(本文发表于《商界评论》2010年第1期,阐述了物联网与泛在计算的关系,并对中国的物联网战略进行了评论。)

20年前,充满传奇色彩的施乐公司帕洛阿尔托研究中心里,有位科学家预言了一种“后PC时代”的全新人机交互方式,并称之为“泛在计算”(Ubiquitous Computing)。今天,国内被炒到火热的物联网概念,只不过是泛在计算框架下一个小小分支。

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座落于硅谷腹地的帕洛阿尔托研究中心(以下简称PARC),距离斯坦福大学只有8分钟车程。草坪上的几幢土黄色小楼,看似并不起眼,却是上世纪七、八十年代信息技术创新者们朝拜的圣地。这里诞生过诸多对现代社会影响深远的科技发明,包括人们熟知的激光打印、以太网、机械鼠标、图形用户界面,还有超大规模集成电路。然而,10年之后,这份名单里排在第一位的,将是一个对今天大多数人来说,仍然陌生的名字。

1988年,时任PARC首席技术官的马克·维瑟博士,提出了一种全新的计算模式构想。与当时刚刚出现,到今天依然流行的PC模式不同,这种被称为“泛在计算”的理念,认为未来的计算力,将被很自然的嵌入到人们日常生活之中,变得无处不在而又不被人注意。

泛在计算这一概念正式被全世界关注,始自马克·维瑟1991年发表在《科学美国人》杂志上一篇标题为“21世纪的计算机”的文章。到今天,已经有上万名来自美国、欧洲、日本、韩国和世界其它地方的计算机、认知科学和电子工程学者,聚集在泛在计算领域,为马克·维瑟预言的最终实现而努力。一篇6千字的短文,缔造出一个交叉学科的庞大研究领域,这在近数十年来的科技发展史上,可谓绝无仅有。

泛在计算的预言

学术界对泛在计算的关注,主要源自以下两个研究直觉。

第一,历史上真正为人类社会带来巨大变革的技术,大多是那些融入生活而消失于无形的东西,比如造纸术、印刷术、电力网络等等。人们对这些技术的运用,不再需要特别的关注。而今天的计算机技术,在某种程度上来说,仍然显得突兀而难以使用。

第二,随着信息产业的高速发展,未来社会人们最稀缺的,并非计算力,而是注意力。把用户从各种信息化服务和电子设备的包围中解放出来,让机器之间直接沟通,尽量减少人工干预的需要,是今后计算技术发展的方向。

正是在这样的思路下,泛在计算领域的研究者,希望能找到一种方法,让生活环境中的电器、家具以及其他设备,能够根据需要,在没有用户参与的情况下主动完成一些日常任务。

环境感知,是泛在计算技术的核心。它的目的,就是节省用户的注意力资源,在传感器与智能算法的帮助下,自动探测用户需求,并作出应对。过去数年间全球蓬勃发展的基于位置服务,其实是环境感知技术的一个应用。我们耳熟能详的一些未来产品概念,如智能家庭、自动驾驶汽车等等,就是环境感知技术在不同环境中应用的例子。

2007年微软推出的“未来之屋”,是泛在计算技术应用于日常生活的典型例子。进入房屋时,安全系统会对来访者的面部进行扫描,确认身份后自动打开房门。客厅冰箱上的液晶显示器能列出保存的食物清单,厨房水槽能够根据使用者的身高调节高度,而排风机会根据油烟浓度自动开启。此外,每个房间的墙壁颜色、装修风格和温度,都可以根据家庭成员的喜好和情绪自动更换。

微软的未来之屋,展示的不过是泛在计算技术在一个封闭空间中的应用。当一个社区内的所有电器设备彼此连接,甚至与互联网连通之后,能够催生的衍生应用将更加丰富多彩。让冰箱能够自动向楼下超市订购食品,或是根据食物清单上网查询菜谱,用户所要做的仅仅是下载安装一个小程序那么简单。

大概是因为诞生于一种预言式研究动机的缘故,国外不少学者对泛在计算,尤其是环境感知技术存在一个疑问,那就是它能否真正被用户接受。从目前学术界研究成果面临的技术转移难度看,这样的担心并非没有道理。事实上,有很多因素,比如用户隐私问题、基础设施部署成本高、商业模式缺乏等等,都在阻碍着泛在计算技术进入主流市场。

但与各国政府和跨国企业在推动泛在计算发展时表现出来的决心相比,这些似乎都不会成为问题。日本、韩国先后出台的智能城市计划,以及去年底横空出世的IBM“智慧地球”战略,无一不闪现着泛在计算的影子。而数月前开始在国内大行其道的物联网概念,也是泛在计算重要的组成部分。

传感器网络与物联网

为了实现环境感知,在现实世界中部署大量传感器,并将其连接成一张巨大的网络,便成为一切泛在计算技术应用的基础。能够收集温度、压力、声级、环境光等各类信息的传感器网络,是泛在计算领域内一个重要的研究方向,也是最早实现产品化,甚至商业化的技术之一。上世纪末诞生于加州大学伯克利分校的“智能微尘”项目,便是其中的典型代表。

智能微尘,是一种具有电脑功能的超微型传感器,在几毫米见方的芯片上,集成了传感器、微处理器、通信系统和电源等各种复杂的电子部件。将一些微尘散落在一个场地中,它们就能够相互定位,收集数据并向基站传递信息。如果一个微尘功能失常,其他微尘会对其进行修复,这使得整个传感器网络的维护变得非常容易。

美国国防部早在10年前就开始资助智能微尘项目的研究,并希望能将其部署在战场,用来监视敌方的军事行动。而随后在民用方面,这项技术却得到了更大范围的应用,尤其是在远程健康监控和自然灾害预防领域。例如国内外的海洋科学工作者,已经开始将大量的微尘撒落在海面,收集海洋监测数据,用以预测海啸等灾害的发生。今天,智能微尘的批量生产成本已经降至10美元以下,并仍在快速下降。

如果将今天的电脑比作人的大脑,那么形形色色的传感器,就好比人的五官和皮肤。人体的感知器官不仅要能够独立工作,还需要通过体内的神经网络连接起来,共同完成各种复杂的工作。因此,今天各种传感器网络的部署,是为未来泛在计算预言的实现,进行基础设施层面的准备。

1999年诞生于麻省理工学院的物联网概念,指的是把生活中的物品通过传感器与互联网连接起来,实现智能化识别和管理。物联网技术,原本主要应用于零售和物流领域。让我们来设想,假如超市中的每一样货品都被内置了电子标签,并能够通过互联网来查询,那么库存管理将不会再是问题。甚至连盗窃事件发生的概率也会大大降低,因为物主可以通过网络随时查询物品所在位置。

在底层传感器网络之上,物联网增加了对物品标识的赋予和管理,并将底层网络与互联网打通。当网络用户能够在浏览器中输入一个特定网址,来访问现实生活中的某件物品各种信息时,物联网的目标就可以说基本实现。

但这一切,只不过是为泛在计算时代的到来所作的铺垫。

韩国U-City项目的启示

让我们把时间拉回到1993年。当年末,美国克林顿政府的 “信息高速公路”政策刚刚出台,方案更多侧重在光纤、交换节点等基础设施建设层面。当时,没有人能够预测到这个平台将会催生出诸如雅虎、谷歌这样伟大的信息服务类公司,并给未来20年人类社会生活和商业活动方式带来巨变。

同样,今天关于“物联网之后是什么?”这个问题,也许不存在一个标准解答。但是,这并不妨碍一些国家用行动给出自己的答案。

在把文化创意产品、家电和汽车卖给全世界消费者的同时,如何实现国内产业的升级换代,为应对下一波全球竞争做准备,对韩国政府来说是个重要的课题。2008年,韩国的家庭宽带普及率高达95%,移动互联网用户超过全国人口的一半,这是上世纪末韩国确立“以信息技术为基础”的经济发展模式后,取得的丰硕成果。

事实上,韩国政府已经早早开始在信息技术领域,寻找下一个能够拉动经济增长的技术热点。其2006年开始筹划的U-City(Ubiquitous City,泛在城市)计划,已经让韩国在泛在计算应用领域走在世界的最前沿。

韩国政府实施的这一宏伟计划,目的是通过建设遍布整个城市的高速有线和无线网络,让市民可以从城市的各个角落方便地使用各项社会服务,了解环境和交通状况,遥控家中的电器,甚至追踪未成年子女的动向。在U-City城市的建设中,IT基础设施,包括传感器网络、触摸屏终端、RFID读卡器等等,作为城市构成的基本要素被应用于居住,经济,交通,公共设施等各个领域。

U-City计划的受益者不仅仅是普通用户,它还为大量的IT、通信类企业创造出前所未有的市场机会。在新城市建设初期,该计划可以开拓出传感器、触摸屏设备,以及WIMAX、HSDPA等通信基础设施构成的全新市场空间。而其成熟之后带来的应用创新方面的商机,其规模我们现在根本无法预测。

如今,互联网连接起来的计算机不过数十亿台。而依照维基百科的预测,在物联网普及后,其连接的具有计算能力的物品,将达到万亿的数量级。这一大过互联网百倍的平台上,唯一限制应用开发商发挥空间的,只能是他们自己的想象力。

值得注意的是,韩国的U-City计划有两个明显的特点。一是,通过建立样板城市和现实应用,拉动物联网和泛在计算基础设施建设,让人们直观感受到泛在计算技术带来的诸多好处。二是,政府把泛在计算上升到国家经济发展的战略高度,强力推动其在全社会范围内的迅速实现。

今年下半年,规模达5千亿韩元的U-City计划正式全面启动,计划到2012年完成六大创新城市中的大田道安、仁川青萝、世宗幸福城市三处的U-City基础设施建设。届时,韩国将成为全球唯一拥有数座大型智能城市的国家。

谁的物联网?

目前世界各国对泛在计算将成为新一波信息产业革命的主题,基本没有异议。但选择的切入点,却不尽相同。网络基础设施完善、互联网与移动互联网应用高度发达的日、韩等国,均选择了基础设施与上层服务整体推进,通过普及新型应用拉动信息产业升级的战略,其目标定位在更加便利的国民生活,强调科技的人性化。

在深受金融危机困扰的美国,IBM正积极向奥巴马政府推销其提出的“智慧地球”战略。这一战略的目标是把传感器部署到遍布全球各个角落的电网、铁路、桥梁、隧道、公路等设施中,并与由超级计算机构成的云计算平台普遍连接,让人们能够以更加精确、动态的方式管理生产、生活。作为全球企业IT服务的主要提供者,IBM提出这一方案显然更多是出于自身利益的考虑。

与酝酿已久,本世纪中期相继出台的日、韩泛在计算推广计划u-Japan、u-Korea相比,去年底匆匆登场的“智慧地球”战略,带有明显的救场意味。IBM希望奥巴马政府能够效仿十多年前克林顿利用信息高速公路,把美国经济从当时低谷带出的方法,力推“智慧地球”。然而事与愿违,将近1年时间过去,“智慧地球”在美国仍然雷声大、雨点小,其重要原因就是没有人愿意为其庞大的花费买单。

另IBM欣慰的是,在其不懈的公关努力下,“智慧地球”战略在中国找到了知音。如今国内的物联网产业规划,基本上对“智慧地球”贩卖的概念照单全收。这可能是好事,也可能是坏事。

拥有全世界执行力最强的政府,中国具备强力推进物联网基础设施建设的条件。从长远来看,物联网技术,以及建立在其上诸多泛在计算应用的普及,也的确能起到大规模拉动经济增长,改善国民生活的作用。但值得注意的是,这种经济刺激作用可能需要至少10年的时间才能体现。

国内物联网发展战略与日、韩模式最大的不同,在于前者侧重于基础设施建设,以及商业、管理效率的提高,而忽略对民生的直接改善。与U-City等日、韩计划相比,物联网似乎与老百姓的关系不大。目前国内各种物联网技术产业联盟,通常由一些硬件和通信厂商、科研院所和政府部门组成,习惯于圈子内的自说自话。这与泛在计算技术以人为本的核心理念,显得有点格格不入。

制定过于宏大,且与民生脱离的科技发展计划,往往存在一个隐患。美国著名IT研究咨询机构高德纳的“炒作周期”理论认为,一项技术创新,在为市场广泛接受之前,通常会经历一个从炒作高峰跌至谷底,而后又回到一个平台期的过程。从物联网概念目前在国内被炒作的高度及其侧重领域看,其势必会经历一个不能满足大众和媒体预期,而迅速被质疑这样一个阶段。这对一个具有无限前景的技术创新领域来说,无疑是一件憾事。

结语

尽管在国内,物联网好像一个横空出世的概念游戏,但其实际上已经经历了近20年的技术积累。将眼光放远,我们会发现物联网其实仅是泛在计算技术冰山之一角。而后者,无疑将成为未来2、30年内全球信息产业发展的主旋律。

泛在计算理念诞生的初衷,是为用户提供一个更易用的计算环境。在此目标下,物联网是术,而非道。与东亚邻国相比,在迈向泛在计算时代的道路上,中国起步稍晚,却选择了一种类似于大跃进的方式。这或许是一个明智的选择,但一切仍需留待时间来检验。

(图片来源:http://ibiblio.org)

(这是为《创业家》杂志2010年第1期撰写的一篇短文,基本上综合了国外主要技术博客和媒体对今年全球互联网趋势的预测。至于本文中没有涉及的物联网/泛在计算领域,我将在下一篇文章中重点介绍。

关于《创业家》杂志,只想说一句:我不知道还有哪本杂志比由创业家们创办的《创业家》更适合曾经的、现在的、未来的创业家们阅读了。)

随着2009年慢慢接近尾声,在各个领域,人们纷纷把目光投向明年的行业预测。2010年,全球互联网领域值得关注的两大焦点,无疑将是实时网络的迅速成长与增强现实技术的大规模商用。除此以外,进入成熟期的云计算,基于SNS的网络内容推荐,以及全新的基于位置网络服务与位置标签,也非常值得关注。

实时网络冲击传统互联网巨人

2009年10月底,微软和谷歌分别宣布将在各自的搜索引擎中整合世界最大微博客服务商Twitter的实时信息。此外,微软还同美国最大的社交网站Facebook达成了类似协议。这标志着以Twitter、Facebook为代表的实时网络构筑者,正以其自身力量,赢得互联网传统势力的尊敬。

Twitter们其实只是一个符号,它代表了人们对静态信息的不满足以及对实时信息的渴望。这种需求一旦被激发,世界将很难再走回到原来安静的状态。50年前,人们满足于每月一次的信件往来;20年前,大家觉得每周打个电话不错;10年前,是手机、短信;而5年前,是即时通讯。

今天实时网络的组成部分,不仅包括Twitter这样汇聚了数千万活跃用户的微博客服务,还有上亿部能够随时随地发布更新的智能手机,以及十余种实时搜索引擎。它们聚集在一起,迸发出惊人的协同效应。在苹果应用商店里,已经有数十款iPhone软件,可以让用户在餐馆里直接对刚刚结束的晚餐进行评论。碰到 陌生的旋律,用户可以对着手机哼上一段,后者会马上从音乐搜索引擎Midomi那里取回歌名、演唱者这些信息。

在2010年,“现在主义”(Nowism)将成为互联网新的主题。实时信息的魔力会让越来越多的网络用户上瘾,他们不仅是实时信息的消费者,同时也是制造者。用户的大规模参与,让今天实时网络的编织速度,比15年前的互联网快得多。而今年下半年谷歌推出的全新在线服务Google Wave,融合了电子邮件、即时通讯、协同办公以及富媒体共享等功能,被广泛认为将颠覆互联网用户传统的在线交流和沟通方式。

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图1. Google Wave

越来越多的人相信,目前的互联网巨人谷歌,以及其强悍的商业模式,将会成为实时网络“创造性破坏”的牺牲者。而谷歌也认识到这一现实威胁,并希望通过新推出的Google Wave和实时搜索产品,在实时网络中分得一杯羹。新兴势力能否借助实时网络成功挑战谷歌的互联网霸主地位?也许在2010年,我们能够看出一些端倪。

增强现实技术改变世界

增强现实技术,将存在于网络的信息应用到现实世界,把真实环境和虚拟信息实时叠加到同一个画面。增强现实提供了一般情况下人类无法感知的信息,比如附近建筑物里正在进行的活动,或是当前Twitter里涉及这座建筑物的讨论。

随着GPS、罗盘和加速器逐渐成为智能手机的标配,越来越多的手机软件不仅可以探知用户当前的位置,而且能够精确掌握手机在3维空间中的姿态,以及摄像头的指向。手机定位技术的成熟,在2009年催生出各种基于手机的增强现实应用。

今年6月份上线的增强现实服务Layar,可以为用户手机捕捉到的实时画面,添加来自点评网站Yelp、维基百科、谷歌和Twitter与该画面相关的各种信息。而获得2009年德国红点设计大奖的“透视玻璃”概念产品,则把透明OLED技术与增强现实相结合,创造出一块能够现实周遭环境中所有隐藏信息的魔术玻璃。随着透明OLED成本的不断降低,可以预见类似“透视玻璃”这样的产品将会很快出现在消费市场。

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图2. “透视玻璃”概念产品

增强现实技术对世界的冲击不止局限在产品层面。2010年,广告商们将会发现各种增强现实产品所带来的巨大商业价值。当Layar和“透视玻璃”这样的产品大规模普及之后,户外、楼宇广告可以放置的空间,将不再受限于建筑物内、外部的表面积。届时,商业广告的投放空间将再一次被成倍放大,与搜索引擎竞价排名等量齐观的崭新商业模式,将会出现。

云计算、内容推荐与位置标签

随着微软Office 2010的发布,对更多人来说,云计算将不再是一个抽象概念,而成为日常生活的一部分。这款微软下一代办公套件中,新增了“存储到 SkyDrive”的 功能,可以让用户将文档存放在微软提供的25GB在线存储空间中,并在不同的电脑上访问。不仅如此,用户还能通过 SkyDrive 网站来编辑这些文件。如果说谷歌的在线办公应用Google Docs是云计算时代的启蒙者,那么微软的Office 2010,将完成云计算服务的大规模普及。

当今互联网给用户带来的最大挑战,就是“信息过载”- 网络信息正以远超人们所能消费的速度被制造出来。今天,人类社会稀缺的早已不是信息资源,而是用户注意力本身。而越来越多人意识到,同一社交网络中的朋友们,将会是最好的信息过滤器。Facebook Connect项目,以及谷歌的Google Social Search产品,都在试图从这个角度来解决信息推荐与个性化定制问题。随着实时网络的初具规模,为“信息过载”寻找解决方案的需求将愈加迫切。在2010年,这无疑是互联网领域非常值得关注的一个方向。

内置GPS智能手机的普及,让2009年成为基于位置的社交网络服务元年。其中既有Foursquare、Gowalla、Brightkite这些创业公司产品,也有 Google Latitude这样的大厂新作。被誉为“2010年的Twitter”的Foursquare,在提供朋友定位功能的同时,还推出了一款基于位置的社交小游戏,允许用户通过反复访问一个地点来积累经验值升级。这款服务上线之后,立即在美国青少年中风靡一时。

可以预见,在智能手机的帮助下,以微博、朋友动态、共享图片等为代表的UGC内容,将很快被贴上“位置标签”。位置信息,会在2010年正式成为互联网新的一维,并深刻影响用户对网络信息的使用。

(图片来源:http://petitinvention.wordpress.com)

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曾经有个创业朋友,人聪明,做事能坚持,甚至可说固执,属于能成大事者。他有个特点,你当面指出问题,比如这个界面要修,那个功能得加,他不承认,嘴硬。但他记在心里,回去,偷偷的改。几年下来,东西越做越好。

国家的性格,有时和人性格一样,爱面子。知道自己哪里做的不好,别人说了,听着,不言语,回去悄悄改。10年后再看,有大成。

偏有异客,遇事高声叫嚷,薄了主人的面子。主人恼羞成怒,明里不说,心里不快,自然也没有好脸色。

跨国公司不远万里,来中国招兵买马,目的是求贤求财,并非充当救世主,亦或人生导师。合则成,不合则不相为谋,两厢情愿,来去自由。

本来好聚好散的事,非要闹个不愉快,其中必有缘由。无论是给股东和本国舆论一个退出交待,还是配合什么大棋局,外人不得而知。但这事开了个先例,商业行为的政治化解释,以后恐怕愈演愈烈。

这次事件,Google肯定不是输家,抛掉800人的成本中心,赢得外界一致同情,中国广告客户的钱还可以照赚。而谷歌800壮士,实现再就业的速度,恐怕也要超过一般普通百姓。

谷歌走了,我们走不了。别人的东西再好,终归不是自己的。临渊羡鱼,不如退而结网,回去,悄悄的改,10年后再看。

关于此次事件的评论,优比客背书此篇

(图片来源:http://hiphotos.baidu.com)

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。