(本文编辑版发表于《软件与信息服务》2010年6月刊)

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在过去半年多的时间里,物联网这个沉寂了将近10年的技术概念,正在全球范围内迅速成为热点。互联网的持续发展,让信息在人类用户间的流动变得几乎没有障碍。然而,在现实世界中的各种物品之间,信息却仍然无法自由流动。此时的人类,更像是机器的助手,帮助它们去理解这个世界,维持整个地球的正常运转。要把人类从机器的奴役中解放出来,就必须实现机器对外界的感知,以及机器之间的互联与协作。与10年前不同,在互联网基础设施和云计算技术已经发展成熟的今天,物联网正从一个技术概念,演变成为一种现实的可能性。

在云计算基础之上,物联网的实现在端方面有三个主要技术前提,分别是物体识别、环境感知与无线通信。事实上,目前大多数已经或即将商用的物联网技术产品,都涉及到这三方面。物体识别,是对其行为进行监测分析的第一步。简单的物体识别,包括在动物溯源、货品库存管理等活动中应用二维码与RFID标签,是最基本的物联网应用,也是最早商用化的技术。虽然物体识别技术本身,除了成本控制之外并没有太多难点,但却是未来整个物联网的基石,因为它为物联网提供了海量数据,担负着将物理世界映射进入数字世界的重任。在物联网的世界里,存在着这样一座金字塔,由下而上分别是数据、信息、知识、智慧四层。没有最基础的物体标识数据,智慧地球将无从谈起。

除了物体识别之外,环境感知是物联网数据的另一个重要来源。如今,五花八门的传感器,就好象智慧地球的神经末梢,为了各种各样的目的,将物理世界中的各种度量,如温度、湿度、压力、噪音、光强等数据,输入进各个自治系统。今天被传感器包围的地球,与人体最大的差别,在于前者还没有将各个分治的传感器网络联接成一个整体,实现数据共享下的整体协同效应。而这,也是我们经常听到呼吁制定物联网标准的主要原因。

当机器不仅能够感知周围环境,还能够彼此互通有无时,其摆脱对人类的依赖就指日可待。无线通信不仅可以帮助用户端设备互联,还可以将其连接到云端,将计算力更有效率地集中在一起。此时,物联网中用户端设备的计算性能要求大大降低,其更多地演变成一个感知终端,功能侧重在数据收集与用户交互。可以说,无线通信是使物联网技术真正成为大众消费品的第一推动力。

当我们审视过物联网时代的核心技术要求后,不难发现其实我们几乎每个人手里,都拿着一个天然的物联网终端。是的,手机无疑将成为物联网时代的基础计算平台之一。未来的物联网,将像过去层出不穷的IT技术一样,演化出面向消费级与企业级的两个应用大方向。而至少在消费级物联网应用领域,手机平台将成为各种势力的必争之地。

从2007年发布的iPhone开始,手机产品正在迅速发展成为一个使用最普及且功能强悍的传感器平台。事实上,一台最新款智能手机上装备的传感器已经能够探测十余种环境变量。手机可以轻松知道使用者的位置、速度、高度、环境亮度、周围噪音水平、朝向、运动状态、步频等等。更让人吃惊的是,手机不仅了解使用者的物理环境,还对其社交环境了如指掌。比如,通过情景模式设置,手机可以知道用户是在开会还是在户外;通过地址本,手机可以获得用户完整真实的社交网络;而通过监测短信与通话记录,手机甚至可以统计出用户正在与几个姑娘保持暧昧。当然,这并非意味着用户隐私的外泄。一款设计巧妙的应用,可以在不泄露任何个人信息的情况下,为手机用户提供极大的效用。

摄像头与内置的RFID读卡器,可以将手机与物联网中的物体标签完美整合在一起。在美国,RedLaser是一款颇具影响的手机应用,人们用它通过手机摄像头扫描商店中货品的条码,并进行实时比价。而苹果公司正计划在下一代iPhone中内置RFID读卡器,此举无疑是对沃尔玛等零售商在单品级别实现RFID标签化努力的积极反应。苹果与沃尔玛这两大行业巨头间的关系,也许就会因为一张小小的RFID标签而碰撞产生聚变。

除了环境感知与物体识别,无线通信更是手机的强项。在物联网时代,3G乃至4G技术真正的意义,并不在于带宽增加多少,而在于能够让手机低成本地保持在线。作为曾经的短板,手机的计算能力在云计算时代变得不再重要,只要数据能够随时流动到云端并获得结果。而WiFi、蓝牙等短距离无线通信技术的发展,则让P2P方式的手机间交互成为可能,并引发出一些全新的物联网应用形态。

移动互联网,并不能发挥手机的全部潜力,但物联网可以。10年之后,手机很可能将取代PC,成为IT历史上最后一个大一统平台。而在其之后,人们期待已久的泛在计算时代也许就会来临。在物联网时代,手机产业的所有相关各方,都面临着的黄金机会,尤其是在消费类物联网应用领域。让我们以AT&T为例,来看一下这家美国电信运营商正在进行的物联网产业准备。

AT&T的观点是,在物联网时代,由各传感器网络汇聚而来的数据将会爆炸性增长,而如果这些数据都在AT&T的网络中传输,那么他们就能够成功地扮演淘金潮中的卖水者角色。事实上,AT&T以及开始积极地为各种物联网应用提供数据传输支持,这些应用从带定位功能的狗项圈,到具有自动提醒服药时间的药瓶。而AT&T在美国市场最大的竞争对手Verizon,也在执行着类似的战略。

AT&T的战略有一个致命的隐患,那就是在物联网时代被产业链上下游的其他厂商边缘化。事实上,在互联网时代,AT&T的地位就早已比不上电话时代,其遍布北美的电话线路沦为廉价的渠道,互联网产业的巨额利润大都被Google这样的服务型公司攫取。而在物联网时代,AT&T的基站里传递的数据,能够为其带来的财富到底有多少,非常值得怀疑。更何况来自传感器的数据复杂程度,要远逊于目前的互联网与移动互联网应用。

而目前的手机厂商,在物联网时代所占据的位置要稍好于AT&T这样的电信运营商。毕竟,作为传感器平台的手机硬件,完全出于这些厂商之手。如果硬件厂商稍具前瞻意识,能够从物联网应用甚至服务层次来考虑硬件平台的配置,并结合自身产品与销售渠道搭配推广自身的物联网服务,那么其机会要比电信运营商大得多。当然,我们也不排除在物联网时代,会有苹果应用商店这样天才般的商业模式创新出现,让手机厂商一举获得产业链级别的竞争优势。

在消费级物联网应用领域,Google这样的互联网服务巨头面临着一个尴尬的局面。作为信息整合者,其在互联网时代的成功,主要依赖于大量可公开获得的网络信息数据。而在物联网领域,虽然目前有着Pachube这样的传感器数据整合先行者,但要实现全球级别的传感数据可检索,至少在未来15年之内还不太可能。当然,Google 已经做出了应对,其Android平台飞升的市场占有率展示出Google在手机操作系统领域的光明未来。然而,与手机厂商相比,Google的短板在于硬件产品线。

目前全球手机巨头中的若干家,包括三星、LG等,同样还在家电领域颇具实力。手机作为一款信息终端,最大问题是输入输出设备尺寸的物理局限,而大屏幕电视恰好能解决部分问题。而在一些出于成本考虑不适合安装屏幕的家电中,手机又恰好是一个不错的控制终端。事实上,数字/智能家庭恰好是消费级物联网应用的重要环节,而这些手机厂商又占据着产品线优势。不过,Google最近一直在进行着家电系统Android化的努力,也许这能够部分抵消其产品线劣势。

手机,将在未来的物联网时代扮演着重要的平台角色。而这点,目前似乎还被大部分物联网观察家们忽略。正如去年下半年新大陆、远望谷这些公司被“忽然物联网”一样,如果今后几年哪家手机厂商突然成为物联网行业的热点,人们也大可不必惊讶。用美国科幻作家William Gibson的话说,我们正生活在未来之中,只不过它分布的并不均匀。今天Geek们的玩具,可能是明天普罗大众的生活必需;而现在看似普通的手机,也许会成为改变未来地球运转方式的力量。

(图片来源:http://www.blogspot.com)

让虚拟照进现实

February 11, 2010 | 1 Comment

(本文发表在《软件世界》2010年2月号)

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当你坐在电脑前,抄下Google地图和大众点评网上关于周末聚餐地点的信息时,可曾想过这种互联网+“小纸片”的落后信息获取方式,将很快被一种新的技术取代。

过去数十年中,全世界的大学和科研院所一直在进行关于这项技术的研究。而其真正进入大众的视野,却不过是最近1、2年的事。去年夏天,它几乎在一瞬间成为与当年的Web 2.0一样流行的词汇,频繁出现在国外媒体、技术博客,以及硅谷科技新锐和风险投资家的聚会上。这项技术具有的商业前景,甚至将撼动谷歌这样的互联网广告霸主。

这项被CNN认为将在2010年改变互联网发展趋势的技术,就是增强现实(Augmented Reality)。

透视现实世界的手机软件

SPRXmobile公司CEO范德克莱恩漫步在阿姆斯特丹街头。他不时掏出自己的Android手机,对着路边的景物拍摄一番。与普通观光客不同,范德克莱恩并非在摄影留念,而是在测试这家荷兰创业公司刚刚开发出的一款软件,Layar。

2009年6月,作为“全球首款增强现实手机浏览器”进入媒体视野的Layar,引起了评论家与技术爱好者们的广泛关注。这款运行在Android手机上的小软件,能向用户展示带有各种附加信息的周边环境真实图像。用户只需要将手机的摄像头对准周围的建筑物或者开放空间,就能在手机屏幕下方看到与之相关的现实数据,其中包括房屋出租、餐馆打折、招聘启事以及ATM位置等实用信息。

虽然在发布之初,Layar的使用范围仅限于荷兰,但这款软件很快就获得了全世界各大互联网服务提供商的支持,包括美国最大的商铺点评网站Yelp、房地产搜索引擎Trulia,以及Twitter和维基百科。这一切,完全得益于去年7月SPRXmobile公司围绕Layar推出的开放平台计划。随着第三方API的发布,互联网服务商们争相将在Layar平台上构建自己的数据层(Layar这个名称,本身就与层的英文单词layer谐音),而Layar软件自身的功能也因此变得更加丰富。

除了Layar之外,Android手机上还有一款表现同样出色的增强现实软件,那就是采用维基模式,依靠用户生成内容(UGC)来标注世界的Wikitude。

奥地利创业公司Mobizily开发的Wikitude世界浏览器,前身是一款增强现实旅行指南软件。这款软件的初衷是为全世界背包客建立一个手机上的虚拟旅行手册,帮助用户自行标注、分享现实世界中的景点,并通过手机上的Wikitude软件查阅其他用户提供的相关景点描述。

虽然采用了与Layar类似的增强现实技术,但在运作模式上,Wikitude的商业色彩要淡很多。Layar上的数据,多来自各种商业公司。而Wikitude中所有景点信息主要由用户提供,并通过维基模式来维护。在Wikitude.me网站上,用户可以使用自己的Google、Yahoo!、Twitter或是OpenID帐号登录并提交新的注释内容,降低了产生内容的门槛。2009年10月,Wikitude手机软件上已经包括了全球37万个主要景点的信息。

虽然Layar和Wikitude是最近几个月硅谷增强现实应用领域的话题中心,但它们距离市场成功,似乎还有很长一段路。而在东方的日本,有一款增强现实浏览器产品,正在迅速被市场接受。这款名为“Sekai像机”的软件,为用户提供了更加细腻的操控界面,甚至可以感知摄像头与地面形成的角度。2008年,尚在研制阶段的Sekai像机,就获得了年度“TechCrunch 50”创新大奖。2009年9月在日本正式发布后,Sekai像机短短4天内就被安装到日本国内超过一成的iPhone手机上,并被苹果日本公司评为2009年度最佳应用。

增强现实的 前世今生

以Layar、Wikitude和Sekai像机为代表的手机增强现实软件产品,并非横空出世。尽管目前增强现实领域中最具影响力的产品都来自欧洲与日本,但增强现实这个概念,却是由美国波音公司科学家托马斯·考德尔博士于1990年提出的。事实上,关于这项技术的研究在实验室里已经进行了数十年,并早已应用在军事领域内的一些产品,如战斗机飞行员使用的头盔显示器上。

学术界对增强现实有一个清晰定义,那就是通过电脑将虚拟信息应用到真实世界,真实环境和虚拟物体实时的叠加到同一个画面,共同存在。增强现实提供了传统情况下,人类无法感知的周边环境信息,比如邻近建筑物中正在进行的活动。而这些信息的获得,有助于用户与周围环境之间的互动。

长期以来,增强现实技术大规模民用面临的主要障碍,就是硬件成本偏高以及提供的用户价值不明显。如今,随着3G业务和以Android、iPhone 3GS为代表的高端智能手机在全世界范围内的普及,增强现实应用的硬件基础已经逐渐具备。这也是过去一年内,大量增强现实应用软件不断涌现的原因。

增强现实技术的直接目的,是为现实世界中的景象附加特定的数据层。为实现这个目标,需要在用户界面中形成一个坐标系统,并将其与现实世界对应。因此,实现增强现实技术的硬件,必须能够探测用户所观察到环境的位置、高度、角度等信息。而在Android和iPhone 3GS这些智能手机平台上,环境数据的获得是通过内置的GPS、数字罗盘与加速器实现的。

一部手机在三维空间中的姿态,可以由一个“指纹”唯一确定。这个“指纹”包括三类数据:GPS坐标、数字罗盘确定的手机朝向,以及加速器给出的手机与地面角度。以Sekai像机为例,当用户为屏幕中的景物添加标注时,每个标注后面都会附加当时手机的姿态“指纹”。当其他用户通过手机摄像头观察周围景物时,Sekai像机将手机姿态与数据库中保存的“指纹”实时匹配,并返回命中的景物标注。这种设计,可以避免早期增强现实技术中对图像识别的依赖,从而大大降低手机平台的计算负担。

除了类似Sekai像机这样使用GPS、数字罗盘等感应器建立坐标系统的做法,增强现实还包括另外一类应用,这些应用通过外置的视觉标记来进行环境建模。这其中最著名的,当属GE三维奇境网站。在那里,用户可以通过在摄像头前展示一张印有二维码的白纸,调出通用电气公司的风力发电场动画。基于标记的增强现实技术使用范围非常广泛,目前已经产生的应用包括电子商务网站的虚拟试衣服务、美国邮政服务公司的包装箱尺寸确认服务等等。

尽管在互动广告等领域,基于标记的增强现实技术应用已经非常成熟,但硅谷的观察家们普遍认为,基于传感器的增强现实应用,特别是Layar这样的手机增强现实浏览器,才是真正撼动用户使用习惯的颠覆性创新。

15年前,网景浏览器为人们打开了一扇观察数字世界的窗口。今天,运行在高端智能手机平台上的增强现实浏览器,正起着同样的开创性作用。2009年,物理与数字世界的相互融合,是主导整个IT产业发展的大趋势。如果说,物联网概念的火爆,体现了人们把物理世界融入数字世界,提高决策和管理效率的愿望,那么增强现实浏览器正好反其道而行之,将数字世界带入物理世界,帮助人们全面掌握现实生活中的背景信息。

正如今天网络浏览器已成为人们的生活必备工具一样,在不久的将来,手机上运行的增强现实浏览器,会变得同样不可或缺。这些应用将带给人们新的生活方式,比如逛街时用手机扫视周围环境,人们可以发现最有吸引力的商场促销活动,或者读到其他顾客留下的商品推荐。这些改变中蕴藏的巨大市场机会和商业价值,决定了增强现实浏览器领域将迅速成为一个拥挤的商业竞技场。

增强现实的商业未来

在IT应用领域,距离消费者越近的产品,往往越具有商业价值,因为它们可以抢先拦截消费者的注意力。未来二十年中,在零售促销和本地商家推广方面,几乎可以断定没有比手机上的增强现实浏览器更强大有效的广告平台了。

当徘徊在商业街区的用户掏出手机,透过增强现实浏览器审视周围环境时,他们的行为表现出了明确的消费意图。此时增强现实浏览器界面上商家信息的出现次序、尺寸大小、色彩醒目程度、有无动画效果等因素,将直接影响用户下一步的消费决策。将符合用户潜在需求的产品服务推荐给他们,从而左右消费者的购买意图,正是今天的搜索引擎广告平台能够成为吸金利器的重要原因。搜索引擎的竞价排名模式,从本质上说就是向商家拍卖用户的注意力。而这种模式,增强现实浏览器几乎可以原样照搬。

去年12月21日,美国移动社交网络服务商Brightkite宣布推出全球第一款基于增强现实技术的广告服务,广告的投放对象就是Layar软件上的Brightkite数据层。虽然目前仅有百思买一家广告客户,但Brightkite这次实验性的尝试无疑揭开了网络广告时代新的一页。在广告业内人士看来,Brightkite的新型广告服务第一次让本地商家能够针对正在附近活动的潜在顾客投放广告,实现了网络广告投放的本地化。

随着今后几年增强现实技术的大范围普及,今天各种流行的广告形态,如搜索引擎广告、户外广告等等,都将受到不同程度的影响。但从整个广告产业来说,增强现实带来的更多是积极影响,因为它不仅催生出一个全新的广告空间,同时还服务了本地商家长期以来被忽略的网络广告投放需求。与目前本地商家主要采用的户外广告、报纸广告相比,增强现实广告服务在针对性、成本和投放方便等方面,具有极大的优势。而这,将是增强现实技术的重要商业价值所在。

对于增强现实浏览器这样一种本质上的广告平台来说,其最终的商业价值取决于平台的规模。也就是说,拥有最多用户的增强现实浏览器,将占据类似今天谷歌的市场地位。而排名前三之外的产品,几乎对市场不会产生任何影响力。

由于智能手机平台并不像桌面操作系统那样存在一家独大的局面,现有的手机和软件巨头还无法对这一新兴领域进行垄断,多款手机增强现实浏览器并存的局面将会持续一段时间。但在增强现实技术的市场培育阶段,各款产品之间的合作要多于竞争,这是因为数据丰富性对所有增强现实浏览器的早期推广都至关重要。不同增强现实产品之间的互操作性,将成为2010年增强现实行业内关注的热点。在各种增强现实浏览器之间共享数据,乃至在此基础上形成单一的增强现实内容网络,对增强现实技术的大规模普及而言,意义重大。

在这个问题上,目前增强现实浏览器阵营的领军者SPRXmobile公司表示,将积极推动整个增强现实应用领域的数据融合进程。2009年7月,包括SPRXmobile和Mobizily在内的8家增强现实技术公司共同组建了增强现实协会(Augmented Reality Consortium),来协调各成员公司间的技术合作,以及标准制定事宜。虽然这项工作同时面临着技术、商业、法律诸多方面的挑战,但仍然有理由期待,未来有一天,人们将可以像浏览今天的网页一样,通过不同的浏览器访问同一张增强现实数据网。而一刻,也将是增强现实领域产业整合的开始。

在欧洲、日本,以及美国硅谷引起阵阵喧嚣的增强现实技术,在中国还显得颇为沉寂。虽然国内学术界已经在这个领域积累了不少研究经验,但在商业化应用方面,产业界似乎尚未起步。物联网与增强现实,实为数字、物理世界融合一体之两面,我们没有理由厚此薄彼。相信随着增强现实应用巨大商业价值的逐渐展现,会有越来越多的相关商业化努力在国内出现。

(图片来源:http://www.flickr.com)

(本文发表于《商界评论》2010年第1期,阐述了物联网与泛在计算的关系,并对中国的物联网战略进行了评论。)

20年前,充满传奇色彩的施乐公司帕洛阿尔托研究中心里,有位科学家预言了一种“后PC时代”的全新人机交互方式,并称之为“泛在计算”(Ubiquitous Computing)。今天,国内被炒到火热的物联网概念,只不过是泛在计算框架下一个小小分支。

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座落于硅谷腹地的帕洛阿尔托研究中心(以下简称PARC),距离斯坦福大学只有8分钟车程。草坪上的几幢土黄色小楼,看似并不起眼,却是上世纪七、八十年代信息技术创新者们朝拜的圣地。这里诞生过诸多对现代社会影响深远的科技发明,包括人们熟知的激光打印、以太网、机械鼠标、图形用户界面,还有超大规模集成电路。然而,10年之后,这份名单里排在第一位的,将是一个对今天大多数人来说,仍然陌生的名字。

1988年,时任PARC首席技术官的马克·维瑟博士,提出了一种全新的计算模式构想。与当时刚刚出现,到今天依然流行的PC模式不同,这种被称为“泛在计算”的理念,认为未来的计算力,将被很自然的嵌入到人们日常生活之中,变得无处不在而又不被人注意。

泛在计算这一概念正式被全世界关注,始自马克·维瑟1991年发表在《科学美国人》杂志上一篇标题为“21世纪的计算机”的文章。到今天,已经有上万名来自美国、欧洲、日本、韩国和世界其它地方的计算机、认知科学和电子工程学者,聚集在泛在计算领域,为马克·维瑟预言的最终实现而努力。一篇6千字的短文,缔造出一个交叉学科的庞大研究领域,这在近数十年来的科技发展史上,可谓绝无仅有。

泛在计算的预言

学术界对泛在计算的关注,主要源自以下两个研究直觉。

第一,历史上真正为人类社会带来巨大变革的技术,大多是那些融入生活而消失于无形的东西,比如造纸术、印刷术、电力网络等等。人们对这些技术的运用,不再需要特别的关注。而今天的计算机技术,在某种程度上来说,仍然显得突兀而难以使用。

第二,随着信息产业的高速发展,未来社会人们最稀缺的,并非计算力,而是注意力。把用户从各种信息化服务和电子设备的包围中解放出来,让机器之间直接沟通,尽量减少人工干预的需要,是今后计算技术发展的方向。

正是在这样的思路下,泛在计算领域的研究者,希望能找到一种方法,让生活环境中的电器、家具以及其他设备,能够根据需要,在没有用户参与的情况下主动完成一些日常任务。

环境感知,是泛在计算技术的核心。它的目的,就是节省用户的注意力资源,在传感器与智能算法的帮助下,自动探测用户需求,并作出应对。过去数年间全球蓬勃发展的基于位置服务,其实是环境感知技术的一个应用。我们耳熟能详的一些未来产品概念,如智能家庭、自动驾驶汽车等等,就是环境感知技术在不同环境中应用的例子。

2007年微软推出的“未来之屋”,是泛在计算技术应用于日常生活的典型例子。进入房屋时,安全系统会对来访者的面部进行扫描,确认身份后自动打开房门。客厅冰箱上的液晶显示器能列出保存的食物清单,厨房水槽能够根据使用者的身高调节高度,而排风机会根据油烟浓度自动开启。此外,每个房间的墙壁颜色、装修风格和温度,都可以根据家庭成员的喜好和情绪自动更换。

微软的未来之屋,展示的不过是泛在计算技术在一个封闭空间中的应用。当一个社区内的所有电器设备彼此连接,甚至与互联网连通之后,能够催生的衍生应用将更加丰富多彩。让冰箱能够自动向楼下超市订购食品,或是根据食物清单上网查询菜谱,用户所要做的仅仅是下载安装一个小程序那么简单。

大概是因为诞生于一种预言式研究动机的缘故,国外不少学者对泛在计算,尤其是环境感知技术存在一个疑问,那就是它能否真正被用户接受。从目前学术界研究成果面临的技术转移难度看,这样的担心并非没有道理。事实上,有很多因素,比如用户隐私问题、基础设施部署成本高、商业模式缺乏等等,都在阻碍着泛在计算技术进入主流市场。

但与各国政府和跨国企业在推动泛在计算发展时表现出来的决心相比,这些似乎都不会成为问题。日本、韩国先后出台的智能城市计划,以及去年底横空出世的IBM“智慧地球”战略,无一不闪现着泛在计算的影子。而数月前开始在国内大行其道的物联网概念,也是泛在计算重要的组成部分。

传感器网络与物联网

为了实现环境感知,在现实世界中部署大量传感器,并将其连接成一张巨大的网络,便成为一切泛在计算技术应用的基础。能够收集温度、压力、声级、环境光等各类信息的传感器网络,是泛在计算领域内一个重要的研究方向,也是最早实现产品化,甚至商业化的技术之一。上世纪末诞生于加州大学伯克利分校的“智能微尘”项目,便是其中的典型代表。

智能微尘,是一种具有电脑功能的超微型传感器,在几毫米见方的芯片上,集成了传感器、微处理器、通信系统和电源等各种复杂的电子部件。将一些微尘散落在一个场地中,它们就能够相互定位,收集数据并向基站传递信息。如果一个微尘功能失常,其他微尘会对其进行修复,这使得整个传感器网络的维护变得非常容易。

美国国防部早在10年前就开始资助智能微尘项目的研究,并希望能将其部署在战场,用来监视敌方的军事行动。而随后在民用方面,这项技术却得到了更大范围的应用,尤其是在远程健康监控和自然灾害预防领域。例如国内外的海洋科学工作者,已经开始将大量的微尘撒落在海面,收集海洋监测数据,用以预测海啸等灾害的发生。今天,智能微尘的批量生产成本已经降至10美元以下,并仍在快速下降。

如果将今天的电脑比作人的大脑,那么形形色色的传感器,就好比人的五官和皮肤。人体的感知器官不仅要能够独立工作,还需要通过体内的神经网络连接起来,共同完成各种复杂的工作。因此,今天各种传感器网络的部署,是为未来泛在计算预言的实现,进行基础设施层面的准备。

1999年诞生于麻省理工学院的物联网概念,指的是把生活中的物品通过传感器与互联网连接起来,实现智能化识别和管理。物联网技术,原本主要应用于零售和物流领域。让我们来设想,假如超市中的每一样货品都被内置了电子标签,并能够通过互联网来查询,那么库存管理将不会再是问题。甚至连盗窃事件发生的概率也会大大降低,因为物主可以通过网络随时查询物品所在位置。

在底层传感器网络之上,物联网增加了对物品标识的赋予和管理,并将底层网络与互联网打通。当网络用户能够在浏览器中输入一个特定网址,来访问现实生活中的某件物品各种信息时,物联网的目标就可以说基本实现。

但这一切,只不过是为泛在计算时代的到来所作的铺垫。

韩国U-City项目的启示

让我们把时间拉回到1993年。当年末,美国克林顿政府的 “信息高速公路”政策刚刚出台,方案更多侧重在光纤、交换节点等基础设施建设层面。当时,没有人能够预测到这个平台将会催生出诸如雅虎、谷歌这样伟大的信息服务类公司,并给未来20年人类社会生活和商业活动方式带来巨变。

同样,今天关于“物联网之后是什么?”这个问题,也许不存在一个标准解答。但是,这并不妨碍一些国家用行动给出自己的答案。

在把文化创意产品、家电和汽车卖给全世界消费者的同时,如何实现国内产业的升级换代,为应对下一波全球竞争做准备,对韩国政府来说是个重要的课题。2008年,韩国的家庭宽带普及率高达95%,移动互联网用户超过全国人口的一半,这是上世纪末韩国确立“以信息技术为基础”的经济发展模式后,取得的丰硕成果。

事实上,韩国政府已经早早开始在信息技术领域,寻找下一个能够拉动经济增长的技术热点。其2006年开始筹划的U-City(Ubiquitous City,泛在城市)计划,已经让韩国在泛在计算应用领域走在世界的最前沿。

韩国政府实施的这一宏伟计划,目的是通过建设遍布整个城市的高速有线和无线网络,让市民可以从城市的各个角落方便地使用各项社会服务,了解环境和交通状况,遥控家中的电器,甚至追踪未成年子女的动向。在U-City城市的建设中,IT基础设施,包括传感器网络、触摸屏终端、RFID读卡器等等,作为城市构成的基本要素被应用于居住,经济,交通,公共设施等各个领域。

U-City计划的受益者不仅仅是普通用户,它还为大量的IT、通信类企业创造出前所未有的市场机会。在新城市建设初期,该计划可以开拓出传感器、触摸屏设备,以及WIMAX、HSDPA等通信基础设施构成的全新市场空间。而其成熟之后带来的应用创新方面的商机,其规模我们现在根本无法预测。

如今,互联网连接起来的计算机不过数十亿台。而依照维基百科的预测,在物联网普及后,其连接的具有计算能力的物品,将达到万亿的数量级。这一大过互联网百倍的平台上,唯一限制应用开发商发挥空间的,只能是他们自己的想象力。

值得注意的是,韩国的U-City计划有两个明显的特点。一是,通过建立样板城市和现实应用,拉动物联网和泛在计算基础设施建设,让人们直观感受到泛在计算技术带来的诸多好处。二是,政府把泛在计算上升到国家经济发展的战略高度,强力推动其在全社会范围内的迅速实现。

今年下半年,规模达5千亿韩元的U-City计划正式全面启动,计划到2012年完成六大创新城市中的大田道安、仁川青萝、世宗幸福城市三处的U-City基础设施建设。届时,韩国将成为全球唯一拥有数座大型智能城市的国家。

谁的物联网?

目前世界各国对泛在计算将成为新一波信息产业革命的主题,基本没有异议。但选择的切入点,却不尽相同。网络基础设施完善、互联网与移动互联网应用高度发达的日、韩等国,均选择了基础设施与上层服务整体推进,通过普及新型应用拉动信息产业升级的战略,其目标定位在更加便利的国民生活,强调科技的人性化。

在深受金融危机困扰的美国,IBM正积极向奥巴马政府推销其提出的“智慧地球”战略。这一战略的目标是把传感器部署到遍布全球各个角落的电网、铁路、桥梁、隧道、公路等设施中,并与由超级计算机构成的云计算平台普遍连接,让人们能够以更加精确、动态的方式管理生产、生活。作为全球企业IT服务的主要提供者,IBM提出这一方案显然更多是出于自身利益的考虑。

与酝酿已久,本世纪中期相继出台的日、韩泛在计算推广计划u-Japan、u-Korea相比,去年底匆匆登场的“智慧地球”战略,带有明显的救场意味。IBM希望奥巴马政府能够效仿十多年前克林顿利用信息高速公路,把美国经济从当时低谷带出的方法,力推“智慧地球”。然而事与愿违,将近1年时间过去,“智慧地球”在美国仍然雷声大、雨点小,其重要原因就是没有人愿意为其庞大的花费买单。

另IBM欣慰的是,在其不懈的公关努力下,“智慧地球”战略在中国找到了知音。如今国内的物联网产业规划,基本上对“智慧地球”贩卖的概念照单全收。这可能是好事,也可能是坏事。

拥有全世界执行力最强的政府,中国具备强力推进物联网基础设施建设的条件。从长远来看,物联网技术,以及建立在其上诸多泛在计算应用的普及,也的确能起到大规模拉动经济增长,改善国民生活的作用。但值得注意的是,这种经济刺激作用可能需要至少10年的时间才能体现。

国内物联网发展战略与日、韩模式最大的不同,在于前者侧重于基础设施建设,以及商业、管理效率的提高,而忽略对民生的直接改善。与U-City等日、韩计划相比,物联网似乎与老百姓的关系不大。目前国内各种物联网技术产业联盟,通常由一些硬件和通信厂商、科研院所和政府部门组成,习惯于圈子内的自说自话。这与泛在计算技术以人为本的核心理念,显得有点格格不入。

制定过于宏大,且与民生脱离的科技发展计划,往往存在一个隐患。美国著名IT研究咨询机构高德纳的“炒作周期”理论认为,一项技术创新,在为市场广泛接受之前,通常会经历一个从炒作高峰跌至谷底,而后又回到一个平台期的过程。从物联网概念目前在国内被炒作的高度及其侧重领域看,其势必会经历一个不能满足大众和媒体预期,而迅速被质疑这样一个阶段。这对一个具有无限前景的技术创新领域来说,无疑是一件憾事。

结语

尽管在国内,物联网好像一个横空出世的概念游戏,但其实际上已经经历了近20年的技术积累。将眼光放远,我们会发现物联网其实仅是泛在计算技术冰山之一角。而后者,无疑将成为未来2、30年内全球信息产业发展的主旋律。

泛在计算理念诞生的初衷,是为用户提供一个更易用的计算环境。在此目标下,物联网是术,而非道。与东亚邻国相比,在迈向泛在计算时代的道路上,中国起步稍晚,却选择了一种类似于大跃进的方式。这或许是一个明智的选择,但一切仍需留待时间来检验。

(图片来源:http://ibiblio.org)

(这是为《创业家》杂志2010年第1期撰写的一篇短文,基本上综合了国外主要技术博客和媒体对今年全球互联网趋势的预测。至于本文中没有涉及的物联网/泛在计算领域,我将在下一篇文章中重点介绍。

关于《创业家》杂志,只想说一句:我不知道还有哪本杂志比由创业家们创办的《创业家》更适合曾经的、现在的、未来的创业家们阅读了。)

随着2009年慢慢接近尾声,在各个领域,人们纷纷把目光投向明年的行业预测。2010年,全球互联网领域值得关注的两大焦点,无疑将是实时网络的迅速成长与增强现实技术的大规模商用。除此以外,进入成熟期的云计算,基于SNS的网络内容推荐,以及全新的基于位置网络服务与位置标签,也非常值得关注。

实时网络冲击传统互联网巨人

2009年10月底,微软和谷歌分别宣布将在各自的搜索引擎中整合世界最大微博客服务商Twitter的实时信息。此外,微软还同美国最大的社交网站Facebook达成了类似协议。这标志着以Twitter、Facebook为代表的实时网络构筑者,正以其自身力量,赢得互联网传统势力的尊敬。

Twitter们其实只是一个符号,它代表了人们对静态信息的不满足以及对实时信息的渴望。这种需求一旦被激发,世界将很难再走回到原来安静的状态。50年前,人们满足于每月一次的信件往来;20年前,大家觉得每周打个电话不错;10年前,是手机、短信;而5年前,是即时通讯。

今天实时网络的组成部分,不仅包括Twitter这样汇聚了数千万活跃用户的微博客服务,还有上亿部能够随时随地发布更新的智能手机,以及十余种实时搜索引擎。它们聚集在一起,迸发出惊人的协同效应。在苹果应用商店里,已经有数十款iPhone软件,可以让用户在餐馆里直接对刚刚结束的晚餐进行评论。碰到 陌生的旋律,用户可以对着手机哼上一段,后者会马上从音乐搜索引擎Midomi那里取回歌名、演唱者这些信息。

在2010年,“现在主义”(Nowism)将成为互联网新的主题。实时信息的魔力会让越来越多的网络用户上瘾,他们不仅是实时信息的消费者,同时也是制造者。用户的大规模参与,让今天实时网络的编织速度,比15年前的互联网快得多。而今年下半年谷歌推出的全新在线服务Google Wave,融合了电子邮件、即时通讯、协同办公以及富媒体共享等功能,被广泛认为将颠覆互联网用户传统的在线交流和沟通方式。

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图1. Google Wave

越来越多的人相信,目前的互联网巨人谷歌,以及其强悍的商业模式,将会成为实时网络“创造性破坏”的牺牲者。而谷歌也认识到这一现实威胁,并希望通过新推出的Google Wave和实时搜索产品,在实时网络中分得一杯羹。新兴势力能否借助实时网络成功挑战谷歌的互联网霸主地位?也许在2010年,我们能够看出一些端倪。

增强现实技术改变世界

增强现实技术,将存在于网络的信息应用到现实世界,把真实环境和虚拟信息实时叠加到同一个画面。增强现实提供了一般情况下人类无法感知的信息,比如附近建筑物里正在进行的活动,或是当前Twitter里涉及这座建筑物的讨论。

随着GPS、罗盘和加速器逐渐成为智能手机的标配,越来越多的手机软件不仅可以探知用户当前的位置,而且能够精确掌握手机在3维空间中的姿态,以及摄像头的指向。手机定位技术的成熟,在2009年催生出各种基于手机的增强现实应用。

今年6月份上线的增强现实服务Layar,可以为用户手机捕捉到的实时画面,添加来自点评网站Yelp、维基百科、谷歌和Twitter与该画面相关的各种信息。而获得2009年德国红点设计大奖的“透视玻璃”概念产品,则把透明OLED技术与增强现实相结合,创造出一块能够现实周遭环境中所有隐藏信息的魔术玻璃。随着透明OLED成本的不断降低,可以预见类似“透视玻璃”这样的产品将会很快出现在消费市场。

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图2. “透视玻璃”概念产品

增强现实技术对世界的冲击不止局限在产品层面。2010年,广告商们将会发现各种增强现实产品所带来的巨大商业价值。当Layar和“透视玻璃”这样的产品大规模普及之后,户外、楼宇广告可以放置的空间,将不再受限于建筑物内、外部的表面积。届时,商业广告的投放空间将再一次被成倍放大,与搜索引擎竞价排名等量齐观的崭新商业模式,将会出现。

云计算、内容推荐与位置标签

随着微软Office 2010的发布,对更多人来说,云计算将不再是一个抽象概念,而成为日常生活的一部分。这款微软下一代办公套件中,新增了“存储到 SkyDrive”的 功能,可以让用户将文档存放在微软提供的25GB在线存储空间中,并在不同的电脑上访问。不仅如此,用户还能通过 SkyDrive 网站来编辑这些文件。如果说谷歌的在线办公应用Google Docs是云计算时代的启蒙者,那么微软的Office 2010,将完成云计算服务的大规模普及。

当今互联网给用户带来的最大挑战,就是“信息过载”- 网络信息正以远超人们所能消费的速度被制造出来。今天,人类社会稀缺的早已不是信息资源,而是用户注意力本身。而越来越多人意识到,同一社交网络中的朋友们,将会是最好的信息过滤器。Facebook Connect项目,以及谷歌的Google Social Search产品,都在试图从这个角度来解决信息推荐与个性化定制问题。随着实时网络的初具规模,为“信息过载”寻找解决方案的需求将愈加迫切。在2010年,这无疑是互联网领域非常值得关注的一个方向。

内置GPS智能手机的普及,让2009年成为基于位置的社交网络服务元年。其中既有Foursquare、Gowalla、Brightkite这些创业公司产品,也有 Google Latitude这样的大厂新作。被誉为“2010年的Twitter”的Foursquare,在提供朋友定位功能的同时,还推出了一款基于位置的社交小游戏,允许用户通过反复访问一个地点来积累经验值升级。这款服务上线之后,立即在美国青少年中风靡一时。

可以预见,在智能手机的帮助下,以微博、朋友动态、共享图片等为代表的UGC内容,将很快被贴上“位置标签”。位置信息,会在2010年正式成为互联网新的一维,并深刻影响用户对网络信息的使用。

(图片来源:http://petitinvention.wordpress.com)

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当你坐在电脑屏幕前,敲打键盘或是滑动鼠标的时候,有没有想过未来人与电脑之间的交互,将不会再是今天这个样子?20年前,充满传奇色彩的施乐研究中心(PARC)里,就有一位科学家预言了一种“后桌面电脑时代”的全新人机交互方式,并称之为“泛在计算”(ubiquitous computing)。

这位名叫Mark Weiser的PARC首席科学家,1991年发表在《科学美国人》杂志上的一篇文章,竟然缔造了一个交叉学科的庞大研究领域。今天,有上万名来自美国、欧洲、日本、韩国和世界其它地方的计算机、认知科学和电子工程学者,聚集在泛在计算领域,为最终实现Mark Weiser的预言而努力。

简单讲,泛在计算强调的是将“计算力”(computing)嵌入到人们日常生活中,做到无处不在(ubiquitous)而又不被人注意。实现泛在计算的动机(motivation),主要来自以下两个直觉。一是,任何真正为人类社会带来巨大变革的技术,往往是那些融入生活而消失于无形的东西,比如当年的造纸术与印刷术。今天的互联网,也正在朝这个方向迅速靠拢;二是,未来人类最稀缺的,并非计算资源,而是注意力资源。当今社会,各种信息、服务、电子设备对用户注意力的争夺,仿佛让所有人同时患上了ADD。正是在这样的思路下,泛在计算特别关注所谓的invisibleness和context-awareness。

环境感知(context-awareness),是泛在计算技术的核心。过去数年间全球蓬勃发展的基于位置服务(location-based service),其实是环境感知服务的一小个分支。它的目的,就是节省用户的注意力资源,在传感器与智能算法的帮助下,自动探测用户需求,并作出应对。我们耳熟能详的智能家庭(smart home),就是环境感知服务的另一个具体实现。

大概是因为诞生于一种预言式研究动机的缘故,不少人对泛在计算,尤其是环境感知服务存在一个疑问,那就是它能否真正被用户接受。从目前学术界研究成果面临的技术转化(technology transfer)难度看,这个担心是有道理的。事实上,有很多因素,比如用户隐私问题、基础设施缺乏、启动成本高等等,都在阻碍着大部分泛在计算技术进入主流市场(majority market)。创新扩散理论中,技术采用生命周期中的鸿沟(chasm)模型,又一次在泛在计算领域体现了它的解释力。

本客的博士论文中,曾用几个章节专门分析了这一创新扩散问题,并提出跨越鸿沟的方法。学术方面的问题,这里就不再多谈。重点要说的,在下面。

上周末中天频道的《文茜的世界周报》节目,重点介绍了韩国自2006年启动的U-City(Ubiquitous-City,貌似之前叫U-Korea。而早在2004年,日本就已经推出过类似的U-Japan)计划,以及目前的实施情况。这项计划,简单说就是由政府出钱,推动泛在计算技术与应用在全社会范围内的实现。在泛在计算所能产生的经济价值还不太明朗的今天,韩国政府能拿出这样的魄力,着实让人佩服。

韩国的逻辑很简单,在把文化创意产品、家电和汽车卖给全世界消费者的同时,如何实现国内产业的升级换代,为提高下一波全球竞争力做准备,是个很重要的命题。目前,韩国宽带普及率已经达到90%,移动互联网用户早已超过全国人口的一半。因此,将所谓“新一代计算范式”(computing paradigm)的泛在计算提上日程,是一种合理的冒险。这一举措,不禁让人想起1993年底克林顿政府力推“信息高速公路”计划时的情景。

李明博政府上任之初的口号是,“7年内经济赶超日本”。虽然这在大多数局外人看来,有些滑稽可笑,但我们却不能低估这个国家经济崛起的决心。以本客在三星硅谷研究中心的工作经历看,韩国企业在IT新技术研究领域的前瞻性和企图心,甚至要超过硅谷大部分美国高科技公司。而在学术界,日本、韩国的学者和研究人员,组成了泛在计算领域除美国本土以外,最大的一个研究群体。

OK,现在把文章的重点总结一下。泛在计算,很可能是未来20年间与今天的互联网等量齐观的一波技术革新浪潮。这个前景究竟能否实现,现在还不好说。但无视这个可能的存在,无论从国家经济决策层面、学术研究层面,还是科技创新层面看,似乎都不太恰当。我们东亚地区的竞争对手,韩国人,尤其是日本人,在新技术市场方面的嗅觉一向惊人。这次,我们真应该好好审视一下,建在韩国国会对面的“未来生活馆”里,展示的都是些什么玩意儿。

(图片来源:http://disney.go.com)

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三个月前,优比客写过一篇关于Google Voice的文章,今天终于有幸收到Google Voice的帐号开通邀请。在美国的朋友,开通Google Voice可谓易如反掌,1分钟时间足够搞定。如果你在国内,同时也收到了邀请,可以参考下这篇文章

注册Google Voice时,你可以选择美国任何一个州的电话号码,并把所有的手机、座机都绑定到这个虚拟号码。之后,你的所有语音通讯,都将被Google接管。这样做,你至少可以获得如下好处:

1. 名片上只需印一个电话号码;

2. 将所有来电分组管理,按号码、时段等分别转到不同的手机、座机接听;

3. 在Google Voice页面上,管理你所有的通话记录、短信,以及经过语音识别技术处理过的电话留言;

4. 在任何一部电话上,你都可以按“4”键进行通话录音,无论这部电话是否支持录音功能;

5. 享受便宜的国际长途资费,美中通话每分钟2美分,使用方法是在你的任何一部电话上拨打你的Google Voice号码,然后按“2”键;

6. 所有电话留言,Google Voice都会以email的形式发送到你的Gmail邮箱;

试用过程中,本客有如下发现:

1. 所有绑定的电话,缺省状态下都处于激活状态。也就是说,一个电话打到你的Google Voice号码上,家里所有的手机、座机都会铃声大作;

2. 接起电话后,首先听到Google Voice的提示语音,按“1”键接听电话、按“2”把来电转入语音信箱、按“4”接听并录音;

3. 呼叫方听到振铃3、4次后,你这边可能才刚刚开始接听。耐性不好的朋友,说不定那边电话已经挂了;

4. 通过Google Voice接听,无论手机、座机,本地语音信箱统统失效;

5. 电话与网站系统间的连接属于实时级别,这边挂电话几秒种后,你的Google Voice和Gmail页面,就会出现本次通话记录或是语音留言的文字版;

6. Google Voice的语音识别水平,还有待提高。看到莫名其妙语音留言的朋友,最好再听下语音版留言,以免误事;

7. 在Google Voice页面里,你甚至可以像分享一段YouTube视频那样,把你的语音留言代码嵌入到随便什么网站。不知道这功能有什么实际用途。

最后说点感想。Google这次摆明了要把用户所有的通讯渠道控制起来,之前是电子邮件,如今是电话。Google Voice与Gmail的整合堪称完美,体现在:

1. 界面风格与UI、UE设计高度一致;

2. 通过语音识别技术,实现语音与文字信息的相互转换,让信息可以在Gmail与Google Voice之间自由流动;

3. 你Gmail里的所有contacts,会自动成为Google Voice里的contacts。

Google Voice会成为你的天使还是老大哥,要看你自己的理解。根据ReadWriteWeb这篇文章,Google已经委托律师事务所申请了如下专利:

“in which an indication of a telephone call being placed from a calling number is received, and a determination is made of an audio advertisement to play based on the calling number.”

本客一直认为,Google的终极使命,就是把这个世界上的所有信息,都变成广告的可能载体,无论它是文字、语音,还是由语音变成的文字。这次,Google已经做好了把你的彩铃变成语音广告的准备,不知道你做好准备没有?

(图片来源:http://twitpic.com/aceyv)

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看了这张5月15日Wolfram Alpha发布现场的照片,也许你会误以为这是在休斯顿宇航中心进行的又一次火箭发射。Wolfram博士骨子里还是一名科学家。他把这次Wolfram Alpha网站的发布,搞得像火箭发射一样隆重,除了商业原因之外,恐怕还有为NKS(A New Kind of Science)出口恶气的想法。多年来,Wolfram博士提出的NKS思想多为主流科学界所排斥,而Wolfram Alpha,则被视为NKS在现实世界最重要的应用。根据自己的理论,构造出能够解决现实世界问题的计算机器,同时还获得商业上的成功。对一名科学家来说,这实在是非常的圆满。

NKS的基本思想在于,对自然界或者社会中的复杂现象,用传统的数学方法来精确描述往往力不从心。而用所谓的 Simple Program,或元胞自动机(Cellular Automata,CA)来描述,却可以得到一些意象不到的结果。建筑在Mathematica平台上的Wolfram Alpha,正是试图通过把数量庞大的人类知识片段,与Mathematica用于计算、推理的众多simple program结合在一起,来完成对我们这个复杂世界的建模。这个产品,就好像针对人类知识所展开的“基因组计划”。而其野心,则有过之而无不及。

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(坐在“火箭发射总控制台”上的Wolfram博士,高兴得像个孩子。)

关于NKS的具体细节,优比客不在这里赘述,感兴趣的朋友可以自己去读这本1192页厚的巨著。本客更想知道的是,Wolfram Alpha如何赚钱?

根据Wolfram Research的介绍,Alpha引擎这次发布,用到了分布在5个数据中心的上千台服务器,总共包括1万个处理器核心。Wolfram公司的合作伙伴R Systems,为这次发布提供了全球第44大超级计算机R Smarr。这台计算机,由 576台双CPU四核「Harpertown」至强服务器组成,共有4608个处理器核心。而另一个合作伙伴Dell,也为Wolfram公司在Champaign搭建了一个数据中心。从下面这段视频看,这座数据中心至少用了6个full rack来放置120台双CPU四核的2U服务器。而这些数据中心附带的空调系统,据说强大到可以把撒哈拉沙漠变成滑雪场。

所有这些服务器、带宽和其他硬件成本,总共要花掉Wolfram公司3、4百万美元。而Wolfram公司3百多人的团队,每年开销又要上千万。这些费用,从哪里出?

根据本客对Wolfram Research的采访,这家公司目前没有接受任何形式的外部投资,其全部收入来自Wolfram博士早年开发的软件产品Mathematica,以及后来形成的Mathematica产品家族。目前开发、运行Wolfram Alpha引擎的所有支出,全部由Mathematica系列软件的销售来支撑。

在采访中,Wolfram Research的商务开发经理透露,Alpha引擎的盈利模式为付费使用,而非一般搜索引擎采用的广告模式。采用这种为很多Web 2.0网站青睐的Freemium商业模式,为Alpha引擎带来的最大好处,就是避免在网络广告市场上与Google展开直接竞争。如果一个新的搜索引擎,需要同时在搜索与广告两个市场上与Google竞争,它几乎不可能成功。过去十年来,走这条路的诸多搜索产品新锐纷纷败在Google手下,就是明证。即使苟活如Answers.com者,也已经没有太多的利润增长空间。

Wolfram博士的父母是二战前从德国逃到英国避难的犹太人,他的血液里,既有科学家的敏锐,又有着商人的精明。在5月15号Wolfram Alpha发布前的一篇blog中,Wolfram博士详细介绍了Alpha引擎是如何建立在庞大的Mathematica产品家族之上的。整个Alpha引擎涉及的6百万行Mathematica代码,全部是在Wolfram Workbench开发环境中完成的。支撑Alpha运行的上千台服务器,通过gridMathematica来协调。而每个搜索请求,都会通过webMathematica处理。当然,如果用户想把搜索结果保存到「Live Mathematica」,就必须安装Mathematica这个软件。

Wolfram Research的商务开发经理告诉本客,Alpha引擎的付费版本,针对的是那些专业和企业用户。当一个分析人员通过Alpha引擎找到详细的统计数据时,他(或者他的公司)也许很乐意花2500美元,购买一套Mathematica,将搜索结果导入进行更深入的分析,甚至直接制作成商业报告。而当一家企业,希望使用Alpha引擎构建自己内部的知识库时,它也会购买gridMathematica和webMathematica这些相关产品。从某种意义上说,Alpha引擎只是一个巨大的广告牌,而它背后的Mathematica产品家族,才是Wolfram公司盈利的主要来源。

如果将来Alpha引擎能够大获成功,它的商业模式将与背后的技术同样功不可没。本客看好Wolfram Alpha的主要原因在于,无论在市场定位还是盈利模式上,它都实现了与Google足够的差异化。而这,正是今天任何搜索产品新锐成功的必要条件。

尽管明天才是Wolfram Alpha正式发布的日期,现在wolframalpha.com的日访问量已经接近50万用户,日搜索次数也有2、3百万。随着后备节点不断加入服务器集群,上周五「soft launch」后出现的网站响应速度慢等问题,正在逐步缓解。一切看上去,都在按照Wolfram博士的计划,完美进行。

如果爱因斯坦在提出相对论之后,又制造出时间机器,同时办一家能把人们送到过去或者未来的时间旅行公司,那我们这个世界会变成什么样子?Stephen Wolfram正在他的领域里,进行着类似的努力。

时间:2009年5月15日 10:15AM – 11:00AM

地点:Wolfram Research 6th floor conference room, Champaign, Illinois, USA

人物:优比客 vs. 王翔(沃尔夫勒姆研究公司商务开发经理)

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优比客:请简单介绍一下Wolfram|Alpha。

王翔:这个知识计算引擎(computational knowledge engine)我们从2005年就开始研发,到现在已经有4年时间了。我们侧重为用户提供一个全新的信息平台。准确的说,我们的目标是让所有知识变得可以计算,把所有已有信息和新信息进行集中分析处理后,提供给用户,回答用户的问题。这跟一般的搜索引擎不太一样。传统搜索引擎搜索的是已有信息,在网站上把它们找出来。而我们这个,侧重的是回答用户的问题。比如你想知道世界上人类平均身高是多少,这些是在现有的数据上进行处理,给用户一个答案,而不仅仅是一个网站链接。

优比客:Wolfram|Alpha近期有没有计划支持英语之外的其他语言?

王翔:这会是我们以后的一个发展方向,但是近期可能无法实现。因为公司仅仅处理英文信息,已经是一项很困难的工作,而且工作量很大。我们近期的目标,是把Wolfram|Alpha英文内容部分先做好,然后再考虑其他语言。

优比客:Wolfram|Alpha的信息获取方式是什么?更新频率如何?

王翔:所有Wolfram|Alpha用到的信息,是我们公司通过各种渠道获取的。拿到数据之后,我们要进行自己的加工处理,并保证信息质量。我们跟Google不太一样,Google侧重提取网络页面上的信息,我们更侧重于定量、数据方面的一些信息,这些信息的更新要与相应信息来源的更新同步,因此频率也不统一。比如说股票价格这些金融数据,基本上是实时更新的。但是有些数据,可能更新比较缓慢,比如国家GDP。

优比客:建立数据中心是一笔很大开销。目前公司的资金来源是什么?

王翔:我们公司是一个私有企业,所以在建设Wolfram|Alpha搜索引擎的过程中,使用的都是自有资金。我们没有接受任何VC的投入。据我所知,在Alpha上我们可能会实现多种商业模式。但是将来会不会接受VC的投资,目前还没有考虑。

优比客:Wolfram|Alpha的盈利模式是什么?

王翔:我们有多种商业模式。对于一般用途的非商业用户,我们提供的是免费服务。但是,对于专业级或者企业级用户,我们有相应的一些收费模式。比如说,企业级模式中,我们帮助企业在内部建立Wolfram|Alpha搜索引擎,帮他们进行内部数据的处理,以及信息提取等工作。对这些企业用户来说,Wolfram|Alpha更多的是一个计算信息引擎

优比客:目前Wolfram|Alpha有付费用户么?

王翔:现在这个引擎还没有正式推出,没有付费用户。

优比客:有计划采用类似Google的广告模式么?

王翔:暂时还没有。

优比客:正式发布后,可以预计很多用户会同时使用Google和Wolfram|Alpha。你觉得在什么情况下,用户会用Google来解决问题,什么时候会用Wolfram|Alpha?

王翔:Google是一个很好的工具。根据我个人的经验,要寻找一些现有的信息,比如公司网页地址,或者具体文章,我会使用Google。如果我需要一些新的信息,或者对信息进行对比,我会使用Wolfram|Alpha。比如我要比较Google和Microsoft两个公司股价、资产的对比,我就可以使用Wolfram|Alpha。Wolfram|Alpha网站上有这样的demo。同样的信息,如果用户在Google上搜索,可能要多花很多时间。而Wolfram|Alpha可以帮用户进行对比处理。

优比客:哪些用户可能成为忠实用户?

王翔:我们希望Wolfram|Alpha能为所有用户提供价值,让各种各样的人都可以使用。Wolfram|Alpha的查询界面,采用的是自然语言 方式。比如,我可以查北京的天气是怎么样的。当然我们提供的信息更侧重于 数量方面,可能更适用于专业技术人员和教育用户这些人。

优比客:普通用户使用Wolfram|Alpha是否需要一个学习过程?

王翔:我觉得这是两方面的。一方面,从用户来说,在使用过程中,我们试图让用户能够使用自然语言输入得到结果。但不同的语言输入,产生的结果可能不一样。用的过程也是一个学习过程,在使用中学习怎样搜到更准确的信息。Wolfram|Alpha的使用可以是完全直观的。从公司角度看,Wolfram|Alpha作为一个产品,在算法等方面也在不断改进。

优比客:由专家提取、整理信息,成本很高。未来Wolfram|Alpha的收入能覆盖这些成本么?

王翔:对于Wolfram|Alpha这个新产品来说,具体能够产生多少利润现在还无法预测。但目前,Wolfram|Alpha已经在很多地方得到极大的关注和广泛兴趣。从商业模式上来讲,我们比较乐观。但是具体的项目回报,还不清楚。

优比客:现在这个6层楼都是Wolfram研究公司的办公室么?

王翔:5、6层都是,4层有一大部分,3层一小部分是我们的。

优比客:除了Champaign以外,Wolfram研究公司在其他地方还有分支机构么?

王翔:我们在英国、日本有分公司,波士顿分部。在英国、日本的都是市场部门。因为Stephen经常在波士顿,那里的分部也涉及一些研发和NKS方面的工作,包括一些特别项目也在那边。主要的研发是在Champaign这里进行的。Stephen本人大部分时间待在波士顿,但会定期到Champaign,而且每天都会有电话和视频会议。

优比客:为什么Wolfram研究公司会把总部设在Champaign?

王翔:Stephen原先是UIUC的教授。公司1987年成立的时候,Stephen就在这里。Alpha背后使用的技术,完全是基于早年公司开发的Mathematica,所以我们目前的技术,从87年公司成立以后就不断在积累了。

优比客:公司有多少员工?

王翔:公司全世界员工有3百多人,其中总部这边的员工人数超过一半。我们的员工来自世界各地,背景也不同,包括物理、化学、数学、计算机等各方面。这让我们公司无论在开发Mathematica还是Wolfram|Alpha时,都有很强的各领域专业人才。而且,每年我们都会招实习生来做各种各样的项目。

优比客:目前公司的利润来源是否都来自80年代开始销售的Mathematica软件?

王翔:Mathematica是我们最主要的产品,我们还有一系列围绕它形成的软件产品家族。

优比客:Wolfram|Alpha推出后,公司将会搜索引擎和Mathematica软件各有侧重,还是会把重点放在搜索引擎上?

王翔:Wolfram Research will continue to focus on Mathematica and the development of technical software and its commitment to education and technology. Wolfram|Alpha was made possible because of the software that Wolfram Research has created.

优比客:Wolfram|Alpha中涉及到很多Mathematica的功能。Wolfram|Alpha免费版本会影响Mathematica的销售么?

王翔:Wolfram|Alpha的确是基于Mathematica平台的。用户可以得到一些信息,但更侧重于提取一些简单的信息。如果要进行复杂的处理和数学分析,Wolfram|Alpha平台不能直接进行,还要使用Mathematica。另外,在Wolfram|Alpha上面,可以直接把搜索结果送到Mathematica进一步处理,比如可以做成一些商业文档,或进行深入的分析计算。

优比客:Mathematica软件的售价如何?

王翔:教育版本价格在1100美元左右,主要面向教育用户,比如学校、老师等等。商业版本的价格大概是2500 美元。值得一提的是,对于学生用户,在中国,我们的策略跟其他地方是不一样的。现在我们有一个新的市场推广项目,是给所有的中国学生提供免费的Mathematica软件。

优比客:这是个很棒的项目,对中国教育界的贡献非常大。

王翔:我们在跟国内的老师、同学交流中,了解到他们有这种强烈的使用Mathematica软件的希望。中国的学生缺乏购买 力,但又强烈需要接触新的科技。另外,这个新项目在具体操作上,因为技术原 因,必须一个一个学校具体去做。

优比客:具体的实现方式,是跟学校合作,在学校机房安装?

王翔:仅提供学生把软件安装当个人电脑上

优比客:那教育版功能上和商业版本相比有区别吗?

王翔:功能是一样的,但使用时间上有限制,一年。

优比客:目前已经跟多少学校已经建立合作了?

王翔:现在有中科大,南开,北京交通大学,华南理工,电子科技大学,大连理工,同济等9所大学。很多学校还在申请。

优比客:Stephen 是个天才,公司员工眼里的Stephen是什么形象?

王翔:每个人的看法可能不一样。我的个人看法是,他是一个很聪明的人。他在与人交谈时,可以迅速抓取关键信息和重点,提出尖锐的问题,无论是技术还是商业方面。Stephen同时还是一个工作非常勤奋的人。他出版的那本1千多页的「A New Kind of Science」里,没有引用任何参考文献。书中涉及的信息,都是他通过电话等方式直接获取的第一手资料。

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Wolfram Alpha将在下周一正式发布。还没听说过这个全新搜索引擎的朋友,可以看这里。Alpha搜索引擎(更恰当的说,是computing engine)以它的发明者Stephen Wolfram博士命名,参与研发的人员全部来自Wolfram Research公司。Stephen Wolfram,1959年出生于伦敦,先后就读于伊顿公学、牛津大学,15岁时发表第一篇科学论文,20岁时获得加州理工大学理论物理博士学位,22岁获得MacArthur奖(美国跨领域最高奖,丘成桐84年获得该奖时35岁),23岁时创立复杂系统研究(complex systems research)领域,27岁时开发Mathematica,43岁时出版「A New Kind of Science」。其中,Mathematica同时获得了技术与商业上的巨大成功,成为支撑Wolfram Research公司的旗舰产品。一句话,Wolfram博士是个不世出的天才。

为了下周一的发布,Wolfram Research公司准备了多个数据中心,其中有全球排名前40第44的超级计算机,也有大规模Dell服务器集群。这几个数据中心,总共可以承担每天1.75亿次查询。然而,还是有人担心,发布当天网站会瘫痪。

Wolfram Research公司总部设在Champaign,也就是University of Illinois所在的大学城,这里有美国国家超级计算应用中心(NCSA)。

这两天,优比客收到了Wolfram Alpha的测试邀请,并访问了Wolfram Research公司总部。这里,先简单说说对Wolfram Alpha搜索引擎的第一印象。对Wolfram Research公司的采访内容,稍后再发上来。

有人将Alpha视为Google杀手。其实,这个搜索引擎既不是Google,更不是Google杀手,甚至跟Google几乎没有相似之处。Alpha的目标是对人类知识进行计算,通过接近自然语言的界面,回答一些事实性问题。Alpha与Google的重要区别在于,后者仅仅索引互联网上的已有知识,而前者却有相当潜力制造出原先并非显式存在的知识。

我们来看几个例子。

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1个苹果加2个桔子等于?

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基于Mathematica的Alpha,解方程自然不是问题。

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直接比较两只股票。

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北京大学似乎不如中国石油大学有名?

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红黄紫凑在一起,是什么颜色?

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爸爸的哥哥的女儿,是?

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比较两个网站。

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哪些词以“age”结尾?

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世界上最富有的男人和女人,财富相差多少?

把Alpha跟Google比,无异于把苹果跟桔子比较。Alpha并非Googel那样的通用搜索引擎,但在某些方面,它可以大大缩短用户查找信息的时间。Alpha发布后,用户数量可能不会很快增长,但肯定会形成一个铁杆粉丝群。遗憾的是,Alpha目前还不支持英文之外的其他语言。

几天之后,有兴趣的朋友就可以直接访问www.wolframalpha.com,感受它带来的全新搜索体验。

Update: 发完这篇文章,本客发现wolframalpha.com主站已经可以访问。根据ReadWriteWeb的说法,今晚Alpha将开始“soft launch”,并且“Alpha will gradually open its doors to everybody throughout the weekend”。

关于3G的二三事

April 29, 2009 | 3 Comments

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(左图:The Game You Only Play Once,感谢煎蛋!)

刚才,看到Keso的这篇文章,其中又提到《通信世界》前总编项立刚的这篇文章

Keso问,谁需要3G?按照项立刚的说法,上到国家,中到传统媒体,下到老百姓,好像谁都需要。当然,运营商们自不必说,至少中国联通和中国电信下半辈子的幸福都指望这个了。

倒是项立刚提出的问题很尖锐,“运营商大规模推上网本一定会自食其果” ,原因据说是上网本用户过多,会导致3G网络瘫痪,甚至可能影响到语音通信。

优比客不是通信问题专家,只想从常识角度质疑一下这个说法。不知道中国是世界上第几个开通3G服务的国家,估计应该排不进前50名。如果说欧洲国家因为人口少,提供的3G服务不会产生用户密度过大的问题,那日本又如何解释?7年前,J-Phone就在日本开通了基于W-CDMA 技术的3G服务。相信东京地区的3G用户密度应该不比北京小,不知道是否NTT DoCoMo、KDDI和SoftBank三家3G服务商是否经常发生数据网崩溃的现象?

3G的频谱资源质量确实不好,但这可以通过增加基站密度来解决。每隔1到1.5公里建一个基站,应该可以满足视频点播的要求。而项立刚自己的文章也提到,国家有可能协调出800MHz的频谱,来改善TD-SCDMA网络的覆盖效果。

当然,上网本用户访问的Web页面数据量要远大于2.5G时代的Wap页面。不过,目前大部分3G运营商提供的都是按流量计费方式。国内3G上网本市场本客不清楚,在美国,AT&T提供的50美元3G上网本,每月的数据流量限制为200MB,月费为40美元。这种情况下,恐怕很少会有人用3G上网本进行大量BT下载。

顺着项立刚的博客往下看,又发现一篇“孙正义的误导与对手机的错误认识”。虽然说得大方向没错,但作者似乎有几件事情没搞清楚。2006年软银收购沃达丰日本之后,孙正义就一直担任新的软银移动公司CEO。去年8月,软银与苹果合作,在日本推出3G版iPhone,开始与NTT DoCoMo全面对抗。孙正义挺自家产品,并没有什么错。更何况iPhone带来的全新上网体验,足以满足这个日本首富平常发邮件、看新闻的简单要求。

3G好不好,有没有前途,国内众说纷纭。也许全世界的运营商都疯了,一窝蜂去折腾一个没用的技术。也许我们国家足够明智,在最后一刻才搭上3G这班车,避免了国内用户过早告别可爱的2G时代。不知哪位电信业达人,能解开这个小小疑惑。

(图片来源:http://www.jandan.net)

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。