能保证没有意外出现。墨菲定律说,“凡是可能出错的都会出错”。而崔西定律则认为,“任何工作的困难度与其执行步骤的数目平方成正比”。不幸的是,这些规律,在各种创业活动中无一例外的反复被验证。

与自然界和人类的任何活动一样,简单商业模式的发现,也有规律可循。比如,从“卖水”这个模式(pattern,不同于商业模式中的model)出发,我们能构建出无数简单有效的商业模式。大家有时间,可以分析一下目前各种成功的简单商业模式具有的共性。如果有人能整理出一批商业模式(business model,其实应译为“商业模型”)的设计模式(design patterns),也许能减少将来的创业家绕弯路的机会。

(图片来源:http://www.comhuan.com/

优比客觉得,每个创业家的书架上,都应该有一本斯坦福大学社会心理学教授Dr. Carol Dweck的新书《思维模式》。这本书,从人的认知层面,分析出成功者与平庸者最大的区别,在于成功者通常具有积极的成长型思维模式。而思维模式的转换,可以从根本上改变一个人成功的可能。

mindset_.jpg大家想想自己周围的朋友、同学和同事,看大部分人是否可以归于以下两个类别。一类人,惧怕犯错,不愿接受挑战,认为人的能力与生俱来,努力不会有大的提高。另一类人,相信努力和挫折可以不断提高自身能力,每次挑战都是让自己变得更强大的机会。课堂上害怕问愚蠢问题的同学,公司里按部就班、敬业但绝非投入的同事,很可能属于第一类,在Dr. Dweck的书里,他们被称为具有固定型思维模式(fixed mindset)的人。而真正的创业家,无疑是第二类人群的代表,也就是具有成长型思维模式(growth mindset)的人。

很多有天赋的人,却因为他们的固定型思维模式,无法将自身潜力发展到最大。在研究中Dr. Dweck观察到,学校里有些成绩优秀的孩子,为了给老师留下好印象,会避开那些没有把握做好的活动,或者只回答那些明确知道答案的问题。在这种保护自己正面形象的过程中,这些孩子往往学不到任何新的东西,丧失了成长的机会。但是还有一些孩子,在遇到挫折的时候,并不认为自己失败,而是不断尝试使用新的方法来解决问题。这些孩子,因为具有成长型思维模式,虽然先天能力并不是非常突出,但往往能在后来取得更大的成就。

所谓创业家,是那些“见人所皆见,想人之未想,并使之发生(sees everybody has seen, thinks everybody hasn’t thought, and makes it happen)”的人。在改变世界、创造新产品和市场的过程中,困难和挫折是难以避免的。而面对这些挫折的态度,可以真正体现的创业家精神。认为每次挫折都是提升自身能力的机会,是通向最终成功的必经之路的人,是典型的成长型思维模式的拥有者,也是真正的创业家。而抱怨“弃掉几十万年薪,选择创业, 半年倒闭”的固定型思维模式拥有者,充其量只能算是创业投机分子,就算能获得侥幸的成功,也难以重复。

不少投资人,明确表示喜欢投资失败过的创业家,因为这些人在之前的创业过程中学到了东西,再次创业成功的几率,要高于那些创业过程一帆风顺的幸运儿。具有成长型思维模式的创业家,不怕犯错误。他们认为,没有犯错误,是因为努力的还不够。而固定型思维模式的人,无法理解这一点。对失败的恐惧和形象的爱惜,将他们限制在已知的安全世界里,不愿越雷池半步,宁可白白失去挖掘潜力、超越自我的机会。

幸运的是,人的思维模式可以改变,固定型思维模式的拥有者,可以通过思考和总结,接受新的成长型思维模式,让自身能力获得巨大提高。这是Dr. Dweck研究成果的一部分,也是本客这篇文章的目的。每一个成功和尚未成功的创业家,都需要认真想一下,自己是否已经具备了成长型思维模式,是否已经具有了对待创业活动的正确态度。在自我审视的同时,创业家们也要看一下自己的团队成员,是否都能以成长型的思维方式,正确面对创业过程中的挫折,理解所从事工作的意义。

成长型的思维模式还可以进一步推广到初创公司自身。优秀的初创公司,更愿意去拥抱而不是忽略舆论批评,去接受而不是抵制外界环境的改变。所谓“投诉你是投资你”,正是企业应该具有的成长型思维模式的体现。

Dr. Dweck关于思维模式大部分的研究工作是在学校环境中进行的,主要目的是为父母提供教育子女的思路。但《思维模式》这本书对创业家产生的副作用,不可低估。优比客始终认为,运气固然重要,但无法控制,因此创业的成功,最终依靠的应该是正确的态度和系统的方法。这本书,恰恰在不经意中告诉我们,创业家们应该以什么样的态度对待创业过程,从而最大程度的提升自身的能力和成功率。

(图片来源:http://www.amazon.com/

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。