新浪微博邀请

September 4, 2009 | 34 Comments

今天刚刚试过新浪微博,感觉还不错。有需要邀请码的朋友,给本客发邮件吧,或在留言里写下邮件地址。

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Lie to Me」是今年FOX热播的一部美剧,题材据说取自真人真事。剧中协助调查机构办案的心理学博士,能在与当事人的对话中,通过识别特定的表情、声音及动作特征来判断他是否在说谎。所有这些动作特征,被称为微表情(microexpression)。如今,现实世界中的科学家们已经把人类常见的微表情归纳整理进一个面部动作编码系统」(Facial Action Coding System),其中包括数十种「动作单元」(Action Unit)。通过人脸识别软件和特定的模式匹配算法,今天的电脑可以根据拍摄到的图像,比较准确的判断出一个人有没有撒谎,以及他的心理状态。也许,很快就会有应用FACS的手机软件出现,通过摄像头帮助我们判断生活中每一次对话的真伪。

其实,不光是在现实世界,数字世界中的我们,同样具有很多微表情。比如你在亚马逊的购物习惯,就构成了你网购方面的一组偏好。而你的电子邮件,同样体现着你的某些需求。亚马逊和Google,正是通过分析这些数据,为你不断推送着相关产品和广告信息。

与现实世界类似,研究数字世界中微表情的目的,就是判断一个用户到底在想什么,需要的是什么,具有多大的购买力等等这些隐式信息。而对用户建模的准确程度,除了算法设计,很大一部分取决于输入的信息量。你也许一周才进行一次网购,一天才收发一次邮件,可你会在一个小时里,发出5条tweets。跟踪一个重度Twitter用户的更新,我们可以轻易掌握他的生活行为,甚至心理活动。单从这个角度看,Twitter就有着巨大的商业价值。

用户之间的follow关系,则是数字微表情的另一种体现。如果一家出版商,要推出一个与韩寒风格类似的新书作者,那他就需要在13亿人中找出喜欢韩寒写作风格的那些读者,进行有针对性的市场推广。这原本是一项很困难的工作,当然他可以试试运气,看韩寒是否愿意在博客上为这本书做推介。然而,当微博客出现之后,所有工作通过下载一个文件就可以搞定。

与Google分析用户的邮件内容不同,微博客上用户间的follow关系和信息交流,大部分是公开可用的。将这些信息加工处理后,无论是在内部进行广告推介时使用,还是销售给第三方厂商,都不存在任何法律和道德风险。用户自愿在一个开放平台上,实时、密集、连贯的分享生活体验,这在微博客诞生之前,是不可想象的。优比客认为,这是微博客与之前任何平台,如邮件、BBS、IM、博客甚至传统的SNS服务之间,最大的区别之一。

向商业用户收费以验证他们的Twitter帐户」,Twitter这个关于盈利模式的想法不能说错,但无疑并未发挥出微博客最大的商业潜力。实际上,跟Facebook相比,Twitter更有资格来做「精准广告投放」这件事。因为,除了对用户心理活动的准确建模之外,微博客还有着另外一项巨大优势,那就是超高的信息密集度。

如果你每天只登录一次Gmail邮箱,Google就只有一次机会为你展示寥寥数条文字广告。为了增加广告点击率,更确切的说,是误点率,Google看似不经意的把价格最高的一条广告放在了距离邮件操作按钮上方不到3毫米的地方。然而,所有这一切努力,为Google带来的广告收入,几乎可以忽略不计。

HubSpot今年3月份对160万个Twitter用户的行为数据研究显示,平均每个Twitter用户一天发送4.442个tweets,同时关注着103.39个其他Twitter用户。这样,几乎平均每3分钟,用户的屏幕上就会出现一条tweet。如果Twitter愿意,他可以每小时给用户插送一条广告。20 : 1的「信噪比」,这对用户几乎没有影响,但对商家来说,却是黄金的广告机会。在浏览新浪或是百度页面时,你的眼睛会自动将横幅、边栏广告排除出视野之外。而微博客插送广告的方式,却足以让你无处可逃。

更妙的是,微博客用户对这种广告形式并不会产生太多反感。原因就在于,微博客的垃圾信息本质。尽管你精心挑选了follow的对象,可还是会发现,接收到的大部分tweets都是你并不感兴趣的「垃圾信息」。很遗憾,你无法控制另一颗与你一样复杂的脑袋在想些什么。既然如此,在已经够多的垃圾信息之中,穿插两条广告,又何伤大雅呢?

现在,我们已经知道微博客具备成为颠覆性广告平台的两大优势,分别是用户建模准确度信息密集度。下面要考虑的,就是微博客服务商们,应该如何切入在线广告这个令人垂涎的市场。

微博客最大的特点,在于它的实时性。要找到自己独特的广告价值定位,微博客服务商们需要考虑的,是哪些广告Google做不了,而微博客的实时性却能把它们变为现实。

举个例子,一家淘宝小店需要马上处理掉一批化妆品,或是上海太平洋商场决定未来三天降价促销服饰类商品。这些忙,Google恐怕是很难帮上的。而对微博客来说,投放这样的广告实在太简单了。由于微博客服务商可以完全控制tweets的投放数量和阅读人群,他可以为客户提供一个精确报价,比如「上海地区平均每3天提及“化妆品”一次并follow“时尚”杂志的女性1千名」。一个实时、精准的翻版Adwords,瞬间诞生。

对时间敏感的促销活动,以及文化产品的市场推广,都是微博客很好的广告服务对象。而在实时搜索中,将特定的促销推广信息置顶,则会为微博客带来可与搜索引擎竞价排名媲美的高额收入。

微博客们应当意识到,你们的商业机会不在于Dell Outlet这样的大型在线零售商,而在于类似Google的那些长尾广告客户。因为,你们是他们唯一选择,而他们,也是你们最大的市场。

不知道Twitter还要花多少时间,才能领悟到微博客在实时广告市场中面临的颠覆性机会。也许,这要等他们能读懂中文之后。

微博客的前途是非常美好的,然而国内的服务商们应当看到,用户量达到类似Twitter那样的critical mass,是所有梦想成真的前提。过早的广告销售,在我们这个险恶的网络江湖,恐怕难免授竞争对手以柄。

Lie to Me」中的Leightman博士,要不远万里去非洲,研究当地原始部落人的眉毛,来证实他的微表情理论。今天的数字微表情研究者们,则要幸运得多,只需打开Twitter页面,就可以随意挑选送上门来的各种研究素材。本客很喜欢这部美剧,尤其是第一季的第12集。多谢同人兄的推荐,「without your article, this post won’t happen」。

(图片来源:http://www.istockphoto.com)

(不确定这篇文章是否准确表达出了本客想说的意思,第一次感到写一篇博文如此艰难。不清楚互联网与万维网区别的朋友,请看这里。有兴趣就这个话题深入讨论的朋友,请给优比客发信。)

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有一则故事,讲的是美国宇航局要研制一种供宇航员使用的高级太空笔,并向社会征集方案,要求这种笔能够在失重、低温等条件下在任何平面书写,不会轻易发生故障而且制造成本要低。在各种方案被一一否决之后,专家们几乎绝望。这时,宇航局收到一名小学生寄来的包裹,上面只有一行字:“试过这个没有?”。大家打开一看,原来是一包铅笔。

虽然这个故事纯属杜撰,但它意在说明的道理却在不断被证实 – 很多时候,简单的方案往往是解决问题的终极答案。

今天的万维网(World Wide Web),是我们这个星球上最大的信息载体。它汇聚了几乎全人类的知识,却又能够非常有效率的解决人们日常生活中的各种问题。而这一切,不过源自20年前物理学家Tim Berners-Lee在欧洲粒子物理研究所搭建的文献共享系统。他发明的HTML语言,虽然简单到小学生都能掌握,却构成了今天各种网络服务的基础。

Twitter目前在做的,正是用简单到不值一提的技术为我们打造下一代信息共享基础设施。而它曾经面临的问题,是从early adopter到early majority用户群的跨越,也就是Geoffrey Moore所说的“Crossing the Chasm”。随着最近Twitter访问量的爆发式增长,优比客认为它很可能已经实现了跨越,奔向主流市场。今天,Twitter上被关注最多的帐号属于CNN、纽约时报这样的主流媒体以及布莱尼和Jimmy Fallon这样的大众明星。而仅仅六个月前,这份Top Twitter User名单上还是geek们的天下。

万维网出现之初,大家曾担心网络上的内容不足,信息无法实现从物理世界到虚拟世界的跨越。现在,很多人有着同样的疑问:究竟会有多少人无聊到在Twitter不断报告自己的一举一动?实际上,今年2月份全球访问Twitter的人数已经超过4百万。很多大公司也已经在Twitter上建起了帐号,而越来越多的第三方Twitter服务也在不断出现。

正如今天的万维网已经有上百亿页面一样,相信用不了几年,在Twitter上发布实时信息的用户就会达到数千万规模。促进Twitter服务进一步普及的因素将会来自多个方面,其中包括移动互联网终端的热销、基于感应器(sensor)的自动activity-feed技术成熟以及商业应用上的推动。而其中最重要的一个因素,就是人类对更频繁信息交流的需要。

Boarding.fr就是目前诸多Twitter应用的一个例子。在世界各地候机的乘客,只要发送“#boarding + airport code”到Twitter,就能和其他在同一机场候机的Twitter用户取得联系。而实时路况信息的分享以及重大事件的现场直播,更是Twitter的特长。

目前每一个Twitter帐号背后,不再仅仅是一名普通用户,它可能是一个商家、一件商品、一个突发事件、一条地铁线、虚拟世界中一个角色。将来,它还可能是一段感情、一个故事、一种意见。Twitter正在试图完成WWW没有完成的任务,就是给这个世界上每一个真实或虚拟的事物,赋予一个URL。当Twitter完成对这个世界的复制,并通过实时信息流对其增强(augmented reality)之后,我们的生活必将为之改变。

简单的信息碎片,是Twitter改变世界的一砖一瓦,这正是十几年前万维网走过的老路。诸如Google这些搜索引擎的出现,将万维网的片段连接成整体,跨越了网络价值的引爆点。而Twitter推出的搜索功能,也让我们看到了类似的希望。在这个全世界最大的实时信息池之中,如何过滤出对用户有价值的信息,必将成为搜索领域的又一研究焦点。

Twitter其实只是一个符号,它代表了人们对静态信息的不满足以及对实时信息的渴望。这种需求一旦被激发,这个世界很难再走回到原来安静的状态。50年前,我们满足于每月一次的信件往来;20年前,我们觉得每周打个电话不错;10年前,手机;5年前,电子邮件;今天,即时聊天。。。在这样的大背景下,即使2年前没有出现Twitter,也肯定会有其他类似的工具应运而生。因此,与其说Twitter是技术天才的创造发明,不如说是社会演进的必然结果。

正如20年前没有人想到那个文献共享系统会演变成今天的万维网,在人们眼里,Twitter似乎也只能用来闲聊。综观人类科技发展史,一项革命性的技术、方法、理念,从一产生就会具有自己的独立人格,它的发展往往不为创立者的初始动机所左右。而简单的技术,如指南针和马镫,在与人类社会发展趋势结合后,常常爆发出改变世界的惊人能量。

目前,我们还不知道Twitter最终是否能够演变成类似万维网这样的公共信息基础设施。但可以肯定,Twitter的平台开放性将比Facebook们更为彻底,这仅仅因为,它更简单。

(图片来源:http://www.techcrunch.com)

微博客的嫁衣

March 15, 2009 | 4 Comments

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Meebo是一款基于网页的即时通讯工具。它整合了MSN Messenger、GTalk、Yahoo! Messenger等多种聊天工具,用户只要注册一个Meebo帐号,并将其他聊天工具的不同账号绑定在Meebo中,就可以在一个界面中同时跟使用不同聊天工具的朋友交流了。

Meebo是一个不错的创意,2006年被《时代》杂志评为50大酷站之一,2008年拿到2500万美元风险投资。现在,每天有几百万人在Meebo上聊天。

优比客今天要说的,是如何借用Meebo的创意,驶入实时信息搜索的快车道。

我们拿国内互联网为例。目前国内用户常用的微博客有几家,包括饭否、叽歪de、腾讯滔滔,外加Twitter。其中,国内微博客数腾讯滔滔做的最大,原因显而易见。今后可能还会有更多的微博客会出现,但想超越腾讯难度很大。

这是不是说除腾讯外其他几家在实时信息搜索领域就没有机会了呢?当然不是,而且很可能未来实时搜索的巨人还没有出现。想在这个领域创业的朋友,可以先来美国股市抄一下底,等两年后拿到第一桶金,再回过头看国内的微博客。那时候,国内几家大型的微博客用户量和信息量应该都有了长足进步,具备了今天Twitter充当实时搜索信息源的能力。

接下来你要做的,就是建一个类似于Meebo的微博客整合工具。因为几乎所有用户都会有朋友在不同的微博客上活动,所以他们肯定希望有一个平台来同时接收这些朋友的信息。通常一个微博客用户会关注几十个甚至上百个帐号,因此你的用户不需要太多。一旦拉到了10万级用户,这些主要微博客中的所有实时信息就可以尽归你囊中。毕竟你不是真心要做一个微博客服务整合商,所以剩下的那些用户你大可不必操心。

微博客服务商对你如此收集信息很可能无可奈何,因为所有行为确实是由他们的用户发起,而你的Meebo工具只不过扮演了中间人角色。这里面的技术细节,感兴趣的朋友可以与本客深入探讨。

当然,如果你连建一个Meebo工具都嫌麻烦,那也可以在每个微博客服务商那里直接申请1千个伪帐号。目前Twitter每个帐号可以follow(不是被follow,那个数量没有上限)的用户数上限为2千左右。能用足这2千,实时信息的采集已经不是问题。

要做一个实时信息搜索引擎,你甚至不需要像目前搜索引擎那样庞大的存储空间。如果你每天索引1亿条实时信息而且保存7天,理论上你也只需要一块140GB的硬盘。当然,你的网站前端要足够强壮,因为如果一切都如预期的话,你每天会有大量的搜索请求。接下来的事情,就是开始卖广告了。

本客在这里描述了一个虚拟的创业案例,并不是要鼓励大家去搭微博客们的便车。因为这样的构想,无论本客是否在这里提及,终究会在将来某一天成为现实,尤其是在国内的互联网市场上。今天的微博客服务商们,也许还没有想到实时信息搜索这一步,更不用说来自第三方的整合与利用。

希望今天微博客的先行者们,是在为自己制作嫁衣。可历史告诉我们,事实往往并非如此。

(图片来源:http://www.china.com.cn)

饭否的机会

March 13, 2009 | 3 Comments

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早上,优比客像往常一样打开Firefox浏览器,搜索今天去机场需要用到的信息。不同的是,本客用的搜索引擎不是Google,也不是Yahoo,而是search.twitter.com。嗯,虽然今天下雨,但Houston机场航班照常起飞,45号高速路况也一切正常。

在不久的将来,美国会有越来越多的人开始搜索周围的实时信息。这样的搜索行为不仅发生在家里,还可以在地铁、商场、或者马路上随便什么地方,只要是手机信号能够覆盖的地方。想想看,这对Google来说是一个多么可怕的景象。

“颠覆性创新”理论告诉我们,在同一个跑道上追赶行业巨人,基本上不会有戏。这就是微软Live Search、网易有道搜索引擎很难成功的理论原因(这些企业的高管们应该免费去哈佛商学院深造一下,旁听Christensen几堂课)。

现在,twitter正在搜索领域的另一条“性能曲线”上加速前进。从一个例子就可以看出这个网站目前具有的用户价值:twitter在网站注册页面向新用户推荐1百个值得关注的知名twitter用户。Mahalo的CEO打算在这里购买一个两年期的固定位置,并愿意为此支付25万美元。

Google的成功在于搜索技术与商业模式完美的结合,而类似twitter这样的微博客也完全可以拥有属于它们的全新商业模式。可以预见,当用户可以通过手机搜索twitter时,会有越来越多的商家雇用或化装成用户,推荐跟地区相关的商品和服务信息。而twitter此时要做的,就跟6年前Google所做的一样。

顺便插一段典故。PPC模式的发明者Overture在2002起诉Google侵犯其专利权。2004年雅虎完成对Overture的收购后,与Google在2004年达成庭外和解。Google支付270万普通股给雅虎,获得对这项专利的永久使用权。本客不知道这是不是历史上最便宜的一桩买卖,但仅此一件事,杨致远就应该下台。

现在的微博客们,要做的有两件事,一是抓用户,二是抓商业模式专利。当然,后者主要是针对美国twitter们的建议,因为国内目前还无法注册商业过程专利。而搜索技术本身,经过这么多年的发展,早已不是问题。

刚写下这些,本客就开始后悔,毕竟这么大的行业机会并不多见。唯一的慰藉,就是将来也许能从王兴那里要点咨询费。

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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。