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刚刚说完App Store到底能为应用开发商赚多少钱的这件事,昨天TechCrunch的一篇报道又提供了新的信息。这次,情况更加离谱,很多iPhone应用开发商抱怨,至今他们还没有收到1月份的销售分成(应用销售收入的70%,剩下的30%作为苹果的commission fee)。而他们中的一些人,甚至从去年底开始,就没有从苹果那里收到过一分钱,累计被滞留的销售款有数千、甚至上万美元之多。一些开发商由于资金链断裂,已经暂停了一些应用的开发。

苹果的应用开发商协议中,规定每月销售收入中开发商应得的那部分,必须自月末起45天之内转入开发商的银行帐户。实际上,1月份的款项到目前为止已经迟付了一周左右。甚至一些开发商连2月份的销售报告都还没有收到,而苹果给出的理由则是系统升级。

而大家在TechCrunch上抱怨最多的,并不是迟付销售款,而是苹果的客服质量。很多人都有过这样的经历:写给苹果的电子邮件从来没有答复,打给苹果的客服电话,在长达30分钟的等待音乐之后,被莫名其妙挂机。

随着TechCrunch上开发商之间交流的不断深入,大家发现苹果的开发商协议中隐藏着这样一项条款(Section 6.3):

“In the event that Apple refunds any such price to an end-user, You shall reimburse, or grant Apple a credit for, an amount equal to the price for that Licensed Application. Apple will have the right to retain its commission on the sale of that Licensed Application, notwithstanding the refund of the price to the end-user.”

也就是说,当购买你iPhone应用的用户要求refund时,你必须归还100%的销售价格,尽管你实际上只从苹果拿到了70%的销售款。如果有足够多的用户要求退货,你不但无法从App Store赚到一分钱,可能还要倒贴。

与传统渠道商靠压货来最大限度的占有供应商资金一样,苹果通过45天的付款期,占用了一大批本不属于他们的流动资金。优比客认为,作为一种普遍存在的商业实践,苹果这种做法本身无可厚非。但是,客服质量的低劣,实在找不到任何借口。仅就App Store来说,应用开发商创造价值,用户享用这些价值,任何一方都是这个生态系统不可或缺的一部分。服务不好应用开发商,苹果难道不担心将来没有人再来帮他们赚钱?

至于这项refund全部由应用开发商承担的霸王条款,虽然苹果未必会真的执行,但至少说明了在苹果心目中,开发商的地位实在无足轻重。

让人奇怪的是,即使苹果公司对开发商们这么不友好,还是有不少软件开发人员站出来,维护着苹果的立场。或许他们是太喜欢Mac、iPod和iPhone了,不只要花钱去买,还心甘情愿让自己的应用,一分钱一分钱的塞满苹果早已鼓起的口袋。

(图片来源:http://www.cs4fn.org)

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美国主流财经媒体对风险投资(Venture Capital)行业的深入报道一直不多,这可能是因为VC们聚集的沙丘路(Sand Hill Road)距离纽约这个美国金融中心太远的缘故。不过,今年1月12日发行的福布斯杂志,却以封面故事的形式,刊登了一篇关于风险投资行业的长篇文章。然而,这丝毫不会让沙丘路的投资家们感到高兴,因为这篇文章的题目叫做《风险投资行业即将崩溃》(Venture Capital’s Coming Collapse)。

风险投资行业从出现到今天,也不过只有短短40年的时间。福布斯这篇文章,回顾了过去十年间美国诸多风险投资公司的业绩,披露了一连串令人震惊的数字。优比客认为,对这些事实进行广泛讨论,有助于我们更深入的了解这个神秘行业,以及它所面临的问题。

德丰杰(Draper Fisher Jurvetson,DFJ)是硅谷著名的风险投资公司。这家百度与Skype的幕后推手,自2000年底以来一共从大学、保险、养老基金融资超过30亿美元。然而,这些投资人中的大部分,至今仍然没有从DFJ对百度和Skype的成功投资中获得一分钱收益。因为这两笔投资,全部经由与DFJ相关联的Eplanet Ventures基金进行,而只有一小部分DFJ投资人参与了这个基金。

DFJ在2000年募集的第7期基金,规模达到6.4亿美元。截至去年九月,这只基金不仅没有盈利,反而报告了平均2%的年亏损。而同期的标准普尔500指数,也不过只有每年0.4%的负增长而已。在DFJ这一期基金的所有投资公司中,现在已经有13家倒闭,还有18家公司的价值低于投资进入时的估价。目前,这只基金的投资人只收回了1.15亿美元。作为一只10年期的基金,在第9年仍有超过八成的资金没有退出,这实在是难以想象。

DFJ的业绩表现,在沙丘路的同行中绝非最差。实际上,2000年成立的所有风险投资基金中,其年投资回报率中值为-1%。硅谷著名的早期风投Mayfield,其2000年募集的一期基金,到去年时年均亏损已经达到7.4%。更有其他一些风险投资基金同期的年亏损率高达20%以上。

在业绩没有起色的同时,风险投资公司的合伙人们却仍然拿着高昂的资金管理费。自1999年开始,DFJ一共募集了4笔大型基金(第6至第9期),规模超过21亿美元。这样,即使什么事情都不做,仅在2007年DFJ的10名合伙人及其下属投资经理也可以坐收4千万美元的管理费。

然而长期以来,风险投资公司的这些实际业绩,却被有意无意的隐瞒。美国新墨西哥州有一项特殊规定,要求定期对州属公共基金的投资业绩进行披露。而这条规定,却为新墨西哥州投资委员会旗下价值120亿美元的公共基金寻找投资机会带来了麻烦。这家投资委员会的负责人,经常被包括KPCB和红杉在内的顶级风险投资公司拒之门外。而面对那些已经进入的投资人对投资业绩的质疑,大部分风投会用“基金还没有到期,目前的业绩不代表最终业绩”为理由来搪塞。

众多风险投资公司的低下业绩以及高昂的管理费,已经引起了一些大型投资人的愤怒。今年2月份,规模达1290亿美元的加州教师退休基金,决定将投向风险投资公司的资产比重,从原先的1.3%,下调到0.5%。

实际上,今天的风险投资家们,关注更多的是如何募集新的基金,而不是如何帮助旗下的创业公司长期发展。通过IPO退出这一黄金模式,在今天的资本市场已经很难实现。而短期内,找到其他退出方式的可能又微乎其微。于是,扩大基金规模,靠收取管理费度日,便成为风险投资家们的务实选择。

而国内的风险投资行业,面临的问题似乎更多。故意提高对创业公司的估价,从海外母公司拿走更多的管理费,或者通过伪造中介公司,来骗取项目介绍费,这些手段好像已经为越来越多的风投人士所采用。短期的巨额回报,让一些人不惜铤而走险,以自己的行业声誉为赌注。可以预见,今后会有越来越多的风险投资家和投资经理转行,这里面既有行业原因,也可能会掺杂不少个人因素。

40年的时间,虽然不长,但也到了更新换代的时候。风险投资行业的传统架构,也许很快会被打破重组。长期以来,人们对风险投资行业最大的质疑,就是其外行领导内行的模式。刚刚从学校毕业的新鲜MBA,一旦加入风投公司后,就可以对行业经验丰富的创业企业高管指手画脚,这一幕恐怕只能在风险投资行业出现。而风投行业内成名已久的投资家,却又不常在第一线作战。谁还记得,John Doerr亲自完成的最近一次投资,是在什么时候?在这个社会分工高度发达、信息爆炸的年代,还存在风险投资家们这样一批全能战士,实在令人惊叹。

风险投资家们的老板,也就是那些大学和养老基金,已经迫切感觉到建立一种全新创业投资模式的必要。有人建议,对创业企业的早期投资,应该由一群行业经验丰富的专业人士来完成,而不是依靠那些只会“看人”的投资经理。的确,风险投资为我们这个社会创造的最大价值,不是那些两位数的投资回报率,更不是那些高昂的管理费,而是帮助一项新技术、一间新公司、一个新行业不断成长,进而改变我们的世界。这个担子,对于今天风险投资家们孱弱的肩膀来说,实在是太重了。

(图片来源:http://www.forbes.com)

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自从去年7月10日上线以来,苹果App Store在半年多时间里迅速积累了大量人气。最新的统计数字显示,App Store上的应用数量已经突破2万5千,总下载次数也早以超过5亿。与此同时,App Store单月销售额达到3千万美元的故事,也不绝于耳。

然而,本周TechCrunch上一篇来自App Store游戏开发商的案例分析,却让优比客产生了疑问。这家开发商曾经位列App Store“Top Free Apps”20强的游戏,从发布到今天一共5个月的时间内,总共只为公司赚回了不到8百美元的收入。而这期间,这家公司几乎尝试了从直接卖游戏到间接卖广告的所有招数。

如果这个数字属实,那么几乎没有美国本土iPhone应用开发商能够通过App Store来养活自己。而App Store那条长长的“长尾”,除了能给苹果带来还算过得去的收入,对大部分第三方开发商来说可能一无是处。

这家名叫Team iBokan的游戏开发商,去年10月底在App Store上发布了一款经典的打砖块游戏Galaxy Impact。发布两周之内,Galaxy Impact总共被下载了22万次,是当时App Store下载次数最多的10大免费游戏之一。然而,随着两周后Galaxy Impact转为收费游戏,其日下载量从1万多次瞬间下降到20余次,免费下载和付费下载次数的比例竟高达400:1。

在实行付费下载3天后,Team iBokan实在无法忍受每天20余次的下载量,于是重新调整市场策略,改为免费游戏搭载由Admob定制的手机广告。然而,新游戏的日下载次数一直在1千多次徘徊,始终没有回到发布伊始的下载量。而广告每个月也只能带来1、2百美元的收入。

毫无疑问,Team iBokan在营销Galaxy Impact时犯了一个严重错误 – 最初他们没有预料到Galaxy Impact会大受欢迎,在提供免费下载两周后才开始对这个游戏收费。而在付费游戏下载量大幅度降低后,他们又紧接着犯了第二个错误 – 重新对游戏提供免费下载。经过如此的反复,用户已经很难对这款游戏产生好感。

假设Team iBokan正确的制定了市场策略,他们又能实现多少收入呢?我们很难判断,如果一直执行付费下载策略,Galaxy Impact会有多少次下载。但根据Galaxy Impact前两周的免费下载量,我们可以计算出,如果Team iBokan从一开始就确定免费游戏加广告的盈利模式,这款游戏每个月带来的正常广告收入应该在1千美元左右。

移动市场研究公司 Pinch Media最近的一份研究报告表明,在App Store下载免费应用 1 个月之后,平均仅有 5% 的用户会继续使用该应用,而3 个月之后,这个数字几乎为零。因此,即使是最乐观的估计,Galaxy Impact这样一款游戏在整个产品生命周期内,似乎也很难产生超过1万美元的收入。

那么,开发一款iPhone游戏的成本又有多少呢?Dapple这款流行iPhone游戏的开发者Owen Goss告诉我们,他为这款付出的开发成本大约是3万2千美元,而Dapple发布后第一个月的销售额仅有535美元。

App Store盈利能力的真相,正随着越来越多的应用开发商公开他们的实际销售数字,被慢慢揭开。目前看来,作为苹果公司盈利利器的App Store,很可能会成为大多数应用开发商的毒药。而当众多开发商因为无利可图离开时,App Store是否还能像今天这样火爆,实在值得怀疑。

当然,随着iPhone用户群的不断扩大,会有越来越多的用户购买付费游戏,或者点击游戏内置广告。但事实上,App Store上应用数量的增加速度,要远远超过iPhone用户的增长速度。用户,作为目前App Store上的稀缺资源,今后只会变的更加稀缺。

为什么iTunes数字音乐商店能够获得巨大成功,而App Store却面临如此危机呢?难道长尾效应,不是同时存在于数字音乐和iPhone应用两个市场中么?

优比客认为,App Store最大的问题在于,第三方开发商实际上是在为iPhone定制应用,因此需要付出高额成本。当市场长尾中的大多数发现无法收回开发成本时,便会放弃这个市场,造成长尾的断裂。而iTunes商店,则与此大不相同。歌手录制好歌曲,要放到iTunes上销售,要做的无非是简单的格式转换。即使在iTunes上销量不好,这首歌还可以拿到Amazon MP3,或是其他数字甚至线下音乐商店出售,因此不存在长尾断裂的问题。

要彻底解决这个问题,苹果公司最好的办法就是开放平台,尽量减小应用开发商为iPhone付出的定制成本。当然,苹果也可以继续保持目前的做法,让App Store成为达尔文式的竞技场。毕竟,大部分iPhone用户经常使用的,仍旧是那些少数的流行应用。只要少数顶级开发商能够存活下来,其他开发商的死活对苹果来说其实无足轻重。

从苹果公司的一贯做法来看,上面第二种方案的可能性似乎更大一些。将来,App Store也许会变成一座围城,每天无数开发商离去的同时,会有更多新开发商满怀希望的涌进来。当然,对于苹果公司和iPhone用户来说,这一切,似乎并不是一个很坏的消息。

(Update 3-25:昨天这篇文章发出后,收到不少朋友的反馈,其中一些提出了不同的看法。这些看法主要集中在两点,一是Galaxy Impact这款游戏不具有代表性,二是App Store上大部分应用商亏钱是业界常态,并非苹果的问题。本客觉得,这两个观点都有一定的道理。关于第一点,虽然Galaxy Impact初期在App Store上下载量很大,但我们的确需要更多其他的游戏和应用的销售数字,来佐证目前App Store中大部分应用不挣钱这个判断。而第二点,确实,App Store的出现也许根本不能改变业界的现状。公平的说,App Store作为一种试图取得苹果、用户和开发商三赢局面的尝试,是值得尊敬的。但最终的结果,可能并不像大多数人想像的那样乐观。在一片为App Store叫好的声音中,从另外一个角度观察这个新生事物,正是这篇文章的主旨。)

(图片来源:http://www.americafront.com)

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华硕这家公司注定要成为PC行业内的搅局者。继07年推出如今红遍大江南北、大洋两岸的易PC之后,华硕的新一款电脑产品Eee Top这个月即将在美国登陆。正如易PC改变了便携式电脑市场的游戏规则,这次的Eee Top,迈出了将家用电脑彻底家电化的一步。

Eee Top的设计理念,就是将所有电脑部件都塞入LCD显示器,做出一款体积最小的一体化PC。15.6寸的屏幕,能够提供类似iPhone触摸屏的操作手感,而整体重量却只有4公斤出头。在消费者看来,Eee Top更像一台电视,而且连电缆都不需要,通过Wi-Fi就可以欣赏五花八门的网络视频。

今天,在我们的家里,电视占据了客厅、卧室,电脑占据了书房。而Eee Top最容易登陆的滩头,莫过于一直被忽视的厨房。做饭的时候,用Eee Top看看八卦新闻,上网查查菜谱,或者跟朋友聊天,都是不错的用法。而Eee Top甚至设计了专门的Post-It应用,来取代那些贴在厨房冰箱门上的小纸片。如果Eee Top的营销策略是定位在“厨房电脑”,它也许更加更加轻松的进入美国市场。

与上网本要成为消费者“第二台笔记本”相比,Eee Top成为大家的“第二台电脑”要容易的多。上网本与笔记本之间在携带方面是互斥关系,而家里多摆几台Eee Top这样的一体化电脑,却丝毫没有问题。目前Eee Top进入市场的唯一阻力,来自于目前599美元的价格。实际上,仅从成本角度考虑,这个价格还大有下降空间。作为一款创新产品,华硕肯定希望在Eee Top发售之初赚取些超额利润。不过从华硕自身品牌价值、Eee Top切入的细分市场以及竞争对手的跟进速度看,华硕的撇脂定价策略应该不会坚持很久。

如今,在手机不断整合其他数码产品,发展成为终极移动平台的过程中,有两座大山始终无法逾越,那就是输入、输出设备尺寸的限制。而亚马逊就是看准手机小屏幕为阅读体验带来的障碍,才大力推广Kindle这种专用的电子阅读器。而事实证明,大量消费者宁愿多花359美元,也愿意为更胜一筹的阅读体验买单。

优比客以为,除手机之外,能统治我们未来世界的另一种电子产品莫过于大屏幕。将来的世界,也许会出现所有移动方面的应用向手机整合,而所有非移动应用向大屏幕整合的趋势。而Eee Top,则很可能成为一个“家电中心”,迈出PC产业对家电产业整合的第一步。现在我们的家里,已经有太多遥控器,还有那些需要显示很多信息的电器。想像一下,将来我们的电视、冰箱、微波炉、音响,通过蓝牙或Wi-Fi,都连接到Eee Top上,会是什么样子?

冰箱会自动在Eee Top上显示存储食物的种类、数量、到期日。而Eee Top可以根据这些信息,去网上下载相关菜谱。电视节目涉及的演员信息、商品介绍甚至购买页面,会自动在Eee Top上打开。通过Eee Top协调,微波炉会与烤箱配合,确保几道菜会在同一时间做熟。这些貌似科幻小说中的情节,实际上以我们目前的技术都能够实现。

下一个二十年,将是计算力大规模嵌入人们日常生活的二十年。与二十年前起步的互联网革命类似,这场新的革命,注定将改变我们的生活状态。在这个意义上,Eee Top的出现,也许比易PC,更值得我们关注。

(图片来源:http://www.engadget.com)

小卡片的梦想

March 22, 2009 | 10 Comments

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优密(UMI)是一家小小的创业公司,年初刚刚在深圳注册成立。公司的创始人之一Paul,曾在硅谷多家互联网公司任职,是一位网络安全技术专家,也是硅谷华人创业论坛(SVCEF)的成员。一年多前,他从原先的公司辞职,开始全职开发他梦想中的产品。最近一次偶然的机会, Paul与优比客聊起了他们的公司。

对今天的中文互联网来说,网络安全仍然是一个非常重要的问题。十年前,用户害怕的是恶意病毒对电脑软硬件的破坏。而如今的黑客们,对设计这种损人不利己的恶意病毒,兴趣已经越来越小,他们大都转向制作各种有利可图的盗号木马工具。目前网络上流行的各种木马,盗窃的主要是网游帐号和短QQ号,而这些账号密码则被用来出售获利。在最近的一则新闻里,两个木马制造者通过出售网游帐号,在短短3个月内就获利3千万。这一“业绩”,让我们很多上市公司都相形见绌。

在网络安全方面,杀毒软件并不能解决全部问题。这就好像虽然大街上有警察巡逻,家里还是要购置防盗门和保险箱。很多网游运营商,正在不断挖空心思,为他们的用户提供类似的“保险箱”。让我们拿完美时空为例,看看现在的用户都是在如何保护自己的虚拟财产。

为了实现用户的安全登录,完美时空首先推出了一种叫做“密码保护卡”的产品,其原理就是将随机数印在塑料卡片上一组10×8的方格子中。在用户登录时,系统会随机给出3个坐标,要求用户将卡上对应的数字填入。这个方法其实不错,缺点就是每过一段时间,保密卡就要更换。

后来,完美时空又推出了电话和短信保密方式。用户可以将手机号码事先绑定在游戏帐号上,以后每次登录时,通过拨打免费电话或发送短信的方式,进行二次确认。这个方法虽然麻烦了一些,但至少不再需要用户频繁更换密码保护卡。

现在,完美时空的最新防盗号产品,是一个保密U盘。用户在登录时,将U盘插入电脑,就可以唯一确认自己的身份。

从这一系列的“保险箱”升级,我们不难看出,要想彻底解决广义上的网络Identity Theft问题,必须要依赖一种廉价而又方便使用的物理设备。而问题的关键就在于,如何去找到这种“廉价”与“易用”的平衡。

U密就是这样一个小小的产品,与普通的U盘相比,它薄的像一把钥匙,可以随意塞入钱包或者挂在钥匙串上。在使用时,它也不需要用户拨打电话或是抄下卡片上的数字,只要插入电脑,相应的网页就会自动打开,甚至自动登录。而在制造成本方面,U密更是只有U盘几分之一。

虽然与U盘比,U密仅仅薄了几公分,但这就产生了易用性上的质变,因为用户可以像携带信用卡一样,把这个小卡片放进钱包。而能将用户惯常的登录网站等一系列操作“物化”,则把易用性这个概念又向前推进了一步。对网站用户体验影响最大的注册、发帖验证码机制,也许可以就此消失。

相信今后,与优密有同样想法甚至产品的公司会不断出现,市场竞争也会愈加激烈。但本客认为,优密选择的创业模式,仍然是成功的,因为它兼顾了盈利模式、竞争优势和市场空间多个方面。作为一款硬件产品,销售U密远比销售虚拟服务要容易得多。而用户帐号密保这个市场,不仅客观存在,且规模很大,主流网游公司和各个网站都是它的潜在客户。建立在U密上的整体密保解决方案,甚至用户行为分析服务,则可以为公司建立起竞争优势,让一般的山寨厂商无法仅仅通过硬件的复制,进入这个市场。

目前这家公司要做的,就是锁定几个早期企业和政府用户,将U密这款目前在网管和geek圈子里大受欢迎的产品,尽快推到主流市场。Geoffrey Moore的鸿沟理论告诉我们,一个新产品跨越市场鸿沟的最有效办法,就是在主流市场中确立一批示范用户,并形成口碑效应。

而U密的出现,也让我们看到了一种崭新商业模式的可能。如果你的创业公司,能够成功物化那些大型网络服务商的一部分用户体验,施展出缠绕式营销的本领,那么你就有可能在这个市场上分得一杯羹。

物化的价值

March 21, 2009 | 15 Comments

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在美国著名汽车保险公司Progressive Insurance最新制作的一系列电视广告里,各种保险产品被描绘成超市货架上的一个个纸盒。而保险购买过程,就是消费者将挑选好的纸盒放入购物车,推到收银台结账。这个颇具创意的广告,利用了消费者的一个普遍心理 – 相比于无形商品和服务,消费者更愿意为实物商品买单。

这种消费心理的例子,在日常生活中比比皆是。可以在书店花30元买书的人,未必愿意花几块钱购买同样内容的电子书;购买上万元高端笔记本的消费者,不愿多花几百元购买正版软件。除去盗版因素不谈,在购买过程中,消费者总希望拿到实物商品,也是造成这些现象的原因之一。

有时,甚至产品的重量,也足以影响到消费者的购买欲。而苹果公司就是深谙此道的高手。无论iPod还是iPhone,虽然体积不大,但拿在手里分量足够,一下子拉开了与那些塑料外壳的廉价电子玩具之间的档次差距。一款数码产品的“沉甸甸”,在消费者心目中,往往是高品质的同义词。

iPhone的重量,是产品内在品质被“物化”的一个典型例子。而我们所处的商业世界中,如此的物化还有很多,优比客至少观察到以下三类:无形商品的物化、服务的物化以及用户体验的物化。

大家随便走进一家软件专卖店,就会看到货架上堆满大大小小的盒子。其实,软件的载体无非一张光盘而已,把包装做成如此之大,岂不是白白增加物流与库存成本?软件开发商并不傻,他们知道把软件盒子做的越大越精美,被消费者购买的可能就会越大。当然,盒子里除了一张薄薄的光盘,通常还要塞进一本厚厚的手册或是其他什么赠品。这样,软件盒子的分量才足够。

与无形商品的物化类似,现实世界中的服务也常常被物化。正如Progressive Insurance电视广告中描绘的那样,在购买理财或金融服务时,推销人员通常会给你一套印刷精美的介绍材料与服务条款,以及镶金边的会员卡。这些厚重的铜版纸拿在手里,会时刻提醒你花出的钱物有所值。

目前将物化这个概念发展到极限的,是对用户使用互联网服务时涉及的用户体验的物化。而这,是本客今天与一个朋友聊到他们公司推出的最新产品时获得的启发。关于这位朋友的初创公司和它的产品,本客将另撰文介绍。这里,暂且简单说说将用户体验物化的思路。

对今天很多互联网新用户来说,打开浏览器,键入要访问网站的域名,然后完成注册、登录等一系列动作,几乎是不可能完成的任务。有些新用户,也许连键盘都不会用,是彻底的“鼠标用户”。即使是那些互联网老用户,有时也会觉得经常重复这个过程,太过麻烦。那么,如果有一种产品,能够把这些使用过程物化,就会大大降低任何一款互联网服务的使用门槛。

举个例子,王大爷上街买菜,PPLive的推广人员塞给他一张小卡片。回到家,按照推广人员的交代,他把卡片插进小孙子刚买的电脑,这时,PPLive的页面自动打开,并且转到CCTV的新闻画面。于是,一台对他老人家来说纯属高科技的电脑,瞬间变成了一款像电视一样简单易用的家用电器。如果他再掏出一张东方财富网的小卡片,那这台电脑又变成了一台大屏幕股票机。

这个场景看似天方夜谭,但它的实现其实并不遥远。对于互联网服务商来说,这种对用户体验的物化所带来的好处,就是大大拉近了与用户的距离,增加了服务被试用的机会与用户粘度。当你的钱包里多了一张PPLive的小卡片时,你很可能就不会再去尝试别的视频网站服务。

早在十几年前,网络安全公司们就发现将开发的软件防火墙安装到机架式服务器,然后一并卖给客户,就会赚到比原先单纯卖软件多得多的利润。善用物化的价值,应该成为每一家提供无形产品与服务企业的必修课。

(图片来源:http://www.progressive.com)

前段时间王建硕写过一篇文章介绍“方便的力量”。这里优比客给他老人家写个续,说说方便的设计如何能够让产品大获成功。

随着数码产品的普及,大家都购买了数码相机或者DV。而由于YouTube这些视频网站的存在,很多人肯定想把在街头巷尾或者party上拍到的视频片段,发到网上与朋友共享。于是,问题来了。普通数码相机拍摄的视频,质量很差,而且传到电脑上也不方便,基本上谁也不会随身带着那跟数据线。DV就更不用说了,谁没事口袋里揣着这样的大家伙啊。

这个市场机会,被一个叫Jonathan Kaplan的美国人抓住了。他创办了一家公司,专门生产一种名叫Flip Video的便携型数码摄像机。这个小机器拍出的视频画质很高,并提供一个折叠式的USB接口,方便用户直接把它插到电脑上编辑视频并上传至互联网。就是这样一个简单的小东西,打败了众多品牌产品,硬是夺下美国13%的摄像机市场份额。昨天,思科出价5.9亿美元,买下了这家名为Pure Digital的公司。

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仔细看下Flip Video的产品介绍,我们发现它基本上就是把传统的数码摄像机功能精简到了极致。使用AA电池,永远不用担心拍摄到一半电池需要充电的问题;小LCD屏幕,既省电,又不影响使用,毕竟谁也不会真从那个取景框里欣赏视频;周围没有电脑?不要紧,接到电视上也能看;只提供5个控制按钮:缩、放、拍摄、播放和删除,多余的一概都非必要。

这样的产品,包装盒里根本不需要说明书(这一点与Kindle类似),用户的学习时间是零。而这,恰恰就是Flip Video给用户带来的最大价值。在信息和数码产品泛滥的今天,我们稀缺的不再是什么高级功能,而是用户的精力。谁能节约用户的精力,谁就能为用户创造价值。尤其是一款为日常使用设计的数码产品,如果能做到方便易用,产生的长期用户价值会非常惊人。

思科购买Pure Digital的原因,据说是Flip Video用户大量上传高质量视频,会促进宽带服务市场需求的提升,而这有助于思科路由器等产品的销售。虽然这个逻辑有点跳跃,但我们还是能够从中看出些许端倪 – 简单的产品,鼓励用户多用;而用户多用,就会给商家带来更大的商机。明白了这个道理,数码产品厂商们也许就不会再去想破脑袋,把所有听说过的功能拼命塞入一个个小小的塑料盒子。

(不确定这篇文章是否准确表达出了本客想说的意思,第一次感到写一篇博文如此艰难。不清楚互联网与万维网区别的朋友,请看这里。有兴趣就这个话题深入讨论的朋友,请给优比客发信。)

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有一则故事,讲的是美国宇航局要研制一种供宇航员使用的高级太空笔,并向社会征集方案,要求这种笔能够在失重、低温等条件下在任何平面书写,不会轻易发生故障而且制造成本要低。在各种方案被一一否决之后,专家们几乎绝望。这时,宇航局收到一名小学生寄来的包裹,上面只有一行字:“试过这个没有?”。大家打开一看,原来是一包铅笔。

虽然这个故事纯属杜撰,但它意在说明的道理却在不断被证实 – 很多时候,简单的方案往往是解决问题的终极答案。

今天的万维网(World Wide Web),是我们这个星球上最大的信息载体。它汇聚了几乎全人类的知识,却又能够非常有效率的解决人们日常生活中的各种问题。而这一切,不过源自20年前物理学家Tim Berners-Lee在欧洲粒子物理研究所搭建的文献共享系统。他发明的HTML语言,虽然简单到小学生都能掌握,却构成了今天各种网络服务的基础。

Twitter目前在做的,正是用简单到不值一提的技术为我们打造下一代信息共享基础设施。而它曾经面临的问题,是从early adopter到early majority用户群的跨越,也就是Geoffrey Moore所说的“Crossing the Chasm”。随着最近Twitter访问量的爆发式增长,优比客认为它很可能已经实现了跨越,奔向主流市场。今天,Twitter上被关注最多的帐号属于CNN、纽约时报这样的主流媒体以及布莱尼和Jimmy Fallon这样的大众明星。而仅仅六个月前,这份Top Twitter User名单上还是geek们的天下。

万维网出现之初,大家曾担心网络上的内容不足,信息无法实现从物理世界到虚拟世界的跨越。现在,很多人有着同样的疑问:究竟会有多少人无聊到在Twitter不断报告自己的一举一动?实际上,今年2月份全球访问Twitter的人数已经超过4百万。很多大公司也已经在Twitter上建起了帐号,而越来越多的第三方Twitter服务也在不断出现。

正如今天的万维网已经有上百亿页面一样,相信用不了几年,在Twitter上发布实时信息的用户就会达到数千万规模。促进Twitter服务进一步普及的因素将会来自多个方面,其中包括移动互联网终端的热销、基于感应器(sensor)的自动activity-feed技术成熟以及商业应用上的推动。而其中最重要的一个因素,就是人类对更频繁信息交流的需要。

Boarding.fr就是目前诸多Twitter应用的一个例子。在世界各地候机的乘客,只要发送“#boarding + airport code”到Twitter,就能和其他在同一机场候机的Twitter用户取得联系。而实时路况信息的分享以及重大事件的现场直播,更是Twitter的特长。

目前每一个Twitter帐号背后,不再仅仅是一名普通用户,它可能是一个商家、一件商品、一个突发事件、一条地铁线、虚拟世界中一个角色。将来,它还可能是一段感情、一个故事、一种意见。Twitter正在试图完成WWW没有完成的任务,就是给这个世界上每一个真实或虚拟的事物,赋予一个URL。当Twitter完成对这个世界的复制,并通过实时信息流对其增强(augmented reality)之后,我们的生活必将为之改变。

简单的信息碎片,是Twitter改变世界的一砖一瓦,这正是十几年前万维网走过的老路。诸如Google这些搜索引擎的出现,将万维网的片段连接成整体,跨越了网络价值的引爆点。而Twitter推出的搜索功能,也让我们看到了类似的希望。在这个全世界最大的实时信息池之中,如何过滤出对用户有价值的信息,必将成为搜索领域的又一研究焦点。

Twitter其实只是一个符号,它代表了人们对静态信息的不满足以及对实时信息的渴望。这种需求一旦被激发,这个世界很难再走回到原来安静的状态。50年前,我们满足于每月一次的信件往来;20年前,我们觉得每周打个电话不错;10年前,手机;5年前,电子邮件;今天,即时聊天。。。在这样的大背景下,即使2年前没有出现Twitter,也肯定会有其他类似的工具应运而生。因此,与其说Twitter是技术天才的创造发明,不如说是社会演进的必然结果。

正如20年前没有人想到那个文献共享系统会演变成今天的万维网,在人们眼里,Twitter似乎也只能用来闲聊。综观人类科技发展史,一项革命性的技术、方法、理念,从一产生就会具有自己的独立人格,它的发展往往不为创立者的初始动机所左右。而简单的技术,如指南针和马镫,在与人类社会发展趋势结合后,常常爆发出改变世界的惊人能量。

目前,我们还不知道Twitter最终是否能够演变成类似万维网这样的公共信息基础设施。但可以肯定,Twitter的平台开放性将比Facebook们更为彻底,这仅仅因为,它更简单。

(图片来源:http://www.techcrunch.com)

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在美国有网购经验的朋友,肯定有过这样经历:下了订单后,每天都要查一下包裹运到了什么地方,估算下什么时候才能送到家里。这时,你需要反复上UPS或是FedEx的网站,输入一长串的tracking number。如果你同时购买了几件商品,而又通过不同的快递公司运送,这个过程每天重复几次,着实让人烦心。

今天,一个华人朋友给优比客介绍了他开发的Packagetrackr网站,很好的解决了查询包裹的问题。这个网站可以帮助用户追踪十几家快递公司的包裹信息,而且能够自动识别tracking number,并将已经查过的number保留在系统里。如果用户在网站上注册,那就可以进一步管理账户中所有查询过的包裹信息,包括按照运送状态(运送中、已送达等等)和快递公司进行过滤。

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Packagetrackr还允许用户通过RSS feed来订阅包裹运送信息,每当包裹状态发生变化时,用户就会在RSS阅读器中接到通知。此外,用户可以通过iPhone来获取Packagetrackr上的包裹信息。事实上,Packagetrackr的iPhone App做的非常好,曾被 Apple Web App Store 选为 Staff Picks,并在 Web App Store 中Feature App 的位置上停留过一段时间。而Packagetrackr网站本身也曾被Google App Engine 被选为 Editor Picks,并获得过Mashable的Open Web Award提名。

打开Packagetrackr的页面,本客的第一感觉就是这个网站制作非常专业,很像是硅谷有VC资金支持的成长型创业公司的产品。页面上Google Map的mashup与tracking information结合的很好,直观的展示了包裹从发货地到达目的地的整个路线。本客查询了最近购买的一台电脑,看到地图上它在深圳组装后,千里迢迢赶到美国的全过程,直感叹PC厂商压缩成本的不易。

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Packagetrackr的可用性设计,是以用户为中心设计的典型。虽然还有一些地方可以提高,但它确实是本客最近看到由华人开发的最有美国味的网站。尤其值得一提的是,整个网站是这位朋友在1年时间里独自开发而成的。以前,本客一直怀疑华人能否开发出美国主流的互联网应用。现在看,这个可能性正在被Grouply和Packagetrackr这样的网站不断放大。也许华人网络创业者,很快可以在互联网的发源地争得一片自己的天空。

Packagetrackr目前面临的主要问题,就是商业模式的寻找。目前网站的访问量所带来的广告收入,要撑起一家独立运营的公司,颇有难度。也许与大型网络零售商合作,提供完善的用户订单追踪服务,是这家网站扩大用户数量和收入的一条捷径。

像Packagetrackr这样的小应用,看似简单,却在一点一滴之中,不经意间改善着我们的生活。虽然我们经常提起的是YouTube、Facebook这些“大”公司,但美国互联网创业文化的精髓,恰恰就在这点点滴滴之间。罗素说,“参差多态,乃幸福本源”。在互联网行业内,又何尝不是如此。如果我们的网站,能少一些复制,多一些个性化的小品,那中文互联网世界,也许会更加美好一些。

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在人肉搜索已经成为一门显学的今天,优比客很奇怪为什么到目前为止还没有看到国内startup们在这方面的行动。从心理学角度看,一个专业的人肉搜索引擎,将迅速聚集起由无聊看客和爆料成瘾者构成的庞大用户基础,没有任何理由不成为Web 2.0神话的又一个典范。

美国人这一次又走在了我们前面。2006年,纽约著名的八卦博客站Gawker推出了Gawker Stalker服务,专供它们读者曝光娱乐界名人的行踪。比如,点开Anne Hathaway的页面,通过Google Map 的mashup可以清楚看到过去两年里她都在什么地方出现过。而这些信息,全部都是由Gawker的忠实读者提供的。

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在国内的人肉搜索还完全依赖于天涯、猫扑和百度知道这样的非专业平台时,Gawker Stalker让我们又一次体会到了美国人的专业精神。不过,这种全民皆狗仔的风气实在不宜助长,而且除了满足窥探名人隐私的欲望,也产生不了太多社会价值。

那人肉搜索的存在,究竟有什么积极意义呢?本客能想到的,大概有如下几个方面。

1. 在公司招聘员工、或者网友见面时,你可曾想过做一下对方的背景调查?

2. 对于公职人员上班时间的行踪,纳税人是否有权利获知?

3. 寻找失散的亲朋好友、被拐卖妇女儿童,是否能给人肉搜索带来更多社会意义?

早在5年前,本客曾经参与过一个美国互联网隐私搜索的实验项目,目的是研究仅通过互联网,普通人可以获得什么样的个人隐私信息。不幸被我们列为实验目标之一的一位大学教授,起初欣然同意参加这项实验,直到我们通过某个网络调查服务发现了他的一项轻微犯罪记录。

今天,在社交网络极度普及的情况下,要搜集一个人的私人信息,难度比原先又小了很多。互联网对信息的永久存储能力,对“凡走过必留下痕迹”这句话,进行了更加深刻的诠释。相信在不久的将来,结合搜索引擎、SNS服务、微博客实时信息和专门的UGC平台,完全可以打造出一个以每名网络用户为主线的庞大个人信息数据库。Google Social Graph API在这个方向上已经迈出了第一步。

信息的整体永远大于其局部之和,这就是为什么即使Google宣布它仅抓取公开的社交关系数据,我们仍然会产生担心的原因。到目前为止,国内的诸多人肉搜索引擎案例中涉及的私人信息,大部分都是可以通过互联网公开获得的数据。但当这些信息被拼凑到一起时,其对当事人产生的冲击常超出我们的想像。

正如林肯所说,“你可以一时欺骗所有人,也可以永远欺骗某些人,但不可能永远欺骗所有人”。信息聚合的力量,也许正源于此。

而对这个可能出现的专业人肉搜索引擎来说,商业模式将不会是问题,因为大家会争相付费要求把自己的信息去掉,正如现在大家哭着喊着要把信息放到百度、谷歌上一样。

早上中天频道的新闻栏目中,张菲一脸无奈的看着他被网友拍到的违规停车照片。“这已经不是第一次被拍到了,我们也是普通人嘛”,墨镜后面的菲哥,说出了名人们的心声。不知道镜头后面的网友可曾想过,可能有一天他也会站在镜头前?


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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。