Kindle的价值

March 5, 2009 | 7 Comments

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2月26日,Amazon首席执行官Jeff Bezos在著名的 Charlie Rose访谈节目中提到,简单方便的用户体验是Kindle 2产品提供给用户的核心价值。虽然Amazon可以在Kindle 2中增加音乐甚至视频播放功能,但在目前的技术水平下,必然导致产品核心价值主张的削弱。

60秒内让用户可以开始阅读任何一本书,这是Kindle 2的slogan,也是吸引大量用户购买这一产品的原因。从14个月前开始销售第一代Kindle阅读器,到现在Kindle电子书已经占Amazon全部图书销量的一成,无线图书下载功能功不可没。设想一下,当你在电视访谈节目中看到大家谈及一本新书时,是不是会有一种阅读冲动?而Kindle要做的就是尽量降低这种冲动转化为实际购买的门槛。至少在美国市场,他们很好的做到了这一点。

如果你不愿意花太多钱买书,Kindle对你仍然有用。你的文档,或是网上找到的有趣文章、手册、文字介绍等等,统统可以作为附件发到你的Kindle邮件地址,如ubikr@kindle.com。一分钟后,Amazon会将已转化成特定格式的文章通过3G wireless发送到你的Kindle,并收取0.1美元的费用。如果你发送到的是类似ubikr@free.kindle.com的邮件地址,Amazon会将转换好的文章免费发回你的电子邮件地址,再由USB接口上传至Kindle。

设想一下当Kindle达到一定市场占有率之后,围绕Kindle出现的商业机会是什么样。最简单的,我们可以收集各旅游景点、博物馆的介绍,并提供给所有Kindle客户付费订阅。也许只花0.2美元,这些用户就可以不用在景点门口购买5美元的导游手册,而获得同样的信息内容。有了24小时直达每个用户的信息通道,太多的商机在等待着我们。

若干年前在Amazon内部的会议中,Bezos确定了Kindle主要的设计理念,那就是让这个产品在用户阅读过程中消失。Bezos的理由很简单—当我们读一本书时,我们注意到的不是纸张、油墨、胶水,而是作者带给我们的精彩故事。任何一款想要替代纸质书的电子产品,必须也具有这一特性。Kindle一路沿着这个方向走来,并且越做越好。

与此相对照的一个例子,是Mike Arrington提到的一次他与杨致远的对话。在一次聚会中,Mike问了Jerry一个问题:“Yahoo究竟是什么?”。据Mike回忆,杨致远当时无法给出答案。外围业务并不可怕,微软也卖Xbox,但大家都知道它是操作系统;Google也提供电子邮件,但大家都知道它是搜索引擎。当公司CEO无法用一句话解释自己的公司是什么时,这家公司也许真的出了问题。

Amazon是卖书的,并且在这条路上越走越远。Kindle的出现,让每个人读更多的书,对整个产业链来说是一个巨大价值提升。那些有远见的出版商,已经开始积极加入Kindle阵营。也许一本9.95美元的书确实太过便宜,但从长远看,把蛋糕做大对每个stakeholder都是利大于弊。

对于用户来说,Kindle带来的不仅仅是方便的购书读书体验。Kindle的出现让一些新的图书类型成为可能,比如多媒体图书,以及那些更加具有时效性的图书。奥巴马已经以总统身份出现在上月才开始发售的史蒂芬•金专门为Kindle撰写的新书里,这对传统出版物来说是不可能实现的。Kindle大大缩短了一本新书出版面世的时间,让创作与阅读在时间轴上更加贴近。它也为出版商降低了成本,增加了资金周转速度和净利润。由于数字版权的原因,Kindle客观上限制了二手书市场和图书借阅。无论从哪一方面看,Kindle都是一个促使Amazon和出版商双赢的产品。

今天,如果你愿意,可以花1.99美元在Kindle上订阅一个月的TechCrunch。虽然你花钱购买的是阅读便利,而内容免费(实际上你可以用Kindle内建浏览器直接访问这个blog),但你支付的0.6美元确实给了Mike Arrington。也许有一天,这将成为博客们实现微出版并赚取收入的一种主要方式。至少优比客在等着这一天到来,哈哈。

(图片来源:http://images.businessweek.com)

小机器的崛起

March 4, 2009 | 5 Comments

netbook.JPGClive Thompson在《连线》杂志上一篇关于上网本(netbook)的文章中提到“小机器的崛起”,铁口直断上网本的前景将会一片光明。优比客不仅赞同这个看法,还为它找到了理论根据。

不知道各位创业家有没有想过,为什么个人的创新活动能够在这个强敌环伺的经济世界里存在,并不断制造出微软、Google这样的业界明星?创业家的聪明才智与机遇把握并不是答案的全部,他们的成功其实有一定必然性。半个多世纪前,经济学家熊彼特就为我们揭示了“破坏性创造”如何推动经济发展。而今天,哈佛商学院教授Clayton Christensen的一系列研究成果,更为全面的阐释了创新活动的理论基础和存在的必然。

在任何产品类别中,都存在若干条性能曲线,用来标识该类产品的某些属性。在消费者特别关注的属性上,相关公司会试图沿该条性能曲线不断上移,来取悦消费者,并在竞争中脱颖而出。在汽车工业中,省油就代表一条性能曲线。而在企业软件产品中,功能复杂程度和可扩展性是一条重要性能曲线。

好的公司管理层,会倾听用户的声音,并反映到产品的更新换代中。这是我们对管理实践的共识,也确实没有错。当IT公司们制造出更强劲的软硬件产品以及愈加复杂的功能组合,他们满足了大多数用户的需求,也能实现更多的销售利润。这一过程被Christensen称为“持续性创新”。

在持续性创新的过程中,由于不断向性能曲线高端演进,某类产品在满足了少数高端用户需求的同时,实际上超越了普通用户的要求。随着时间推移,这些产品提供了越来越多普通用户不需要的功能性能,并为此收费,从而制造了大量被over-served的用户。不过到目前为止,这个问题还没有被大多数人意识到。

这时,从事“颠覆性创新”的startup们出现了。这些小公司通过选择不同的性能曲线加入竞争,比如提供更简洁易用的软件产品,来吸引一部分新用户进入消费领域。这些新进入者对原来的市场统治者暂时还构不成威胁,因为他们相对较差的产品(在原性能曲线上)引不起高端用户的购买欲望,市场统治者也无意进入这个低利润领域。在这个阶段,新进入者的销售重点是那些原先被under-served或non-served的用户。

有趣的是,随着新进入者的产品在另一条性能曲线上不断演进,它可能吸引到越来越多市场统治者的普通用户。如果新产品能在原性能曲线上也取得不错的成绩,满足那些原先被over-served的用户大部分需求,这些用户就会基于价格考虑开始向新产品移动。这个过程发展下去,原先市场统治者的份额将会不断丧失。

整个“颠覆性创新”过程的精妙之处在于,它的存在不可避免,并且是周而复始进行的。就算市场领先者事先察觉到了新进入者的威胁,也不可能拒绝原有高端用户的改进要求,放弃高利润的市场板块。这些行动总是慢一拍的巨人,为新进入者的生存提供了大量空间。另外值得注意的是,这些新进入者的角色并非总由startup们来扮演,原来的市场老三老四也可能通过“颠覆性创新”翻身。

这一过程,正发生在目前的笔记本市场上。

今天的笔记本与台式机在性能上相差无几,大量笔记本用户处于被over-served的状态,并为此支付了他们没有察觉到的溢价。大部分普通的笔记本用户,并不需要更强劲的CPU和更大的存储容量,而过去几年间却在不断为这些功能付钱。终于,这一市场惯性被打破,一个新的性能曲线被发现,并物化为上网本这一产品。这次,华硕和微星是故事的主角。

目前看,市场领先者在上网本产品方面的跟进还算及时。不过,这注定以牺牲戴尔、联想一系列高端产品的利润为代价。更糟的是,这一战略调整很可能让整个产业更快陷入commoditization的恶性循环。在这场游戏中,巨人永远是输家,因为其庞大的身躯和内部成本中心已无法承受上网本利润之小。

小机器的崛起,说明这并不完全是一个达尔文式弱肉强食的世界。小,有它的机会;小,也能形成明日改变世界的风暴。这也许是今天创业家们听到的最好消息。

(图片来源:http://news.zdnet.co.uk)

今天,积木在线电脑(www.ijimu.cn)的创始人邀请我试用他们正在内测的网站。这是一款Web OS产品,他们的官方介绍如下:

“积木在线电脑(iJimu)是一款面向个人用户的新一代开放型在线软件应用平台,致力于搭建一流的互联网在线操作系统(Web OS),为用户提供便捷、高质量的在线应用和服务。其中,iJimu 的操作系统以符合用户使用习惯的“ 类 Windows 桌面 ”的形式紧紧围绕用户组织各种在线应用程序,通过系统接口进行不同App.的通讯和交互。同时,iJimu 还提供了一个安全、开放、共赢的网络操作系统架构,在满足用户文档编辑存储,通讯等基础网络需求的同时,还可按需“安装”和“配置”完全属于自己的在线应用程序,真正做到自主定制,按需加载。更为重要的是,积木在线电脑还为开发者免费开放了系统API,使得任何第三方开发者都能够在他们所提供的开放环境中将自己已有的在线互联网服务或者资源通过系统接口添加到iJimu平台中,供用户选用。”

试用过程并非一帆风顺。先是找不到对方发来的注册邀请邮件,后来在Gmail的Spam文件夹里觅得芳踪;登录进入系统花了1分多钟,赶上了我那台老旧Thinkpad的启动时间(这确实有点OS的味道,当然我必须承认可能是海底电缆距离过长的原因)。不过,除了这些小小波折外,应该说iJimu的界面设计和功能安排确实不错,下面是一些截图。

ijimu1.jpg
ijimu2.jpg

iJimu的功能在它的首页上已经显示的很清楚了,性能虽然还有一些瑕疵,但对一个beta阶段的产品来说也可以接受。相信很多人在刚刚接触这款产品时,会和我一样眼睛一亮。而这里我想说的是,为什么Web OS不是一个好的创业领域,即使产品能够做到像iJimu一样出色(好吧,这仅仅是假设)。

Web OS毫无疑问是一项创新,甚至可以说是一项颠覆性创新。但并不是所有创新都一定有价值,尤其当它不能被市场认可时。我在iJimu上,可以做大部分我在Windows或Mac OS下日常做的事,这听起来好像是iJimu的优势,但实际上恰恰它的劣势,因为iJimu没有给我一个必须要用它的理由。每天早上,我打开Firefox浏览器查Gmail邮件,很难想像我会打开Firefox打开iJimu打开iJimu里的浏览器再打开Gmail页面,this just doesn’t make sense! 当然我可以通过iJimu自带的邮件客户端设置POP 3收信,但Gmail用户都有他们使用Web mail的理由,不会轻易改变原有习惯。

除了电子邮件,iJimu的文档编辑、IM、相册、音乐和视频播放功能也面临同样的问题。网吧用户有网络文件存储的需要,但完全可以将Word编辑过的文档存入Web mail里面,更不用说通过千千静听或其他什么软件播放音乐电影。也许文件夹将成为iJimu最受欢迎的功能,但网络文件存储领域的竞争早已白热化。

退一步说,就算Web OS将来铁定占据一部分市场份额,这事也很难轮到初创企业来做。比如那些“为开发者免费开放了系统API”,这话恐怕只能Google、Facebook们说,或者至少等有了上百万活跃用户后再提。作为一个平台,你可以没有用户也没有资金,也可以没有资金也没有大量第三方应用,但你不能三者同时不具备。

要打破创业过程中这个死结,大部分成功的创业企业都采取了寄生型的发展方式。Alan Shang和几个Siebel同事共同创建的Grouply就是一个很好的例子。3年前我在硅谷遇到他时,Grouply还只是一个idea,而去年他们已经完成了Series A。虽然有很多Yahoo! group moderators反对他们的产品,但不能不承认这真是一个绝妙的寄生型发展案例。

iJimu有一个出色的团队,这点毫无疑问。相信iJimu仅仅是他们的一个尝试,当然也希望它的发展能最终推翻我的判断。Good luck guys!

Kindle改变生活

March 1, 2009 | 3 Comments

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上周Amazon寄来的Kindle 2一直丢在房间角落,今天才想起来打开试用一下。10分钟之后,优比客已经用Kindle购买了一本《Dealing with Darwin》,并订阅了《The New Yorker》杂志。这种产品,想不挣钱都难。

Kindle 2的整体感觉非常好,是出色的marketing + engineering的产物。外形轻薄便于携带,电池续航时间在关闭无线功能的情况下长达两周,按键设计合理,屏幕也能满足平常文字和图片阅读的需要。本客最喜欢的几项功能,是无线图书购买、下载,文本朗读和内置英英词典。另外,文本搜索和注释、高亮功能,完整了用户的阅读体验。基本上,Kindle 2给了阅读者所有需要的东西,多余的则一概不提供。

可以想像,有了Kindle 2之后,本客的生活将会发生如下改变:

1. 再也不会购买任何hard copy书籍和杂志,基本上所有想阅读的书籍都可以10美元左右的价格在Kindle上买到,而期刊订阅月费则在1到3美元之间,每期发行当日自动下载到Kindle;

2. 听书的时间大大增加,阅读量和效率提高,在跑步机上也可以“读书”;

3. 视力大大改善,E Ink和LCD造成的眼睛疲劳程度可谓天壤之别;

4. 词典和笔记本,将从常用工具里消失。

花360美元改变生活质量,本客觉得赚了,估计Amazon也不会觉得吃亏。

Kindle 2里,有一封Jeff Bezos给用户的信,原文是:“Our top design objective was for Kindle to disappear in your hands – to get out of the way – so you can enjoy your reading. We hope you’ll quickly forget you’re reading on an advanced wireless device …”。这段话与18年前Mark Weiser在《科学美国人》上说过的何其相似,莫非这预示着ubiquitous computing时代正在加速到来?

Amazon的Kindle战略,有苹果做iPod的影子。实际上,Amazon目前的位置比苹果刚开始销售iPod时要有利的多。以前,本客不知道除了Amazon,美国人还会去哪个网站买书;将来,本客不知道除了Amazon Kindle,美国人还会去哪里买书。当用户在Kindle上买的书越多,他们就越离不开Kindle,沉没成本成为Amazon拴住读者的利器。

与Amazon相比,Sony在阅读器市场上还显得很稚嫩。十几年的在线零售经验,让Bezos很清楚Amazon的制胜关键在于提供整合的用户体验以及更完善的电子书类目。24万册比10万册,这一书目比例给Kindle和Sony Reader带来的将是更大的销售差距。

出版商们开始担心Amazon会通过Kindle一统江湖,从目前的趋势看,将来不是没有这个可能。可是对普通读者来说,这又有什么呢?微软统治系统软件,苹果统治数字音乐不是一天两天了,消费者过的也挺开心。只要Amazon能持续提供出色的产品和用户体验,这一天最好早点到来。事实上,本客早已习惯从Amazon购买大到健身器材,小到牙膏牙刷饼干麦片等生活用品,只能说,太方便了。

很不幸的是,对国内的朋友们来说Kindle 2用处不大。不过,仍然可以寄希望于我们强大的山寨工业,尽快复制出类似Kindle 2的产品。另外,Amazon也许会在Kindle 3上做出全球化的努力,一切皆有可能。

最后,还是那个看法:E Ink + Wireless,潜力无限。

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。