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互联网的时钟总是转的特别快。有时候,我们停下脚步,回头看看走过的路,会有些额外收获。今天这篇文章,是对硅谷创业家朋友的回顾和反思。

2007年,优比客曾写过一篇「硅谷创业家故事」。当时,Facebook的身价已经涨到了100亿美元。虽然两年之后,Facebook的访问量又增长了将近3倍,但今天的新闻告诉我们,它的身价纹丝未动,仍然是100亿美元。从财务角度来说,Facebook的融资白白浪费了两年时间。

然而,这两年中原地踏步的,并非只有Facebook。

在那篇文章里,本客提到了3个在硅谷创业的华人朋友。今天的他们,又在做些什么呢?

第一位朋友,是硅谷一家华人创业协会创始人。这个协会会员现在已经有一千多人,而且之间的交流非常频繁,是硅谷最有价值的创业交流平台之一, 吸引了不少投资人的注意。虽然组织创业交流平台非常成功,在投资界也有很好的人脉,但是这位朋友自己的创业过程却不是很顺利。他先后发起的人力资源外包和 逆向B2B几个创业项目,目前都没有获得预期的成功。在他开始全职创业18个月之后我们的一次聊天中,我发现他最大的担心在于创业的机会成本,以及初创项 目陷于一种lifestyle bussiness的低增长状态。

如今,本客和这位朋友已经很少联系。在最近的一次电话中,得知他早已重操旧业,回到硅谷一家技术公司做工程师了。虽然网上的创业交流还在继续,但看得出,创业的机会成本已经让他不堪重负。言谈中,他透露着些许失望,「你说硅谷这十年,有什么值得一提的新技术出来?」。

第二位朋友,代表了另一类创业家群体,也就是那些具有双重身份的创业家。这位朋友的两个身份,分别是国内名牌大学教授和一家初创网络公司老总,前者 是他数年前从硅谷回国时就为自己设计好的退路,后者则是回国初期经历几次创业失败之后的成功之作。这家公司前两年效益非常好,一直是行业里的No. 1。后来因为种种原因,公司发展前景暗淡,他决定退出走人,回到湾区边做投资,边搞学术研究,准备东山再起。

这位朋友,目前正面临着一个困难的选择。国内名牌大学教授的身份,固然令他人羡慕,可每个月6千人民币的薪水外加课时补助,实在无法弥补他每年离家6个月,多达4、5次跨洋旅行的成本。而对回国创业,这位朋友已经彻底丧失了兴趣。「回国做产品,绝对是一个错误」,他不容置疑的说,「产品的成功率太低,远不如帮人拉项目容易挣钱」。现在,这位朋友正在考虑是否接受美国一所学校的offer,彻底留在美国做个全职教授。而数年前在北京买的两套房子,成了他回国创业最大的回报。

第三位朋友,是本客比较看好的一位。无论他的团队、投资人还是创业项目本身,都处在硅谷的主流创业圈子里。因为他们的产品目前正处于上升趋势,本客也就不吝惜分享一下它的名字:Grouply。他们的投资人是硅谷颇有影响力的“Web 2.0 King Maker” Jeff Clavier,团队成员包括两位哈佛MBA和三位硅谷资深产品开发人员。而Grouply的正式发布,是通过9月份的Techcrunch40进行的。熟悉硅谷创业圈子的朋友都知道,这是硅谷网络初创企业典型的起步套路,是它们迈向下一个YouTube或者Facebook的开始。巧合的是,Grouply的正式发布,距离这位朋友开始全职创业正好也是18个月。

第三位朋友的创业梦想,距离成功最近。Grouply去年多次登上TechCrunch版面,08年1月份完成了第一轮130万美元的机构融资。去年6月,Grouply宣布他们支持着23万个独立社交网络,这个数字超过了同期的Ning.com。然而,进入2009年,Grouply网站的访问量划过一条完美的钟形曲线,前景似乎不很乐观。这位朋友创立Grouply已经整整3年,而今天,他们制造出的所有喧嚣正在重归寂静。

一位在底特律工作过20年的创业家,曾经问本客,「你觉得创业的人,有什么共性?」。他自己的答案是,「Guts!」。

的确,创业并非完全理性的活动,在「calculated risk」之外,总有那么些运气的成分。有时候,失败并回到原点,是创业家们必须付出的代价。

「创造价值,改变世界」,相信这是每个心怀创业梦想的人,曾经的出发点。在旅程中,有人放弃,有人改变了信仰,与现实妥协。「每个回国创业成功的人,都出卖了自己的灵魂」,其中一位朋友的说法,是本客听到的对现实社会最强有力的批判。

然而,面对现实的残酷,无论创业家们作出什么样的选择,无论他们现在何处,本客都对他们曾经的尝试表示尊敬。

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在SNS服务多如牛毛的今天,创业家们的想象力仍然能够支起一片天空,开发出人们前所未见的新奇社交应用。而最近刚刚出现的Qianwang.info,则很可能成为今年国内风险投资家们追逐的新宠。

Qianwang.info是上海的一家互联网创业企业,他们的网站除了提供普通的SNS应用,如相册、日志、小游戏之外,还提供了一个非常特别的功能。可以说,这个功能是他们能够在短短3个月之内,聚集起上百万用户的唯一原因。

用户在Qianwang.info注册后,系统会要求他们将钱包里的人民币拍照上传,嫌麻烦的用户也可以只输入纸币的序列号。几秒种后,这张人民币的前世今生就被完全展示在用户的屏幕上,具体的信息包括发行日期、曾经流传过的地点和时间。Qianwang.info还会把其他使用过这张人民币的网站用户列出,新用户可以跟他们打招呼、加好友或者发出应用邀请。

据Qianwang.info创始团队透露,他们的网站一推出,就在北京、上海这些大城市受到了疯狂的追捧。他们认为,这项新的SNS服务大受欢迎的主要原因在于,它真正满足了人们日常生活中的需要。全国13亿人,每个人的口袋里都有人民币,这些人都是Qianwang.info的潜在用户,市场空间巨大。而大家使用Qianwang.info服务的动机又是多种多样。

有的用户,希望能借此认识一些商业上的朋友。一张人民币,通常会沿产业链向上游流动。而上游的供应商,通过分析人民币的来源,就可以直接获得客户的信息。针对社交网络中这种3度、4度甚至5度分隔进行分析,供应商就可以把渠道商一脚踢开,直接与终端客户建立联系。

还有的用户使用Qianwang.info,纯粹是出于健康原因。由于网站已经开放API,一些第三方应用开发商结合卫生部的流行病监测网站数据和Google Maps,开发出了人民币带菌指数的mashup应用。根据一张人民币流经的地区和时间段,用户可以清楚的知道钱包里每张人民币所携带的菌种和数量,并进行针对性处理。目前,Qianwang.info已经与一家山寨厂商合作,开发出几款便携式紫外线杀菌灯,供用户网购。这也是互联网服务商对虚拟服务进行物化销售的一次积极尝试。

当被问及Qianwang.info的盈利模式,网站创始团队表示,除了上述物化服务销售产生的B2C收入,他们还准备切入B2B市场,初期可能的合作对象是公安局、反贪局等几家政府部门。他们认为,在Qianwang.info上百万的注册用户当中,肯定有大量从事洗钱活动的犯罪份子。通过即将开发完成的强大数据挖掘算法,Qianwang.info准备定期筛选出可疑的人民币流动数据和相关用户资料,并将这些用户隐私信息销售给上述相关部门。

“政府去年决定投资4万亿刺激消费,听说很多钱发到下面不知道怎么用”,Qianwang.info一位创始人神秘的说,“我们这些洗钱数据,既有经济效益,又有社会效益,肯定会有部门买”。

今年蔓延全球的经济寒冬,让大部分企业感受到生存的不易。而Qianwang.info,似乎正在逆势迅速成长。他们的成功,最重要的原因在于:人们都喜欢钱,想摸清楚钱的来龙去脉,也都喜欢因钱结缘。把握了这条当今社会颠扑不破的真理,Qianwang.info想不赚钱,很难。

Update:由于访问量的增长速度已经大大超出预期,Qianwang.info网站定于4月1日停机,进行升级维护并添加新的服务器。有兴趣进一步了解Qianwang.info的读者,可能会发现他们的网站暂时无法访问。请大家趁这段时间,多准备些人民币,静待新网站的上线。

(图片来源:http://www.ubikr.com)

(这回是真的update:因为系统时间设置的原因,这篇为愚人节准备的文章显示日期是3月31日,抱歉!另外,昨天有朋友提醒说,10年前美国就有人做过类似的事情了,那个网站直到今天还存在。说不定,这真的可以成为一门生意。)

小卡片的梦想

March 22, 2009 | 10 Comments

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优密(UMI)是一家小小的创业公司,年初刚刚在深圳注册成立。公司的创始人之一Paul,曾在硅谷多家互联网公司任职,是一位网络安全技术专家,也是硅谷华人创业论坛(SVCEF)的成员。一年多前,他从原先的公司辞职,开始全职开发他梦想中的产品。最近一次偶然的机会, Paul与优比客聊起了他们的公司。

对今天的中文互联网来说,网络安全仍然是一个非常重要的问题。十年前,用户害怕的是恶意病毒对电脑软硬件的破坏。而如今的黑客们,对设计这种损人不利己的恶意病毒,兴趣已经越来越小,他们大都转向制作各种有利可图的盗号木马工具。目前网络上流行的各种木马,盗窃的主要是网游帐号和短QQ号,而这些账号密码则被用来出售获利。在最近的一则新闻里,两个木马制造者通过出售网游帐号,在短短3个月内就获利3千万。这一“业绩”,让我们很多上市公司都相形见绌。

在网络安全方面,杀毒软件并不能解决全部问题。这就好像虽然大街上有警察巡逻,家里还是要购置防盗门和保险箱。很多网游运营商,正在不断挖空心思,为他们的用户提供类似的“保险箱”。让我们拿完美时空为例,看看现在的用户都是在如何保护自己的虚拟财产。

为了实现用户的安全登录,完美时空首先推出了一种叫做“密码保护卡”的产品,其原理就是将随机数印在塑料卡片上一组10×8的方格子中。在用户登录时,系统会随机给出3个坐标,要求用户将卡上对应的数字填入。这个方法其实不错,缺点就是每过一段时间,保密卡就要更换。

后来,完美时空又推出了电话和短信保密方式。用户可以将手机号码事先绑定在游戏帐号上,以后每次登录时,通过拨打免费电话或发送短信的方式,进行二次确认。这个方法虽然麻烦了一些,但至少不再需要用户频繁更换密码保护卡。

现在,完美时空的最新防盗号产品,是一个保密U盘。用户在登录时,将U盘插入电脑,就可以唯一确认自己的身份。

从这一系列的“保险箱”升级,我们不难看出,要想彻底解决广义上的网络Identity Theft问题,必须要依赖一种廉价而又方便使用的物理设备。而问题的关键就在于,如何去找到这种“廉价”与“易用”的平衡。

U密就是这样一个小小的产品,与普通的U盘相比,它薄的像一把钥匙,可以随意塞入钱包或者挂在钥匙串上。在使用时,它也不需要用户拨打电话或是抄下卡片上的数字,只要插入电脑,相应的网页就会自动打开,甚至自动登录。而在制造成本方面,U密更是只有U盘几分之一。

虽然与U盘比,U密仅仅薄了几公分,但这就产生了易用性上的质变,因为用户可以像携带信用卡一样,把这个小卡片放进钱包。而能将用户惯常的登录网站等一系列操作“物化”,则把易用性这个概念又向前推进了一步。对网站用户体验影响最大的注册、发帖验证码机制,也许可以就此消失。

相信今后,与优密有同样想法甚至产品的公司会不断出现,市场竞争也会愈加激烈。但本客认为,优密选择的创业模式,仍然是成功的,因为它兼顾了盈利模式、竞争优势和市场空间多个方面。作为一款硬件产品,销售U密远比销售虚拟服务要容易得多。而用户帐号密保这个市场,不仅客观存在,且规模很大,主流网游公司和各个网站都是它的潜在客户。建立在U密上的整体密保解决方案,甚至用户行为分析服务,则可以为公司建立起竞争优势,让一般的山寨厂商无法仅仅通过硬件的复制,进入这个市场。

目前这家公司要做的,就是锁定几个早期企业和政府用户,将U密这款目前在网管和geek圈子里大受欢迎的产品,尽快推到主流市场。Geoffrey Moore的鸿沟理论告诉我们,一个新产品跨越市场鸿沟的最有效办法,就是在主流市场中确立一批示范用户,并形成口碑效应。

而U密的出现,也让我们看到了一种崭新商业模式的可能。如果你的创业公司,能够成功物化那些大型网络服务商的一部分用户体验,施展出缠绕式营销的本领,那么你就有可能在这个市场上分得一杯羹。

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在美国有网购经验的朋友,肯定有过这样经历:下了订单后,每天都要查一下包裹运到了什么地方,估算下什么时候才能送到家里。这时,你需要反复上UPS或是FedEx的网站,输入一长串的tracking number。如果你同时购买了几件商品,而又通过不同的快递公司运送,这个过程每天重复几次,着实让人烦心。

今天,一个华人朋友给优比客介绍了他开发的Packagetrackr网站,很好的解决了查询包裹的问题。这个网站可以帮助用户追踪十几家快递公司的包裹信息,而且能够自动识别tracking number,并将已经查过的number保留在系统里。如果用户在网站上注册,那就可以进一步管理账户中所有查询过的包裹信息,包括按照运送状态(运送中、已送达等等)和快递公司进行过滤。

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Packagetrackr还允许用户通过RSS feed来订阅包裹运送信息,每当包裹状态发生变化时,用户就会在RSS阅读器中接到通知。此外,用户可以通过iPhone来获取Packagetrackr上的包裹信息。事实上,Packagetrackr的iPhone App做的非常好,曾被 Apple Web App Store 选为 Staff Picks,并在 Web App Store 中Feature App 的位置上停留过一段时间。而Packagetrackr网站本身也曾被Google App Engine 被选为 Editor Picks,并获得过Mashable的Open Web Award提名。

打开Packagetrackr的页面,本客的第一感觉就是这个网站制作非常专业,很像是硅谷有VC资金支持的成长型创业公司的产品。页面上Google Map的mashup与tracking information结合的很好,直观的展示了包裹从发货地到达目的地的整个路线。本客查询了最近购买的一台电脑,看到地图上它在深圳组装后,千里迢迢赶到美国的全过程,直感叹PC厂商压缩成本的不易。

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Packagetrackr的可用性设计,是以用户为中心设计的典型。虽然还有一些地方可以提高,但它确实是本客最近看到由华人开发的最有美国味的网站。尤其值得一提的是,整个网站是这位朋友在1年时间里独自开发而成的。以前,本客一直怀疑华人能否开发出美国主流的互联网应用。现在看,这个可能性正在被Grouply和Packagetrackr这样的网站不断放大。也许华人网络创业者,很快可以在互联网的发源地争得一片自己的天空。

Packagetrackr目前面临的主要问题,就是商业模式的寻找。目前网站的访问量所带来的广告收入,要撑起一家独立运营的公司,颇有难度。也许与大型网络零售商合作,提供完善的用户订单追踪服务,是这家网站扩大用户数量和收入的一条捷径。

像Packagetrackr这样的小应用,看似简单,却在一点一滴之中,不经意间改善着我们的生活。虽然我们经常提起的是YouTube、Facebook这些“大”公司,但美国互联网创业文化的精髓,恰恰就在这点点滴滴之间。罗素说,“参差多态,乃幸福本源”。在互联网行业内,又何尝不是如此。如果我们的网站,能少一些复制,多一些个性化的小品,那中文互联网世界,也许会更加美好一些。

今天,积木在线电脑(www.ijimu.cn)的创始人邀请我试用他们正在内测的网站。这是一款Web OS产品,他们的官方介绍如下:

“积木在线电脑(iJimu)是一款面向个人用户的新一代开放型在线软件应用平台,致力于搭建一流的互联网在线操作系统(Web OS),为用户提供便捷、高质量的在线应用和服务。其中,iJimu 的操作系统以符合用户使用习惯的“ 类 Windows 桌面 ”的形式紧紧围绕用户组织各种在线应用程序,通过系统接口进行不同App.的通讯和交互。同时,iJimu 还提供了一个安全、开放、共赢的网络操作系统架构,在满足用户文档编辑存储,通讯等基础网络需求的同时,还可按需“安装”和“配置”完全属于自己的在线应用程序,真正做到自主定制,按需加载。更为重要的是,积木在线电脑还为开发者免费开放了系统API,使得任何第三方开发者都能够在他们所提供的开放环境中将自己已有的在线互联网服务或者资源通过系统接口添加到iJimu平台中,供用户选用。”

试用过程并非一帆风顺。先是找不到对方发来的注册邀请邮件,后来在Gmail的Spam文件夹里觅得芳踪;登录进入系统花了1分多钟,赶上了我那台老旧Thinkpad的启动时间(这确实有点OS的味道,当然我必须承认可能是海底电缆距离过长的原因)。不过,除了这些小小波折外,应该说iJimu的界面设计和功能安排确实不错,下面是一些截图。

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iJimu的功能在它的首页上已经显示的很清楚了,性能虽然还有一些瑕疵,但对一个beta阶段的产品来说也可以接受。相信很多人在刚刚接触这款产品时,会和我一样眼睛一亮。而这里我想说的是,为什么Web OS不是一个好的创业领域,即使产品能够做到像iJimu一样出色(好吧,这仅仅是假设)。

Web OS毫无疑问是一项创新,甚至可以说是一项颠覆性创新。但并不是所有创新都一定有价值,尤其当它不能被市场认可时。我在iJimu上,可以做大部分我在Windows或Mac OS下日常做的事,这听起来好像是iJimu的优势,但实际上恰恰它的劣势,因为iJimu没有给我一个必须要用它的理由。每天早上,我打开Firefox浏览器查Gmail邮件,很难想像我会打开Firefox打开iJimu打开iJimu里的浏览器再打开Gmail页面,this just doesn’t make sense! 当然我可以通过iJimu自带的邮件客户端设置POP 3收信,但Gmail用户都有他们使用Web mail的理由,不会轻易改变原有习惯。

除了电子邮件,iJimu的文档编辑、IM、相册、音乐和视频播放功能也面临同样的问题。网吧用户有网络文件存储的需要,但完全可以将Word编辑过的文档存入Web mail里面,更不用说通过千千静听或其他什么软件播放音乐电影。也许文件夹将成为iJimu最受欢迎的功能,但网络文件存储领域的竞争早已白热化。

退一步说,就算Web OS将来铁定占据一部分市场份额,这事也很难轮到初创企业来做。比如那些“为开发者免费开放了系统API”,这话恐怕只能Google、Facebook们说,或者至少等有了上百万活跃用户后再提。作为一个平台,你可以没有用户也没有资金,也可以没有资金也没有大量第三方应用,但你不能三者同时不具备。

要打破创业过程中这个死结,大部分成功的创业企业都采取了寄生型的发展方式。Alan Shang和几个Siebel同事共同创建的Grouply就是一个很好的例子。3年前我在硅谷遇到他时,Grouply还只是一个idea,而去年他们已经完成了Series A。虽然有很多Yahoo! group moderators反对他们的产品,但不能不承认这真是一个绝妙的寄生型发展案例。

iJimu有一个出色的团队,这点毫无疑问。相信iJimu仅仅是他们的一个尝试,当然也希望它的发展能最终推翻我的判断。Good luck guys!

硅谷,这个科技创业者的天堂,孕育了无数的早期高科技公司。其中,很多华人创业家,有的已经功成身退,更多的还在为实现自己的梦想奋力打拼。Webex (NASDAQ: WEBX)、Netscreen (NASDAQ: NSCN)、GRIC Communications (NASDAQ: GRIC)、OmniVision (NASDAQ: OVTI) ,一个个白手起家的创业故事,不断的激励后来者向华人创业前辈那样,在硅谷这片天地上留下自己的足迹。

SVASESDForum是硅谷最大的两家创业者组织,其各种活动中不乏华人创业者的身影。此外,硅谷还有多个以华人为主体的创业论坛,其中影响最大的有SVCEFCINACSPASCEA几家。这些组织经常举办各种经验介绍、融资指导和聚会活动,帮助创业者建立社交网络,积累融资经验。CINA每年还举办一次大型创业展示活动,帮助创业企业与媒体接触,进行融资和市场宣传。这些组织的存在,很好的促进了创业者之间以及创业者和投资人的交流,为早期高科技公司的发展提供了良好环境。

diigo_logo_v2.gifDiigo是一家提供社会化书签和注释服务的网站,由伯克利大学一位华人教授投资并兼任CEO。这家网站去年刚发布时,曾被Techcrunch报道,一跃成为互联网上最受欢迎的此类服务之一。在CINA的一次创业展示活动中,Diigo的创始人对优比客说,他做这个网站的原因,就是希望美国互联网市场中能出现华人开发的成功产品。目前,Diigo里这个目标已经不太遥远了。

gabbly_logo.gif在一次CSPA的聚会中 ,一个MIT毕业的台湾女孩引起了本客注意。她领导的创业团队,在2006年推出了一款在线聊天网站Gabbly。这个网站最大的特色是用户可以在任何第三方网站的页面上实时交流,用户界面上也有一些独到的设计。Gabbly刚推出时,由于出色的功能和交互创新,在Digg上被大家追捧,网站也很快实现了天使融资。

socialpicks_logo.gifSocialPicks的创始人,是几个斯坦福大学的台湾学生。第一次知道这个网站是在CSPA组织的一次创业者向天使投资人兜售项目的演讲活动,年轻人的执着,与通过SNS选择股票的想法,同样令人印象深刻。最近,这家网站也实现了天使融资,走在通向成功的道路上。

硅谷可以给创业活动提供最宽松的环境,这里有各种技术天才、充满激情的创业伙伴和慷慨的天使投资人。但是,创业毕竟是一项风险与机遇并存的活动,很多硅谷华人创业圈子里的朋友,都面临着非常大的压力。本客认识的几个创业者,都在一年前不约而同从公司辞职,来全职实现自己的创业理想。到今天,他们当中有的已经经历过几个失败的项目,还在寻找新的机会;有的还没有实现融资,完全靠积蓄苦苦支撑。考虑到机会成本和家庭压力,创业需要付出的非常多,做出创业的决定需要很大的勇气和决心。

幸运的是,硅谷容许失败,即便是失败的创业者,在这里也会受到人们的尊敬。他们自豪的说,”At least we died trying”。这句话与其说是对失败的总结,不如说是发起下一次冲锋的号角。正是这种创业家的精神,推动硅谷,完成了一个又一个创新奇迹和商业神话。

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。