(这篇文章,是优比客评论传统媒体向Google发难系列文章中的第三篇,前两篇分别在这里这里。)

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说“这孩子将来是要死的”,招来一顿痛打,也许不是因为不吉利,而是因为说了废话。

凡世间存在过的,总是要死的。关键是,什么时候,以及怎么个死法。

比如Netscape被微软挤死,属于非正常死亡,值得大家关注。推而广之,当垄断者通过不正当竞争,损害甚至扼杀其它市场参与者时,我们都要过问。你可以用社会达尔文主义的观点来理解这一切,说“落后就要挨打”。但无可否认,市场落后者们,依然有它生存的权利。这种权利,是人类理性赋予的,因为我们知道,这些非正常死亡,最终会侵害到我们每个人的利益。

新闻可以是“意大利古城发生6.3级强烈地震 150人罹难1500人受伤10万人失家园”这样短短一句话,也可以是“Italians Comb Through Rubble After Quake”这样的千字长文。在时效性方面,Twitter上“BreakingNews”供应的源源不断新闻快餐,要优于纸媒。而在报道深度和影响力方面,纸媒仍占有优势。

即便在科技发达的今天,传统媒体存在的必要性仍然毋庸置疑。而它们的生存收到威胁,并不是因为有什么新技术能够提供更好的新闻内容,而是因为网络渠道商们的出现,剥削了它们的劳动,攫取了原本属于它们的利益。

实际上,不仅仅是传统媒体,甚至连那些在网络帮助下成长起来的TechCrunch们,也会发现它们其实是在为网络渠道商打工。2008年,美国互联网广告市场的三分之二被Google、雅虎、MSN和AOL四家瓜分。作为新媒体的领军人物和网络新闻内容的重要贡献者之一,TechCrunch在Web 2.0泡沫顶峰时期的月收入,也不过20万美。而受到经济景气程度的影响,Michael Arrington认为今年第一季度内容网站的广告收入将普遍下滑30%到80%,相信这其中也包括TechCrunch自己。

的确,TechCrunch的存在,解决了Michael Arrington和其他TC编辑人员的工作问题。可是今天的网络市场规模,又能支撑起几家具有TechCrunch这样影响力的新闻内容提供者?仅仅在美国,就有数十万新闻工作者靠写字吃饭。要养活他们,需要上万家TechCrunch这样的网站。而在渠道统治互联网的局面下,将来恐怕会有越来越多的新闻工作者说,“写字,养活不了我”。一个花絮是,今年3月份,TechCrunch刚刚搬进位于Palo Alto的新办公室。在此之前,TC的办公室一直设在Michael Arrington家里。

有人说,那些新闻网站应该闭嘴,因为“搜索引擎恰恰是他们最大的流量来源”。当拿走你钱包的人,给你留下几十块钱路费时,你是该骂他,还是感谢他?相信大部分人,会希望他根本没来拜访过,就好像今天的传统媒体,纷纷怀念网络出现之前的年代。

然而,历史的发展不可逆。尽管没有人喜欢原子弹(当然,除了个别人),科学家们还是把它造了出来。更何况网络和搜索引擎的出现,让大多数人感到了便利。今天传统媒体面临的困局,仅靠咒骂、对抗、甚至哀求,无法解决问题。

迫于资本市场的压力,Google们不会放弃一切攫取广告市场份额的机会。不仅是文字广告,它们还会把触角伸向视频广告等其他领域。在《纽约时报》们之后,接下来要遭殃的,就会是NBC、FOX这些电视巨头。虽然NBC们颇有前瞻性的推出了Hulu.com,意在与YouTube对抗,但这个尝试能否善始善终,不得不让人怀疑。

传统媒体从用户那里争取到支持的希望,同样渺茫。《华尔街日报》的一份读者调查显示,95%的在线版用户,都不希望为新闻内容付费。在互联网免费主义盛行的今天,让读者直接为网络内容付钱,难度极大(连载小说也许是个特例)。因此,希望通过互联网micro-payment技术普及,为传统媒体网站带来大量收入的想法,恐怕也很难实现。

优比客认为,要想继续生存下去,传统媒体要思考两个问题。首先,什么才是传统媒体的核心竞争力和提供给读者的核心价值?其次,既然搜索引擎统治互联网渠道已是既成事实,任何通过网络反击的做法都不明智,那么如何才能绕过互联网,将内容直接送到读者手中?

在通过外包,剥离外围成本(印刷、发行)的同时,找到一条通往用户、不受搜索引擎控制的渠道,应该是传统媒体努力的方向。也许,与Kindle和iPhone们的合作,会是一个不错的开始。网络用户们对方便性的追求,将传统媒体逐出了它们的乐园。而今天,手机和其他移动设备用户们对方便性的同样追求,却有可能将传统媒体从生存边缘拉回。

如果人人手里都有一部iPhone或者Kindle,可以花1.49美元订阅30天的《时代》杂志,相信会有很多人选择这么做,因为这种阅读便利性带给读者的价值,远超他们付出的成本。而跟搜索引擎与内容提供商争利不同,基于用户付费模式的Kindle,将真正实现渠道与内容的共赢。

目前最大的悬念,就是时间。传统媒体能否撑到新媒体平台普及的那一天,还是个未知数。

(图片来源:http://www.rejectedletterstotheeditor.com)

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打开维基百科关于“保守主义”的页面,开头是这样一段文字:“… 是一种强调既有价值或现状的政治哲学。保守主义一般是相对激进而言的,而不是相对进步而言的。保守主义并不反对进步,只是反对激进的进步,宁愿采取比较稳妥的方式”。

早已习惯于把革命与改革作为社会发展主题的我们,可能很难理解为何旧事物也要去保护。难道我们不应该狠狠把它打翻在地,再踏上一只脚?互联网的出现,又一次点燃了人们的革命热情。今天,挣扎在生存边缘的报纸媒体,成了人们争相打翻的对象。

关于Google们是如何从传统媒体那里攫取利益的问题,优比客已经做过分析。而今天重点说的,是传统媒体为什么需要保护?

福特Model T的出现,可以完全取代老式马车的存在。而Google与传统媒体之间,绝不是这样简单的替代关系。实际上,Goolge必须与内容提供商合作,才能构建出完整的生态环境。而在可以预见的将来,像TechCrunch这样的独立新闻博客,还无法制造出与《华尔街日报》同样高质量的新闻内容。

没有看过原版《华尔街日报》的朋友,可以读一读《华尔街日报是如何讲故事的》这本新闻工作者的必读书。之后你就会发现,撰写新闻故事,绝对不是坐在电脑前敲几下键盘那么简单。一篇出色的新闻稿,凝聚着记者和编辑们无数个日日夜夜的工作,它的价值远非TechCrunch上一则小道消息可比。

当然,在国内奢谈“新闻理想”,可能会被业内人士嘲笑。按规矩,这早已不是30岁以上的中国新闻工作者们应该关心的话题。但我们不能因此否认,这个世界上还有很多人,在为写出更加真实、深入、感人的报道而努力。而今天,他们的饭碗正在被互联网用户的免费阅读习惯和Google们强大的吸金机器打破。

即使在国内,我们也曾拥有过优秀的新闻内容。而网络这个放大器,却把大部分注意力贡献给噪音最大、噱头最多的花边新闻上。读过老南周《文湘莉在1997年的最后三天》这篇经典报道的读者,你是否能在今天的新浪或者百度新闻频道里,看到如此沉静而又充满人文精神的叙事?从独特角度挖掘普通新闻事件价值的报道方式,早已被今天遍布网络的标题党和爆料党们所埋葬。

认为TechCrunch或Read/Write Web能够取代《华尔街日报》的看法,无疑忽视了一个重要事实:今天《华尔街日报》们的死法,注定会在明天的TechCrunch们身上重演,除非他们愿意降低内容质量来缩减成本,或者甘于现在IT小道消息传播者的角色。在Google这样的渠道商挤压下,未来恐怕没有一个内容提供商能够舒舒服服的活下去。更何况今天的TechCrunch们,还远远无法接过传统媒体承载的社会责任与舆论监督重担。

有人会说,谁叫《华尔街日报》们不愿适应潮流,采用新技术提高自己的生产率和市场竞争力?实际上,即便是最尖端的人工智能技术,也无法在未来20年内为我们写出哪怕一篇像样的新闻稿。我们有生之年能够看到的文字,恐怕还是得由人来写。现在新闻报道的脏活累活,都让传统媒体干了。如果它们倒下,谁能接上? TechCrunch的编辑们缩在硅谷办公室里,坐等新闻上门的低成本运作方式,注定只能是一个不具代表性的个案。

西谚说,“you get what you pay for”。即便在互联网时代,这也是商业社会颠扑不破的真理。那些以为占了便宜的免费新闻读者,应该认真想想自己的时间是如何被浪费在大部分毫无美感与价值可言的垃圾信息海洋的。你的阅读成本,很可能已经大于在上世纪前互联网时代的付出。

我们不应该让下一代只能面对Google算法生成的机器文字,因为他们同样有权利,体验我们曾经经历过的美好世界。

(图片来源:http://www.dangdang.com)

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“当纳粹来抓共产主义者的时候,我没有说话,我不是共产主义者;

当他们囚禁社会民主主义者的时候,我没有说话,我不是社会民主主义者;

当他们来抓工会会员的时候,我没有说话,我不是工会会员;

当他们迫害犹太人的时候,我没有说话,我不是犹太人;

当他们来抓我的时候,已经没有人能替我说话了。”

这首发人深省的短诗,永久铭刻在波士顿犹太人大屠杀纪念碑上。更加让人无法忘记的是,犯下历史暴行的纳粹当时在德国和奥地利所受的民众支持。这些支持者们,从未曾想到纳粹会为自己和全世界带来如此大的伤害。

当我们习惯于仅仅从自己的角度看待这个世界,很可能就会变成盲目的支持者,甚至错误的参与者,最终毁掉每个人的利益。

这几天,大家讨论最多的话题之一,就是《华尔街日报》和美联社等传统媒体对Google 的批评。对此,优比客的看法是,终于有人发出了早该发出的声音。

最近几年,广告主投放在Google和其他新闻聚合网站的广告越来越多,大量广告资源从传统媒体向互联网渠道转移。在广告市场投放总量不变,甚至略有下滑的情况下,传统媒体,尤其是报纸的生存,受到了严重威胁。连有150多年历史的《纽约时报》,上个月也不得不出售部分写字楼还债

传统媒体与Google之间的论战,看似与普通读者无关。只要能随时读到免费新闻,谁管它是来自《纽约时报》,还是其他什么网站。但事实上,没有了优质的内容资源,Google这样的新闻聚合渠道就成了无源之水。到时候受影响最大的,不是Google,而是我们这些读者。作为一个信息整合者,Google不用关心内容质量,只需要把网络上存在的内容全部抓起来。对Google 来说,哪怕网络上都是垃圾,只有还有人搜索,它就能挣钱。

媒体这门生意,赚的不过是一个差价。报纸和电视通过优质内容,“买”进读者的注意力,再把它们转手卖给后面的广告公司和客户。不要以为你真是在免费看电视或者阅读网络新闻,实际上你付出的大量阅读时间和注意力成本,早已被转卖。而你的付出,是整个媒体产业存在的基础。

我们不否认Google们的价值。但问题是,Google的收入,是否与它创造的价值成比例?Google提供便利服务的同时,在读者通往内容提供商的路上铺了一张大网,截流读者为阅读内容付出的“费用”。在宏观经济徘徊不前或略有增长的时期,整个媒体产业就接近于一个零和博弈。Google这样的渠道商多挣的钱,大部分出自传统媒体这些内容提供商的口袋。当有一天广告客户完全抛弃传统媒体的时候,读者就只是完全在为渠道付费。

当你去苏宁电器花2000元买一台电视时,你愿意付给生产厂商200元,剩下的留给苏宁,还是反过来?理智的消费者,当然希望付给渠道商的费用越少越好。而在阅读新闻和其它网络内容时,我们中的大多数人却在反其道而行之。读者的点击,将更多收入贡献给了Google,而内容提供商们分得的仅仅是残羹冷炙。投入越大、制作成本越高的传统媒体,越早被挤出市场。当生存而不是内容质量成为传统媒体们关注的首要话题时,“劣币驱逐良币”的闹剧,将会又一次上演。

从这个意义上说,称“Google是网络寄生虫” 并不为过,它依附于内容提供商而存在,却吸取了整个生态环境中的大部分养分。从长远来看,这对内容的“购买”者和最终消费者来说,绝不是一件好事。VC们在阅读商业计划书的时候,通常会习惯性的问一句,“what’s your unfair competitive advantage?”。Google之所以最受资本市场推崇,就在于它的商业模式是最不公平的,能以最小的投入,换取最大的回报。当这种模式发展的过于强大,对整个产业生态系统都产生负面影响时,Google就可能从人人膜拜的创新英雄,蜕变成我们这个时代的潘多拉。

Google利用内容资源盈利的方式,非常隐蔽。它从来只是提供内容页面的链接,而不会把内容本身直接放置在自己的网站上。这一点,让所有试图通过法律找麻烦的传统媒体无可奈何。但是,作为网络内容渠道商,只要成为读者访问的入口,Google就能够构建更高效的广告平台,分得更多的广告收入。

尽管Google提供了阻止搜索引擎索引新闻标题的技术手段,但它深知,由于传统媒体之间的相互博弈,谁也不敢贸然让自己的内容从搜索引擎上完全消失。在信息服务领域中搜索引擎独大的今天,Google利用自己的垄断地位,把内容提供商们玩弄于股掌之上。也许,这次多家传统媒体的联合发难,表明他们已经意识到“团结才是力量”这个道理。

Google的成功,是“以最小努力赚取最大利润”这一资本主义核心精神的完美体现。而东方的智慧,强调更多的是“涸泽而渔,焚林而猎”之害。也许在金融海啸过后、资本主义理念受到广泛挑战的今天,重新审视Google 给世界带来的变化,我们会有新的发现。

在媒体产业这个生态系统中,按理说读者最大。但我们同时又是势利、短视、沉默的大多数。当我们的奶酪,被Google这样的渠道商们拿走的时候,我们却还在一旁围观,甚至欢呼。也许有一天,我们将不得不这样喃喃自语:

“当Google挤垮《华尔街日报》们的时候,我没有说话,我不是它们的读者;

当YouTube干掉CNN们的时候,我没有说话,我不是它们的观众;

当网络上只能看到付费枪稿和恶搞视频的时候,我无话可说,已经没有其他内容可以看了。”

(图片来源:http://www.eastday.com)

Sekai Camera是去年赢得TechCrunch50大奖的项目之一。它是一款由日本移动应用厂商Tonchidot开发的增强现实(Augmented Reality)软件,目前有iPhoneAndroid两个版本。

Sekai Camera让用户能够为地球上任何一个地方贴上文字或语音tag,而其他用户可以通过手机,在观看周围环境的事实图像时,同时获知这些信息。据悉,Sekai Camera的iPhone版今年夏天就能够在App Store上下载。

与前几天介绍的MIT媒体实验室“第六感”项目相比,Sekai Camera的技术成熟度更加接近商用。看了上面这段视频,大家可能都以为Sekai Camera使用了某种高深的图像识别技术。其实,它只用到了手机内置的GPS接收器,以及加速器和指南针两种传感器。

我们使用的任何一部手机,它在三维空间中的状态,可以由一个“指纹”唯一确定。这个“指纹”包括三类数据:GPS坐标、加速器给出的手机与地面角度,以及指南针确定的手机方向。当Sekai Camera用户标注tag时,每个tag后面都会附加当时手机的状态“指纹”,作为后来用户查询信息的键值。这样的设计,巧妙的绕开了类似应用对图像识别功能的依赖,对手机的CPU资源和通讯能力要求大大降低。

Sekai Camera这类的应用型创新,是日韩厂商们最擅长的。虽然技术上没有任何突破之处,但组合各种现有技术后产生的应用效果,却非常惊艳。我们国内的厂商,也完全可以在这个方向上有所作为。至少复制一下Sekai Camera的思路,并非难事。

目前,iPhone占据了美国智能手机网络访问量的50%,而Android也占了5%。随着iPhone、Android正式进军国内市场,整个手机产业被“iPhone化”已经不可避免。iPhone、Android这类高端手机内置的各种传感器,将成为今后大部分手机的标配。Sekai Camera这一类增强现实应用的普及,其硬件基础已经具备。

而3G网络的出现,则是这类应用进入国内市场的另一个推动力。

与美国甚至日韩的情况不同,国内IT行业内的市场领先者,更喜欢对现有产品进行小幅改进,也就是所谓的“增量式创新”(incremental innovation)。很多情况下,开拓性的工作往往由一些创业企业来完成。尽管保守型策略,可以让腾讯这样的公司稳健成长,但从全局来看,这也许会导致我们始终无缘世界领先的技术和产品。

增强现实技术的大规模商用,无疑是摆在我们面前的又一次机会。

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这个看似标题党的题目,其实是译自3月19日Dan Primack在PE Hub上发表的一篇文章“The VC Walking Dead”。Dan Primack文章里列出的14家美国风险投资机构,已经在很长时间里没有进行任何新的投资。因此,这些公司虽然名义上还存在,但早已是“行尸走肉”。

4月3日,美国知名科技博客VentureBeat发表了一篇新的文章,题目是“The VC Walking Dead: Extended Edition”。这篇文章通过比较美国National Venture Capital Association提供的数据,总结出一份更加全面的VC界黑名单。在这个名单里的,是那些在2000和2001两年有过融资记录,但在之后8年再也没有成立过任何新基金的美国风险投资公司。

VentureBeat的文章重点提到了黑名单中的华登国际(Walden International),这家总部设在美国旧金山市、专注于亚太地区的著名风险投资机构。

巧合的是,今年1月份,华登国际的创办人兼董事长陈立武以首席执行官的身份加入美国半导体设计公司Cadence。当21世纪经济报道的记者问及陈立武为何选择在这个时候把重心转向Cadence时,华登国际CFO Teresa Smith说,“这有利于我们的投资”,以便为所投企业带来持续的增值服务。作为曾经投资过上百家企业的大型VC,董事长为了提高投资收益,跑去做一家portfolio公司的CEO,实在有些说不过去。

ChinaVenture网站的公开数据显示,华登国际2005和2006两年在中国大陆分别投资了9家和10家企业。而2007年,这个数字骤降为3家,2008年为2家。虽然这个统计数字并不完整,但华登国际投资规模的收缩趋势确实非常明显,甚至不能用目前宏观环境的经济低迷来解释。2007年,中国的股市还在飙升。而那时,华登国际在互联网泡沫时代融资成立的基金恰好进入了中后期。

华登国际在中国VC界的地位非同小可,据说早在1993 年中国对风险投资概念还非常陌生时,应财政部和国家科委的邀请,华登国际开始将风险投资引入中国。而号称最早进入中国市场的美国风险投资公司IDGVC,差不多也是这一年成立中国办事处的。在华登成功退出的在华投资项目中,有新浪、中芯国际、创维这些如雷贯耳的名字,成绩单也还说得过去。但华登国际最近几年的整体投资业绩究竟怎样,恐怕只有少数人知道。

VentureBeat这篇文章的目的显而易见,那就是警告正在寻求融资机会的初创企业远离这些VC界的行尸走肉,因为获得他们投资的机会将会非常有限。根据VentureBeat的说法,他们曾向华登国际求证近两年投资活动减少的原因,但并没有得到任何官方解释。现在,位列VC界黑名单的华登国际,如果再不做出任何回应,很可能会被外界视为默认VentureBeat的分析。

优比客认为,无论华登国际是否面临融资危机,或者这是否是一个不具代表性的个案,有一点目前的创业者们需要看得非常清楚。随着前段时间活跃在TMT领域内的风险投资基金大多进入中、后期,投资机构会更加倾向于成长期或上市前期的成熟项目,来满足资金退出的时间需要。除非今后1、2年内有大量新基金出现,早期创业者面对的融资环境将会越来越严酷,而bootstrapping势必成为大部分创业者今后几年的必修课。

Update: 多谢“创业家”朋友的提醒,最近VentureBeat已经在原文上对华登国际的融资报道进行了更正:

“Walden International has now also been taken off the list. According to chairman Lip-Bu Tan, the firm raised a $285 million fund in August 2006 with a four-year investment period. VentureSource did not capture this news because Walden is a cross border fund, Tan says.”

这是华登国际网站上关于这个新基金成立的新闻:

San Francisco, CA - February 7, 2007 – Walden International (“WI”) today announced the final closing for Pacven Walden Ventures VI, L.P. (“Pacven VI”). With a balanced mix of investors from earlier funds and new investors, the Fund raised $280 million targeting investments in the U.S. and Asia.

“The deal flow pipeline is very strong,” commented LIp-Bu Tan. “Under the current environment we feel a fund size of just under $300 million is perfect in structuring the best and strongest return for investors. We remain focused on making very selective investments in both early stage opportunities and companies we consider to be category leaders.

One of Pacven VI’s investments in a category leader in China, 3SBio Inc, had its successful IPO on NASDAQ today as its shares begin trading as depository shares under the stock symbol “SSRX.” 3SBio Inc. researches, develops, manufactures and markets biopharmaceutical products primarily in China. One of its primary products is EPIAO, a medication used to stimulate the production of red blood cells.”

(图片来源:http://www.venturebeat.com)

叛逆的上网本

April 4, 2009 | 1 Comment

(这篇文章发表于4月份的《商界评论》,非最终稿)

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当你习惯于把3公斤重的笔记本装入提包,每天拎着它往返于家里和办公室之间,那你很可能已经成为过度服务的受害者。

百美元笔记本的梦想

PC厂商们从你口袋里掏走真金白银,放进来的却是一件神秘商品。打开笔记本硬件列表,大部分人不知道那些显卡型号、CPU指标和内存大小究竟会对自己的生活产生什么影响。而PC厂商对这一现状非常满意,他们只要想办法造出更快的CPU和更庞大的软件,就能把这些以“升级”的名义卖给消费者。

想像一下,如果你每两年就要“升级”一下家里的冰箱,海尔们会是多么开心。问题是,你知道所有冰箱在本质上都是一样的,只要能正常制冷,就满足了你99%的需求。这种产品,在经济学术语上叫做“商品”,类似于商品期货交易所中交易的那些大豆、黄铜。同质化的产品,让厂商很难找到收取高价的理由,尽管时不时会有类似”保鲜冰箱”的噱头出现,消费者还是很少上当。

而对电脑产品来说,消费者却常常不清楚自己到底需要些什么。很多时候,我们买一台高配置电脑,是为了在将来能够玩一款现在还不存在的游戏。当然,让消费者甘心为未来买单,需要软硬件厂商一起努力,这也许就是Wintel联盟存在的原因。

如果用电脑仅仅是为了聊天和看看新闻,那我们为什么需要每秒计算几十亿次的CPU和用上亿行程序编写的软件呢?这一个看似明显的问题,直到4年前才有人试图给出答案。

这个人非同小可,他就是MIT媒体实验室的创办人,《数字化生存》一书的作者尼葛洛庞帝。

2005年,尼葛洛庞帝和一群志同道合者,共同提出了OLPC(OneLaptop Per Child,让每个儿童拥有一台笔记本)项目。从那时起,他们就致力于开发一款售价100美元的笔记本,让第三世界国家政府能够大量采购并免费发放给贫困地区的儿童。早期产品原型的重要组件,包括小尺寸彩屏,标准全键盘和Wi-Fi模块,以及一个手摇发电手柄。2006年2月,尼葛洛庞帝离开了媒体实验室,专注于发展OLPC项目。今天,OLPC的第一款产品XO-1在市面上可以199美元的价格买到。虽然百美元笔记本的终极目标还没有实现,但OLPC已经向前迈出了一大步。

易PC一炮而红

故事的趣味往往来自于支线的发展,这次也不例外。

为了制造XO-1,OLPC项目聘请台湾知名电脑部件制造公司广达进行代工。而这个带有公益性质的廉价笔记本项目,很快引起了广达竞争对手华硕的注意。目前还不知道究竟是什么促使华硕做出这个或将改变IT产业格局的决定,但华硕确实在2007年秋季推出了第一款具有革命意义的易PC(EeePC)。这款采用Linux操作系统,512 MB内存,4GB固态硬盘和7英寸LCD的廉价笔记本,短短几个月内就售完全部35万台库存。与OLPC不同,易PC定位于儿童、学校和商务人士第二台电脑,并取得了巨大成功。事实上,很多易PC是被欧美的中产阶级消费者买走的,而这些人并不贫穷。

2008年第一季度,易PC全球销量达到70万台。而比这一数字更加吸引眼球的,是易PC数码时尚产品形象在消费者中的流行速度。当《瑞丽》杂志的漂亮女模不断与易PC出现在同一画面中时,其他的PC厂商再也坐不住了。

权威市场研究机构IDC的数据显示,在过去一年时间里,全球范围内上网本的生产厂商从1家猛增到数十家。这其中,有惠普、戴尔、宏碁这样的传统PC业巨头,也有微星(MSI)这样的从未有过笔记本业务的台湾代工厂。而对这个行业产生更大推动力的,是英特尔和微软的加入。英特尔为上网本提供的低功耗Atom处理器,价格只是普通笔记本处理器的四分之一。微软原本计划在2008年夏季停止销售的WindowsXP,也专门为上网本延长销售两年,而每份软件许可证只收15~25美元,尚不及普通笔记本XP价格的一半。

在整个行业的努力下,上网本正在高速占据市场。去年底,IDC预测2009年全球范围内上网本的销量将达到2150万台。而今天,几乎所有分析人士都认为这个数字被大大低估,尤其是在全球经济危机进一步加深的情况下。

照这个速度发展下去,用不了几年,上网本就会赶上笔记本目前1.7亿左右的年全球出货量。而在这一产业演进过程中,华硕曾经的先发优势,并没有被行业巨人的庞大身躯掩盖。在2009年第一季度全球前五大上网本品牌中,华硕仍然高居榜首,而宏碁、惠普分列其后。

“持续性创新”PK“颠覆性创新”

上网本的出现,与其说是PC行业对过去盲目追求产品性能提升的一次反思,不如说是消费者在行业异类影响下产生的顿悟。

厂商们不断标榜的产品性价比,是一个被长期误导的概念,而能发现其中奥妙的消费者却少之又少。实际上,产品性能并不代表用户体验,对于那些我们并不需要的性能,无论提升再多,产生的用户效用也是零。当厂商要求消费者为这些额外性能买单时,就产生了对用户的过度服务。

如果你开始觉得厂商们都是喜欢骗钱的坏蛋,请先不要着急。哈佛商学院教授、著名的创新理论大师克莱顿•克里斯坦森告诉我们,这其实不是厂商们的错,要责怪的恰恰是我们消费者自己。

在日常生活涉及的任何产品类别中,都存在若干条可以评价该类产品某些属性的性能曲线。比如,在汽车工业中,省油就代表一条性能曲线,乘坐舒适性则是另外一条。而在软件产品中,功能复杂程度是一条重要的性能曲线。为了在竞争中脱颖而出,对于消费者特别关注的产品属性,厂商会努力沿该条性能曲线不断上移,来取悦消费者。

我们都知道,好的公司管理层会倾听用户的声音,并反映到产品的更新换代中。当IT厂商们制造出强劲的软硬件产品以及复杂的功能组合,他们就可以满足包括那些高端用户在内的大多数用户需求,同时实现更多的销售利润。这一过程被克里斯坦森称为“持续性创新”。

在持续性创新过程中,由于不断向性能曲线高端演进,产品在满足了少数高端用户要求的同时,实际上超越了普通用户的需要。随着时间推移,这些产品提供了越来越多普通用户不需要的功能和性能,并为此收费,从而制造了大量被过度服务的用户。

这时,从事“颠覆性创新”的小公司出现了。这些小公司通过选择不同的性能曲线加入竞争,比如提供更简洁易用的软件产品,来吸引一部分新用户进入消费领域。这些小公司对原先的市场巨头暂时还构不成威胁,因为他们相对较差的产品(在原性能曲线上)引不起高端用户的购买欲望,市场巨头也无意进入这个低利润领域。

有趣的是,随着小公司的产品在另一条性能曲线上不断上移,它可能吸引到越来越多那些原先被过度服务的普通用户。如果新产品能在原性能曲线上也取得不错的成绩,满足这些普通用户的大部分需求,他们就会出于价格因素向新产品靠拢。这个过程发展下去,原先市场巨头的份额将会不断丧失。

整个“颠覆性创新”过程的精妙之处在于,它的存在不可避免,并且是周而复始进行的。就算市场巨头察觉到了新进入者的威胁,也不可能无视高端用户的要求,放弃高利润的产品领域。这些行动总慢一拍的“大个子”,为竞争对手提供了生存空间。

这一幕,正发生在今天的上网本市场。华硕和微星这些“小个子”的崛起,并非偶然。

PC巨头陷入“囚徒困境”

在市场规律的支配下,厂商们对完美产品和高额利润的执着追求,却造成对消费者利益的伤害。这一矛盾,揭示了为何当如华硕这样的行业异类打造出上网本理念后,消费者会趋之若鹜。这次,戴尔们的醒悟还不算太晚,在旁观仅数月之后,就纷纷加入战团。

然而,伴随上网本而来的,绝不仅仅是销量增长的好消息。整个PC产业很可能进入一个加速廉价化的过程,让包括英特尔和微软在内的所有市场参与者,陷入一场规模空前的囚徒困境。廉价化正如潘多拉魔盒,一旦打开,就永远无法关闭。

2008年感恩节假期,在陷入经济寒冬的美国市场,上网本成了最受欢迎的节日礼物之一。扣除各种折扣之后,消费者可以不到200美元的价格买到微星Wind系列上网本,也可以多花几十美元购买一台最新款的华硕易PC。与此对照,摆在百思买商店货架上标价699美元的笔记本则很少有人问津。虽然上网本性能差一些,可要花4台上网本的价格去购买一台普通笔记本,大部分消费者都会犹豫不决。

现在,所有PC厂商以及英特尔这样的幕后推手,都寄希望于通过上网本开辟一个新的市场,也就是所谓的“第二台笔记本”市场。而事实上,有购买第二台笔记本意愿的消费者,更倾向于他们的“第一台”属于台式机。毕竟,投资两台功能高度重叠的手提电脑,不如把其中之一换成屏幕更大、性能强劲很多的台式机更明智。而台式机市场的薄利,早已尽人皆知。

目前大力投入上网本业务的PC巨头,也许终将养虎自噬,眼睁睁看着普通笔记本的市场份额被上网本蚕食。而另一个更加现实的危险在于,围绕上网本的这场创新竞赛,很可能被挟持成为发动新一轮笔记本价格战的理由。如今市场上近百款上网本,很多产品无论内存、硬盘容量、屏幕尺寸还是操作系统,都与普通笔记本相差无几。上网本似乎正在快速走向新一轮的性能竞赛,而普通笔记本产品将不得不继续降价应战。

在自身高低端产品的左右互博中,PC厂商们纷纷陷入进退两难的境地。而更糟的是,英特尔和微软对上网本的支持大大降低了行业进入门槛,原先的看客也可以上阵一搏。2009年2月,比亚迪电子宣布将借助TCL的研发团队进入上网本业务。可以肯定,这仅仅是一个开始。在这个制造业的寒冬,“总得造点什么”的想法会促使越来越多的电子制造企业进入这个早已竞争激烈的市场。台湾广达开一套上网本模具大概需要160万元,而目前国内山寨上网本的模具成本却只有30万元。可以预见,低价将是大部分厂商唯一的竞争武器。

微软终结者?

上网本的出现,不仅改变了PC制造商们的生存规则,还有可能引发IT行业的一次大地震。3月4日,在摩根斯坦利技术大会上,微软商业部门主管对台下的华尔街分析师宣布,微软将在下一代Office软件中内置广告。用户可以在内置广告的免费版Office和普通版Office之间做出选择,而微软希望借助官方免费版软件从广大盗版用户群中获取广告收入。这一产品策略,是微软实现营收多样化的一次尝试。但从一个侧面,它也揭示了微软数十年来获得巨大成功的软件许可证销售模式正在经受前所未有的挑战。

我们正处在一个计算设备廉价化的时代。“摩尔定律”只说出了事实的一半,而另一半事实在于市场上的主流计算设备正在持续贬值。随着GoogleDocs等一系列在线或开源办公软件进入人们的视野,以及“云计算”从概念走向实际,微软的软件帝国面临着分崩离析。而这一过程的催化剂,却是小小的上网本。

在硬件设备昂贵的过去,微软利用大众消费心理,为自己的软件开出高价。当你花2000美元购买了一台电脑时,可能不在乎再买200美元的电脑软件。这一策略在上网本普及的未来将不再适用。试想,那些只肯花200多美元购买上网本的用户,怎么会再花几十甚至上百美元去购买微软办公软件的使用许可证?大部分上网本购买者,最终很可能成为GoogleDocs这类免费在线办公软件用户。

除了办公软件,微软还面临着操作系统领域的困难。Windows占微软全部营收的三成,是微软帝国的基石,也是长年来最赚钱的业务。虽然去年上网本市场风生水起,但由于WindowsVista过于复杂,大部分上网本还在运行这老旧廉价的WindowsXP系统。仅这一项市场决策失误,就导致微软2009年第二财季的Windows营收下滑。

也许在所有的IT巨头中,只有苹果公司看待上网本的态度是最清醒的。乔布斯和其他苹果高管都认为,价格低于500美元的笔记本只能是垃圾产品,苹果不会也不打算进入这个市场。很多人会觉得苹果忽略了行业发展的趋势,但实际上,只有乔布斯最清楚苹果是靠什么吸引遍布全世界的苹果迷的。通过廉价化进行竞争的思路,从来不曾在苹果公司的管理手册中出现过。在整个IT世界里,恐怕只有苹果有资格对上网本说不。

山寨产业的盛宴

华硕易PC的成功,让PC厂商们看到了新的市场机会,但在对待国内上网本市场的具体态度上,一线、二线品牌和山寨厂商却态度迥异。

在易PC全球热卖200万台,以及2008年4月份英特尔推出Atom处理器的影响下,宏碁围绕上网本业务重新制定了市场战略。2008年8月,宏碁上网本Aspire One一推出就大获成功。9月份,凭借Aspire One单月120万台出货量,宏碁成功超越惠普,成为包括笔记本和上网本在内的移动电脑全球单月出货冠军。不过,在国内市场,宏碁却只达到平均2万台的月出货量。

与宏碁以上网本业务为突破的决心相比,联想的行动则略显迟疑。与其他国际PC巨头如戴尔和惠普的立场类似,联想在产品线方面对上网本进行布局,但并不把上网本作为一线产品销售。自从2008年10月联想推出上网本产品IdeaPad以来,其国内的月出货量与宏碁类似,约为2万台左右。而在国际市场上,联想上网本的影响力则远远排在华硕、宏碁,甚至惠普和戴尔之后。

与一线品牌对国内上网本市场所持的矜持态度相比,一些二线品牌纷纷把上网本看作夺取市场份额的绝佳机会,而价格战则成了这些厂商的有力武器。去年下半年,神舟上网本创造的1999元价格记录没有保持几个月,就被同方1599元的Limebook打破。而进入2009年之后,价格战趋势似乎愈演愈烈。3月8日,在深圳举行的上网本暨山寨本产业高峰论坛现场,出现了方正、同方、长城这些名字。一家品牌PC厂商负责人低调的对记者表示,他们主要是来学习的。对于二线品牌而言,适时“落草为寇”,向山寨产业借鉴降低制造成本的经验,也不失为一个务实的选择。

在参加本届上网本论坛的600多名业界人士当中,大多数来自那些已经或者打算进入上网本行业的山寨厂商。最近两年山寨手机的成功,让人们不能再轻视山寨产业在低端消费电子产品领域所产生的巨大能量。山寨厂商的优势除了制造成本,还体现在对市场需求的敏锐感觉和迅速反应,以及经常出人意料的整合创新能力。以往经常为人诟病的对品牌产品外观甚至商标上的仿制,已经不是目前整个山寨产业的主流。如果山寨本能在产品质量和服务方面有所提升,消费者没有理由不考虑这些物美价廉的低端产品。

计世资讯的调研数据显示,2008年国内上网本销量为90万台,并预计2009年这个数字将达到2百万台以上。从最近几个月的销售情况看,基本可以肯定今年的实际销量将大大超出这个预测。作为一款复杂度介于手机和笔记本电脑之间的产品,我们很难把上网本简单归于消费数码产品或电脑产品中的任何一类。而恰恰是这种定位的模糊性,给山寨厂商们提供了一个明确的上网本发展策略。

山寨机的成功,很大程度上是因为在消费者眼中,手机是一款“简单”的商品,即使其内部构造确实很复杂。消费者购买手机,一般不会太担心质量问题。就算手机掉在地上,也可以捡起来照样打电话。在这种情况下,价格、外观等往往成为决定购买的主导因素,而这正是山寨厂商的强项。电脑产品则不同,产品保修、软硬件维护、防毒杀毒,消费者需要担心的地方太多,而品牌和售后服务的价值在销售中被无形放大。如果山寨厂商们能够成功弱化上网本的复杂形象,把它做的像手机那样看起来很“简单”,那就能巧妙利用消费者的心理,重现山寨机神话。

通往3G的“最后一公里”?

虽然目前市场中的上网本产品,除了功能略弱、价格略低外,好像与普通笔记本差别不大,但就在今年,上网本将通过与3G技术的结合而变得更加名副其实。

事实上,年初刚刚拿到3G牌照的三大移动运营商们,一直在寻找能够充分发挥3G网络特性的杀手级应用。而国内的上网本厂商们,也在不断思考如何将上网本打造成一个不同于笔记本产品的独立产业。在共同利益的驱使下,双方很快走到了一起。今年初,有消息称中国移动将与惠普、戴尔、联想、方正、宏碁等多家厂商合作推出内置TD模块的3G上网本,并计划于上半年推出。而中国电信也不甘落后,据内部人士透露,其与一些二线品牌进行的3G上网本合作已经进行到实质性阶段。

让局势变得更加有意思的是,除电信运营商和PC厂商之外,渠道商们也纷纷加入3G上网本定制阵营,希望从中分得一杯羹。今年2月,苏宁电器宣布将与联想、宏碁、惠普、华硕等厂商签订共计20万台的上网本大单。而最近,宏图三胞也表示今年将采购30万台上网本,并提出了上网本厂商、渠道商和3G运营商三位一体的运营模式。也许消费者很快就可以从卖场买到商家定制的上网本,并马上开通3G服务,立即上网。

现在的3G手机,由于屏幕和键盘尺寸的限制,在移动宽带应用方面受到诸多制约。而3G上网本的出现,很好的解决了这一问题。目前电池技术的发展,已经能让上网本的使用时间达到9个小时甚至更长。可以预见,随着技术的不断成熟,上网本将成为3G服务的一个重要载体。而3G上网本所带来的出色用户体验,无疑将为电信运营商们真正打开3G服务的市场大门。

有趣的是,当结合3G上网本普及之时,目前主导上网本市场的一、二线品牌和山寨厂商的三方博弈局面就会升级为制造商、渠道商和运营商的新三方博弈。在新的竞合局势中,谁将成为最终的赢家,目前还无法断言。可以肯定的是,3G服务为上网本带来的不仅是技术上,还有商业模式上的冲击。如果电信运营商能够找到杀手级应用作为3G服务的营收支点,那它们就很可能以低于采购成本的价格销售3G上网本终端。美国AT&T为3G版iPhone定价199美元就是这种营销策略的一个例子。

最近的一则消息进一步印证了3G上网本低价销售的可能。据中国移动重庆公司透露,今年5月TD网络在重庆投入使用时,售价千元的TD上网本也有望同步推出。3G运营商和它们的内容提供伙伴,正试图通过推广3G上网本而占据整个行业价值链的上游。当越来越多的3G上网本出现在国内市场中,伴随而来的很可能是制造商收益的迅速摊薄和利润分配加速向产业链上游倾斜,将一场上网本制造商的盛宴变为葬礼。

结语

上网本的出现和繁荣,让PC厂商们不得不重新审视用户的需求,检讨之前的产品开发思路。而消费者再一次用脚投票,把市场秩序彻底打乱。也许有一天,上网本将被其他更有趣的概念或产品取代,但这一周而复始的过程,却注定永远存在于市场活动中。在这场达尔文式的进化游戏里,没有永远的胜家。谁善于利用创新中产生的“基因突变”,谁也许就能改变整个世界。

(图片来源:http://planetgreen.discovery.com)

有个段子,说的是当年欧洲车厂要打入美国市场,但推出的车型总不受欢迎。于是,欧洲的工程师们跑到美国,小住了半年。终于,他们发现美国消费者对汽车的要求与欧洲完全不同 – 他们要的不只是交通工具,而是能吃匹萨、挂衣服、看电影、谈恋爱的另一个“家”。

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互联网和Google Earth的存在,有时会让人产生一种天下大同的错觉,以为地球上其它地方的事情,不再需要亲临现场,就可以完全了解。可这个世界上,确实还存在一些东西,一部分人已经习以为常、甚至视作生活必须,而另一部分人,则闻所未闻。

前几天优比客介绍过的华硕新产品Eee Top,在很多美国人眼里,是一台完美的“厨房电脑”。可大部分国内的朋友不明白,厨房这个到处是油烟的小空间里,为什么需要一台电脑?文化和生活习惯上的差异,是这种“不明白”产生的原因。

美国家庭做饭不太会有油烟,因此厨房多是开放式的。稍微好一点的房子,厨房中间都会有一个island,全家人的早餐、宵夜,很可能就在这上面解决。就功能来说,厨房通常是美国家庭的“social center”,家人沟通的主要空间,也是全职家庭主妇们的工作场所。因此,买房子时女士们最看重的,就是一个宽大敞亮的开放式厨房(而大车库则是很多男士的最爱)。

不少在美国待了几十年的华人朋友,人已入乡但胃却不能随俗,难免要做点中式炒菜。为了避免油烟降低房子的resale value,有些人把厨房搬到了车库,反正那里不怕油烟。车库里的炒锅,以及地下室里的乒乓球桌,常常被看做美国华人不能融入当地文化的象征。

如果说文化差异可以解释一些产品在中美两国受欢迎的程度不同,那国内市场对下面这种产品的后知后觉,原因可能要复杂的多。

数年前本客来美国时,发现有一种厨房电器,几乎每个家庭都在使用,就算是写字楼里配备的厨房,这个东西也少不了。而当时,国内连听说过它的人都很少。这种电器就是“In Sink Erator”,现在国内叫做“食物垃圾处理器”,没见过的朋友可以看这里

后来一查资料,原来这个东西1927年就在美国发明,1940年成为环保新星,1955年被底特律市定为新建公寓标配。它除了能给家庭主妇带来清洁厨具时的便利,还能极大降低食物垃圾的产生量,保持环境卫生,减轻城市垃圾处理的负担。

而直到最近几年,In Sink Erator才开始在国内迅速普及,目前售价在1千到4千元之间。如果将来我们也像现在的西方国家一样,每家都把它作为厨房必备电器,这就会凭空诞生一个上千亿元人民币的巨大市场。

一款在国外家家户户都在使用的电器,直到普及几十年后才传入中国,这在今天听起来简直不可思议。In Sink Erator这个例子告诉我们的商家和消费者,即使是信息发达的21世纪,地球某个地方难保还有什么未知的好东西,在等着我们去发掘。

(图片来源:http://www.homeimprove.com)

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。