1994年1月,斯坦福大学校园里,两名学生架起了一个名为“Jerry万维网指南”的网站。三个月后,这家网站改名为Yahoo!。Jerry就是杨致远。

yahoo_logo.gif1995年雅虎公司成立,随即以互联网新贵的身份成功上市。自1997年开始,雅虎以互联网领军人物的姿态,从起家的网页目录服务,大举向满足互联网所有需求的门户网站转型。接下来的十年间,为了实现这个战略定位,雅虎进行了一系列令人眼花缭乱的收购和产品布局。

1997年,雅虎收购了网络邮件服务RocketMail(后改为Yahoo! Mail)和游戏网站ClassicGames(后改为Yahoo! Games);1998年,雅虎收购了当时最大的网站托管商GeoCities和新闻组站eGroups(后改为Yahoo! Groups);1999年,雅虎发布Yahoo! Messenger,宣布进军即时通讯市场;2002年,雅虎与美国电信巨头SBC合作,开始提供互联网拨号接入服务;2003年,雅虎重回搜索市场,连续收购搜索引擎公司InktomiOverture,获得了Overture旗下的AltaVista搜索引擎和当时最前沿的搜索技术;2005年,雅虎突然发力,进行了大量针对Web2.0公司的收购,对象包括flickr(照片分享)、del.icio.us(社会化书签)、blo.gs(RSS聚合)、upcoming.org(社会化活动日历)、webjay(播放列表分享);同年,雅虎发布了音乐服务Yahoo! Music和博客服务Yahoo! 360;2007年,雅虎完成了对在线广告交易平台RightMedia的收购。

与产品布局齐头并进的,是雅虎在网络媒体内容方面的扩充。2001年,雅虎以天价期权挖来华纳兄弟前CEO Terry Semel,并开始着手修复网络革命以来其与传统主流媒体之间的恶劣关系。随后,雅虎通过与上百家顶尖内容提供商合作,为旗下产品Yahoo! SportsYahoo! Finance、Yahoo! Music、Yahoo MoviesYahoo News和Yahoo! Games注入了大量高品质的媒体内容,并发展出数百万网上付费用户。

泡沫后时代,在Semel带领下,雅虎凭借出色的内容与完善的产品布局迅速复苏,经营业绩不断上升,重新成为最受互联网用户欢迎的品牌和华尔街分析师追捧的对象。然而,Google的异军突起,改变了这一切。依靠顶尖搜索技术所奠定的搜索市场霸主地位, Google的网络广告市场份额节节攀升,在2006年拿下了106亿美元的网络广告收入,超出了雅虎同期业绩40%。网络广告市场的竞争不利,直接导致雅虎股价在过去一年中下跌了35%。一时间,投资者和分析师纷纷惊呼,谁动了雅虎的奶酪?

客观的说,过去十年中,雅虎管理层忠实、有效的执行了建造网络门户这一竞争策略。如果说这期间有重大失误,那就是没有更早开始进行新一代搜索引擎技术的研究和市场布局。从2000年到2004,雅虎一直使用Google的后台为其用户提供搜索服务,帮助Google奠定了搜索引擎市场霸主的地位。以雅虎的资金实力和市场地位,完全可以在2001年把握住机会,完成对Google收购,提前解决搜索领域这场胜算不大的战斗。

但是,优比客以为,雅虎在搜索引擎研发上的决策失误,有其必然性。而门户策略,才是导致雅虎现状的罪魁祸首。十年前的互联网,内容与服务资源双双匮乏,门户策略可以为雅虎迅速带来大量早期网络用户。但是今天,作为门户网站的雅虎,在其每一个服务领域,都有强悍的竞争对手。这些对手或有技术优势,或采取免费模式。这种竞争势态造成的直接后果就是,如果不能保证自身服务的绝对优势地位,雅虎将很难继续实现付费用户的高速增长。2006年,雅虎付费服务收入仅占其总收入的13%,而在2002年,这个数字接近50%。对比之下,雅虎在付费服务上的困境一目了然。

不幸的是,雅虎的另一收入利器,网络广告,如今也受到空前的挑战。现在的网络,正迅速向多级、甚至无序发展,单一网站提供所有服务的历史,早已一去不复返。网络信息过剩的现实,决定了搜索引擎必将取门户而代之,成为新的互联网入口和首选广告平台。搜索广告与其它类型的网络广告相比,有着先天的优势。搜索广告的受众,带有极强的目的性,存在即时的购买欲望,是所有广告投放的完美目标群。而搜索广告展示的高效率和销售的高转化率,是雅虎擅长的门户品牌广告所望尘莫及的。占互联网总用户比例下降和广告效率低下,使雅虎在网络广告业务上,也处于下风。

对于现状,雅虎管理层早已心知肚明,也试图通过加大搜索业务的投入,来扭转局面。遗憾的是,在门户策略的思维惯性下,雅虎不甘心自居网络广告公司的低位,把搜索广告业务放在竞争策略首位来考虑。近两年雅虎“奶油花生酱”式的投资并购策略,并非因为管理层昏庸,而恰是其正确执行门户战略的表现。尽管技术实力强大,在商业策略上Google始终把自己清晰定位成一个搜索广告公司,其进行的YouTube等一系列收购,都在围绕搜索广告做文章。而定位在门户的雅虎,四处撒网,甚至斥14亿美元购买了B2B网站阿里巴巴40%的股份。雅虎管理层,在公司战略调整上的迟钝,直接造成了雅虎现在的被动局面。

在“互联网竞争的新格局”一文中,本客阐释了互联网时代媒体、工具和社区网站如何三足鼎立,更迭有序。互联网的过去,属于雅虎代表的网络媒体门户;互联网的现在,无疑是技术出色的工具站Google的天下;而未来的互联网,将属于以Facebook为代表的网络社区。雅虎当前的最佳竞争策略,就是跳过工具网站阶段,直接进入网络社区这一标志互联网未来的蓝色海域,以不战而屈人之兵的方式,应对Google目前的强势。

与雅虎在搜索引擎上的失误相比,2006年由于出价过低没有完成对Facebook的收购,将对雅虎的未来产生更为深远的影响。Facebook,是雅虎完成从门户媒体向网络社区优雅转型的绝佳跳板。5月份Facebook平台的推出,一定让雅虎高层大为跳脚,感叹自己为何会愚蠢到仅为Facebook开出16亿美元的价码。错过这次收购Facebook的机会,把雅虎逼上了挑战工具网站霸主Google的绝路,这也是两天前雅虎技术创始人杨致远取代媒体根基深厚的前CEO Semel的直接原因。收购Facebook失败对雅虎整体战略的影响,会在今后3到5年后充分体现出来。

另外需要看到,现在风光无限的网络巨人Google,也要为保持长期优势地位而进行新的战略布局。去年华尔街分析师就在劝说Google乘虚而入,一举收购股价长时间低迷的雅虎,进入媒体领域。Google的决策层对此肯定有所考虑。此外,一直不得互联网其门而入的软件巨人微软,和传统媒体巨头时代华纳,都在一旁虎视眈眈。雅虎的策略调整稍有不慎,就可能沦为别人的盘中美餐。

创始人杨致远的上位,吹响了雅虎绝地反击的号角。这位13年前亲手缔造了互联网旗帜的华裔书生,能否力挽狂澜,令人拭目以待。互联网十几年的简短历史,充满了商业竞争中大赌大赢、大舍大得的精彩案例。后门户时代的互联网大幕,正在徐徐拉开。

附:今天,新闻集团旗下的泰晤士报网络版爆出新闻集团正在和雅虎私下接触的消息,具体的交易内容是新闻集团转让MySpace给雅虎,来换取合并之后雅虎30%的股份。这无疑是雅虎进军网络社区领域的又一次尝试。问题在于,雅虎接触Facebook失败后,战略意图暴露,导致在后面类似的谈判中处于不利位置。这次新闻集团的开价如果雅虎接受,MySpace估值就将达到120亿美元。考虑到两年前新闻集团购进MySpace时仅花了5.8亿美元,这笔交易默多克赚大了。

当然,随着雅虎前CEO Semel的离职,此项交易成功的可能性已经非常小,也许这就是内幕消息提前泄漏出来的原因。雅虎先后接触全球排名前两位的网络社区,基本可以肯定是出自Semel的手笔。此次壮志未酬身先去,说明雅虎董事会对此君已经失去了耐心。至于这个决定是否正确,只能留待时间去检验。

随着2007年度奥斯卡最佳纪录片“An Inconvenient Truth”的全球热播,美国前副总统、著名环保主义者Al Gore将全球变暖这一环境问题重新带回到人们的视野。现在,被称为互联网界的Al Gore、网络环保主义者Jason Calacanis,正在大声疾呼,希望唤醒人们对网络环境恶化的认识。这位36岁的前Weblogs, Inc.创始人在6月13日的伦敦NMK论坛中提到,今日的互联网,如同现实世界一样,面临着巨大的生存环境危机。网络充斥着垃圾邮件、垃圾留言和大量的SEO内容,网络内容不再像过去那样为用户而建,而是更多的用来取悦搜索引擎爬虫和排序算法。今天,无所不能的搜索引擎,无意中竟成为了网络环境污染的推动力量。

mahalo_logo.JPG正如Al Gore建议美国人使用混合燃料汽车一样,Jason Calacanis也提出了他的网络环境污染解决方案,那就是他的团队5月份推出的人工搜索引擎网站Mahalo。Mahalo的工作方式很简单,就是针对用户提交的搜索请求,网站给出事先经过人工编辑好的结果。如果数据库中没有对应内容,Mahalo会返回Google的搜索结果。除了专职工作人员外,网站还通过一个称为Mahalo温室的计划聘请兼职编辑人员整理新的搜索结果,报酬为10到15美元一页。到上个月底,Mahalo已经聘请了40位专职编辑,为近5万个关键词整理了4千份结果。预计到2008年底,Mahalo可以应对的搜索关键词数量将达到30万个。考虑到搜索关键词的分布服从二八定律(甚至有过之),30万个关键词和预先准备好的结果将足够覆盖大部分用户搜索请求,并且非常准确。而通过人工采集的方式过滤SEO内容,其效果将使最智能的过滤算法相形见绌。

Mahalo已经获得了红杉著名投资人Michael Moritz领投的大笔资金,这并不意外。一方面,搜索引擎领域价值巨大,Mahalo的方案听起来也不错;另一方面,硅谷的风险投资家非常喜欢像Jason Calacanis这样深信自己从事的工作将为全人类造福的创业家,这也就是Guy Kawasaki经常提到的创业以“make meaning”为出发点。插句题外话,华人创业家们在向硅谷投资人融资时,如果能够为自己的项目找到类似的制高点,也许会事半功倍。

碰巧,晨钟暮鼓昨天提到谷歌热榜发布了热词点评栏目,这个功能有些暗合Mahalo的思路。如果谷歌热词点评覆盖面再大些,词条介绍内容再详细些,估计仅凭这个栏目自身,谷歌就能准确满足相当一部分用户的搜索需求。

由此展开,不由想起这两年国内网络界经常提到的“人肉搜索引擎”这个词。本来是一个颇具幽默色彩、用来形容国内网络社区用户强大信息挖掘能力的概念,竟然随着ChachaSproose和Mahalo的出现,慢慢成为网络用户和投资人为之疯狂的新型网络搜索模式,真是让人不得不赞同Duncen Riley关于“现在搜索模式跟搅蛋方式一样多”的感叹。当然,在感叹之余,国内网络业者也应该看到“人肉搜索引擎”时代(虽然不确定,但看起来值得押注)产生的大量机会。

首先,“人肉搜索引擎”大大降低了搜索行业的进入壁垒,就算李彦宏再有十个超链分析专利和十倍规模的服务器集群,也没法改变这些“人”字头的搜索行业新进入者能够部分提供更好的搜索结果这一现实。百度再懂中文,恐怕也赶不上小学生的水平。

其次,这种新的搜索模式为国内网络服务商进入海外市场提供了机会,方式类似当年印度软件巨头靠低成本打入美国软件外包市场。当然,由于语言障碍的存在,印度网络同行的机会可能更好,这是后话。

当最懂人海战术的中国互联网门户,猛然发现自己第一次有机会站在互联网发展潮流的最前端,难免会有些发懵。不过新浪们很快会意识到,击败现在不可一世的搜索引擎的绝好机会,就在眼前。

本文写给对海外,尤其是北美华人互联网市场感兴趣的读者。文中涉及的部分海外网站,因为屏蔽的原因,国内用户可能无法访问,不过这并不影响大家对这个市场的现状有一个总体了解。

sf141200.jpg在北美地区(包括美国和加拿大),生活着近四百万华人,加上在世界其他国家旅居的同胞,海外华人总数在五百万以上。这些人中,有相当一部分是早年的留学生,拿到硕士或者博士学位后在当地就业,并定居下来。还有一部分是直接从国内移民到海外。大部分海外华人,或者因为高学历有一份薪水丰厚的工作,或者在移民之前就因为种种原因比较富有,最不济的也通过在异国他乡勤劳苦干而积蓄了一笔财富,从而构成了海外社会中一个颇具消费能力的隐形族群。2005年美国统计局公布的数字显示,美国家庭平均年收入约为4万6千美元,而同年在美国获得硕士或者博士学位并就业的华人留学生,起薪约在7万到10万美元之间,而热门专业,如计算机和商科的毕业生,不少年薪在12万美元以上。考虑到美国华人多为双职工家庭,即便扣除收入所得税和社保金,不少华人家庭的年收入也远远高于美国的平均水平。这就不难理解为什么越来越多的海外商家开始把华人族群作为其产品和服务的推销重点之一。

中华文化的特点,决定了华人无论身处什么环境,总因为保持自身文化独立性的倾向而不能完全融入异国的主流文化中,而这一点也明白无误的反映在海外华人对互联网的使用习惯上。以美国为例,虽然英文无碍,而且有众多高质量的主流网站可以访问,但相当多的美国华人仍然保持了每天浏览中文网站的习惯。国内的主流媒体网站,比如新浪(用户分布)、搜狐(用户分布),每天都有约7%的流量来自海外。由于这些网站提供的内容毕竟只针对国内的互联网用户,因而距离海外华人的生活环境较远。那些国内网站上看不到而又切身相关的新闻、享受不到的而又极有价值的网络服务,就只能靠海外的华人网站来提供。这其中,孕育了巨大的商机,其中一个重要原因,就是海外的华人互联网市场几乎还是一片空白。

目前的海外华人网站中,规模稍大一些的,是新闻站和社区论坛。新闻站中用户最多的当属文学城(日访问用户数40万左右)和留园网(日访问用户数60万左右)。以面向北美用户的文学城为例,其网站的主要构成为首页上方80条东拼西凑的滚动新闻和下方90个分类讨论区。就是这样一个简单到略显简陋的中等规模网站,却能吸引到丰田、史考特证券和花旗银行这样的主流品牌投放广告,鼎盛时期广告年收入达到数百万美元,让人不得不感叹海外华人网站的钱是不是太好赚了。除了新闻类网站,其他以海外华人为主的中文站规模都要小一个数量级。海外华人社区中影响最大的未名空间BBS,以美国在校大陆留学生为用户主体,也仅有5万人的日访问量。其他网站,规模更小到可以忽略不计,甚至还比不上国内很多个人网站。

海外五百万华人的互联网市场,消费能力相当于国内的五千万互联网用户,其中隐藏了巨大的商机。而出人意料的是,这个市场到目前为止还没有真正严肃的进入者。新浪北美站早已沦为一个摆设,而国内其他互联网巨头则根本没有进入这个市场的意思。这既是行业巨头的失误,也给华人网络创业家提供了一个绝好的机会。

这里,简单介绍一种海外华人互联网市场的进入方式,算是抛砖引玉,这就是优比客提出的“逆向模式拷贝”。国内有影响的互联网站,大部分以拷贝海外成功的互联网商业模式起家,而且屡试不爽。在进入海外华人市场时,创业者大可以沿着这个思路,将国内成功的网络商业模式拷贝反向拷贝到海外,在这块空白市场开始一次新的圈地运动。举个例子,国内的大众点评网和饭统网在餐馆点评和订餐服务方面非常成功,而海外有大量中餐馆和有特色的中文菜名,创业家大可以照猫画虎,做一个针对海外华人的本地中餐点评和订餐网站。除了这类服务型网站,考虑到华人更倾向于族群内部交流的特点,有针对性的社交网站方面也同样有不少创业机会。

虽然可能言之尚早,但优比客始终认为,有远见的中国网络创业家,应该以进入海外市场为终极目标。而国内互联网服务的出口外销,完全可以从海外华人这一没有语言障碍的市场开始。

(图片来源:http://www.zaobao.com

Facebook正在向成为一家伟大的互联网公司前进,Facebook平台的推出,是这个过程中具有决定意义的一步。难怪网景的缔造者Marc Andreessen一周前撰文为Facebook这一战略举措叫好,称其为“a dramatic leap forward for the Internet industry”。当年网景正是败在微软的平台优势和垄断策略之下,从而宣告网络新贵与传统软件巨人第一次直接交锋的失利。而后的雅虎与Google,虽然已经在互联网业务上将微软甩在身后,甚至还有在传统办公软件领域挑战微软的举动,但终究还是没有找到建立平台优势的办法。Google看似庞大的产品线,掩盖不住其大部分收入来自于搜索引擎广告业务这一事实。而Google工具型网站的本质,从根本上决定了其竞争策略的低位态势。

facebookplatform.jpg

这几年盛传的Google操作系统构想,实现起来未必简单。操作系统,或者说平台,本质上具有垄断性,其垄断的最终资源,就是用户。微软的视窗平台就是如此,即便是在Linux取得巨大影响的今天,应用软件开发商若想将产品递送到大部分用户手中,仍然需要通过视窗平台。Google做不成平台的原因很简单,那就是它并没有在真正意义上拥有用户,这表现在:1. 网络应用开发商并不是一定要通过Google才能接触到用户;2. 更重要的是,Google的核心服务中其实并没有用户的概念。这两点,决定了无论Google在线办公软件做的多么成功,也无法动摇微软的根基。 毫无疑问,Google是一家拥有出色技术并且非常成功的互联网广告公司,也无疑具备从微软的办公软件市场分一杯羹的能力,但是成为下一个垄断性的平台,并不是Google的方向。

真正对未来的互联网和IT领域具有统治力的,不是Google一类的工具网站,也不是雅虎这样的媒体网站,而是像Facebook这样的在线社区,因为他们真真正正、实实在在的掌握了最重要的资源,那就是用户。消费类电子产品之间有一个单向整合规律,就是出于方便使用的需要,用户依赖度较低的产品会向依赖度较高的产品整合,进而演变成后者的一项附加功能。PDA和数码相机向手机整合就是一个例子,因为对于社会性动物的人类,社交是最根本的需求,因此对于通讯产品的依赖性更高。而这个规律,在互联网产业向成熟发展的过程中,也会慢慢显示出它的威力。

Facebook平台的推出,不仅让互联网应用开发商能够使用Facebook丰富的API和数据库资源,还允许这些第三方应用运行在Facebook已经构建的庞大用户网络基础上,并通过社会网络效应进行极速传播。ILike两周内实现三百万注册用户的神话,正激励着更多的互联网应用开发商和初创公司投身到这个产品发射平台。微软的成功,除了用户基础,第二重要的就是拥有一个庞大的开发者社群,而这两者又是相辅相成的关系。当Facebook这样规模的网路社区同时具备了这两种资源,其产生的synergy,无疑将超过当年Google把出色的搜索技术和完美的CPC广告模式相结合所放射出的光芒。

Facebook平台的产生还有一个副作用,那就是对中国网络业界的启示。过去20年间中国基础软件行业落后于人、受制于人的状况,已经到了积重难返的境地。现在Facebook呈现给中国同行的是一次千载难逢的机遇。虽然Myspace已经在中国伸出了触角,但是在互联网,尤其是社区网站领域,中国本土企业具有与生俱来的竞争优势。抓住机会,建立本土网络社区平台性的垄断地位,中国的网络创业家们责无旁贷。

全球互联网产业经过十几年发展所积累的能量,正在慢慢打破IT行业传统的势力格局,新的垄断者不久就会产生。现在,Facebook迈出了向这一方向前进的第一步,这势必会惊醒众多仍在沉睡的互联网与IT巨人。互联网发展历史上的新篇章就此揭开,真正的网络时代也许很快就会到来。

(图片来源:http://www.techcrunch.com

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。