移动社交图

March 16, 2009 | 2 Comments

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Facebook们仍然在致力于建立世界上最大的社交图(Social Graph),但他们还是落后了一步。事实上,这个星球上最大的社交 图,无论现在或将来,都掌握在Nokia这样的移动终端制造商手中。与Facebook们需要从头构建不同,Nokia已经积累了足够的关系数据,它面临的问题是如何将数据从用户终端里取出并善加利用。而3G服务的出现和普及,正好可以完成整个链条的最后一环。

最近几年,很多人逐渐意识到手机电话簿中蕴藏的用户关系,比社交网站中凌空构架的虚拟关系要真实和有价值的多。虽然用户可能在Facebook上有上百个好友,在Twitter上有上千个关注者,但绝不会把他们都加入自己的电话簿。电话簿中的每一条目,代表了真实世界中的每一个人际关系。要打造真人网络,确实没有比利用电话簿数据更加合适得了。

而可怕的是,Nokia能获取的用户社交关系,决不仅限于电话簿本身。你与每一名联系人的通话频率、发送短信数量,甚至你们的短信内容,Nokia都可以获得并拿来分析。这样,在真实世界中每个人之间社交关系的强弱,最终都可以被量化。而这一建立在统计模型上与真实世界高度拟合的移动社交图,将变成这个世界上最具有价值的关系数据库。

不要以为用户会因为隐私而拒绝使用这样的手机终端。实际上,任何用户隐私问题,最终都会转化为一个经济问题,而问题的核心在于用户能从出卖隐私中获得什么。Gmail的成功告诉我们,用户为了一点点微不足道的使用便利,就甘愿让服务提供商根据自己的通信内容推送广告。用户出卖隐私的成本之低,超出了大多数人的想像。

今年2月份在Santa Cruz举行的移动计算领域小型研讨会HotMobile 2009上,Nokia前CTO Bob Iannucci在他的keynote中提到,Nokia正在研究如何从它每年销售的几亿部手机中,提取反映用户社交关系的结构化数据。在Nokia新的计算模型中,构成世界的无非就是人、事物和位置以及它们之间的各种关系。“下一步我们需要做的”,Iannucci说,“就是构建一个开放的标准平台来共享这些信息”。

而这个月在德州度假胜地Galveston举行的PerCom 2009会议上,达特茅斯学院的Andrew Campbell教授在keynote中介绍了他们开发的CenceMe系统。CenceMe使用iPHone自带的各种感应器收集用户信息,并将这些信息作为activity-feed发送到Facebook等社交网络。CenceMe用户可以在页面上分享自己的一举一动,包括行走、交谈、开车等各种活动和所在地点等信息。而这一切,完全由iPhone和CenceMe自动探测,完全不需要任何用户输入。

当我们的手机作为一个强大的感应器和计算平台,与移动社交网络完美结合时,它所爆发出的巨大能量,很可能会超出任何人的想像。而实现这一切所面临的唯一障碍,竟是一个小小的被称为“3-Watt极限”的定律。在他的keynote最后,Iannucci举起手中的Nokia手机说,“当你的手机输出功率超过3瓦时,它发出的热量会让你再也无法握住它,而这就是手机计算能力的物理极限”。的确,手机与我们的电脑不同,它终究需要在我们的手中发挥作用。不过,在达到手机的计算能力上限之前,我们还有足够的空间来思考这个小小的电子玩意会如何改变人类的未来。

(图片来源:http://www.googlified.com)

微博客的嫁衣

March 15, 2009 | 4 Comments

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Meebo是一款基于网页的即时通讯工具。它整合了MSN Messenger、GTalk、Yahoo! Messenger等多种聊天工具,用户只要注册一个Meebo帐号,并将其他聊天工具的不同账号绑定在Meebo中,就可以在一个界面中同时跟使用不同聊天工具的朋友交流了。

Meebo是一个不错的创意,2006年被《时代》杂志评为50大酷站之一,2008年拿到2500万美元风险投资。现在,每天有几百万人在Meebo上聊天。

优比客今天要说的,是如何借用Meebo的创意,驶入实时信息搜索的快车道。

我们拿国内互联网为例。目前国内用户常用的微博客有几家,包括饭否、叽歪de、腾讯滔滔,外加Twitter。其中,国内微博客数腾讯滔滔做的最大,原因显而易见。今后可能还会有更多的微博客会出现,但想超越腾讯难度很大。

这是不是说除腾讯外其他几家在实时信息搜索领域就没有机会了呢?当然不是,而且很可能未来实时搜索的巨人还没有出现。想在这个领域创业的朋友,可以先来美国股市抄一下底,等两年后拿到第一桶金,再回过头看国内的微博客。那时候,国内几家大型的微博客用户量和信息量应该都有了长足进步,具备了今天Twitter充当实时搜索信息源的能力。

接下来你要做的,就是建一个类似于Meebo的微博客整合工具。因为几乎所有用户都会有朋友在不同的微博客上活动,所以他们肯定希望有一个平台来同时接收这些朋友的信息。通常一个微博客用户会关注几十个甚至上百个帐号,因此你的用户不需要太多。一旦拉到了10万级用户,这些主要微博客中的所有实时信息就可以尽归你囊中。毕竟你不是真心要做一个微博客服务整合商,所以剩下的那些用户你大可不必操心。

微博客服务商对你如此收集信息很可能无可奈何,因为所有行为确实是由他们的用户发起,而你的Meebo工具只不过扮演了中间人角色。这里面的技术细节,感兴趣的朋友可以与本客深入探讨。

当然,如果你连建一个Meebo工具都嫌麻烦,那也可以在每个微博客服务商那里直接申请1千个伪帐号。目前Twitter每个帐号可以follow(不是被follow,那个数量没有上限)的用户数上限为2千左右。能用足这2千,实时信息的采集已经不是问题。

要做一个实时信息搜索引擎,你甚至不需要像目前搜索引擎那样庞大的存储空间。如果你每天索引1亿条实时信息而且保存7天,理论上你也只需要一块140GB的硬盘。当然,你的网站前端要足够强壮,因为如果一切都如预期的话,你每天会有大量的搜索请求。接下来的事情,就是开始卖广告了。

本客在这里描述了一个虚拟的创业案例,并不是要鼓励大家去搭微博客们的便车。因为这样的构想,无论本客是否在这里提及,终究会在将来某一天成为现实,尤其是在国内的互联网市场上。今天的微博客服务商们,也许还没有想到实时信息搜索这一步,更不用说来自第三方的整合与利用。

希望今天微博客的先行者们,是在为自己制作嫁衣。可历史告诉我们,事实往往并非如此。

(图片来源:http://www.china.com.cn)

饭否的机会

March 13, 2009 | 3 Comments

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早上,优比客像往常一样打开Firefox浏览器,搜索今天去机场需要用到的信息。不同的是,本客用的搜索引擎不是Google,也不是Yahoo,而是search.twitter.com。嗯,虽然今天下雨,但Houston机场航班照常起飞,45号高速路况也一切正常。

在不久的将来,美国会有越来越多的人开始搜索周围的实时信息。这样的搜索行为不仅发生在家里,还可以在地铁、商场、或者马路上随便什么地方,只要是手机信号能够覆盖的地方。想想看,这对Google来说是一个多么可怕的景象。

“颠覆性创新”理论告诉我们,在同一个跑道上追赶行业巨人,基本上不会有戏。这就是微软Live Search、网易有道搜索引擎很难成功的理论原因(这些企业的高管们应该免费去哈佛商学院深造一下,旁听Christensen几堂课)。

现在,twitter正在搜索领域的另一条“性能曲线”上加速前进。从一个例子就可以看出这个网站目前具有的用户价值:twitter在网站注册页面向新用户推荐1百个值得关注的知名twitter用户。Mahalo的CEO打算在这里购买一个两年期的固定位置,并愿意为此支付25万美元。

Google的成功在于搜索技术与商业模式完美的结合,而类似twitter这样的微博客也完全可以拥有属于它们的全新商业模式。可以预见,当用户可以通过手机搜索twitter时,会有越来越多的商家雇用或化装成用户,推荐跟地区相关的商品和服务信息。而twitter此时要做的,就跟6年前Google所做的一样。

顺便插一段典故。PPC模式的发明者Overture在2002起诉Google侵犯其专利权。2004年雅虎完成对Overture的收购后,与Google在2004年达成庭外和解。Google支付270万普通股给雅虎,获得对这项专利的永久使用权。本客不知道这是不是历史上最便宜的一桩买卖,但仅此一件事,杨致远就应该下台。

现在的微博客们,要做的有两件事,一是抓用户,二是抓商业模式专利。当然,后者主要是针对美国twitter们的建议,因为国内目前还无法注册商业过程专利。而搜索技术本身,经过这么多年的发展,早已不是问题。

刚写下这些,本客就开始后悔,毕竟这么大的行业机会并不多见。唯一的慰藉,就是将来也许能从王兴那里要点咨询费。

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无论是希望在竞争中胜出的大企业,还是为生存挣扎的初创企业,他们往往通过找到市场中一个杠杆来打破竞争的平衡。在使用杠杆解决市场低效率的同时,这些企业获得的是远超出他们成本的回报。有时,这根杠杆的支点并不是任何市场资源,而是消费者心理本身。

今天的美国汽车市场上正在发生这样一个奇迹,故事的主角是韩国现代。

2009年1月份,美国的汽车市场销售额同比下滑了37.1%,达到1981年底以来的最低水平。整个市场只有3个品牌销量逆势增长,他们分别是现代(14.3%)、斯巴鲁(8.0%)和起亚(3.5%)。其中,斯巴鲁的传统顾客群受经济危机影响较小,而去年新森林人(Forester)车型的发布,更是给整个品牌销量注入了强心剂。起亚的增幅,则是由于更多消费者出于经济因素的考虑倾向购买廉价车。而这两个品牌相比,现代的销量增长要大的多,市场占有率也从1年前的3.6% 飙升到7%,其原因颇让人费解。

一般观察家认为,现代逆势增长的原因包括产品的厚积薄发,以及采用同质化下的低价扩张战略。而优比客以为,现代去年十月推出的“现代汽车担保计划”(Hyundai Assurance),才是最近销量增长的主要原因。

这项计划包括允许购买现代汽车的消费者,在失业或破产时,可以停止分期付款并退还汽车给现代,而且不用承担任何责任。同时,现代还给那些失业后找工作的车主,免去3个月的分期付款。如果能顺利找到工作,这些车主可以继续保留他们的现代车。在购车后的12个月内,车主可以免费享受这项担保计划。

要理解这项计划的重要性,我们要了解两个方面。第一,传统上已经购买了的车是不能退的,你可以用任何价格在二手市场中把车卖掉,但仍须按照原先协议付款给车商。第二,新车的贬值并不是线性的,通常开两到三年车子就会贬值一半。如果消费者把车子还给现代,并且停付车款,受损失的将是车商。

现代之所以愿意承受这样的损失,是看到了目前市场委靡不振的重要原因是消费者的对未来经济的信心不足和对预期收入的担忧。在这些因素影响下,消费欲望被压制或者推后。谁能打破这些障碍,谁就能迅速占领今天的市场。如果美国政府能扭转整个市场的信心不足,那经济复苏的一天就会到来。

显然,这一点美国政府还没有做到,但是现代至少在汽车市场中做到了。

没有后顾之忧的消费者,重新打开他们的钱包,把现代汽车的市场份额迅速推高。而围绕这个担保计划,现代也做了大量工作,确保能从中获取到最大的利益。

首先,现代推出了自己新的广告口号,那就是“让我们共渡危机!”(We are in this together!)。消费者当然明白担保计划给现代带来的利润损失,因此他们把现代当成了“有难同当”的自己人,其品牌的大众亲密度和社会责任感被瞬间放大。其次,现代为每辆车购买了保险,把一部分消费者退车的风险转嫁给保险公司,实现公司财务上的可控。

现代大胆的营销策略取得的成功,也引起了美国政府的关注。这一周已经有分析师建议政府推出类似的担保计划来挽救美国车市。

目前美国市场上的韩国车,在质量上已经与日本、美国和欧洲车相差无几。他们最大的弱势,就在于品牌价值。通过经济危机中出色的营销表现,也许现代可以捅破最后一层窗纸,重复几十年前日本车商曾经实现的突破。

现代汽车的营销案例给我们的启示,就在于审时度势的利用市场中存在的杠杆,在竞争者没有醒悟前获取最大的市场优势。企业经营者应该牢记,在这个经济寒冬中,消费者的购买力并没有丧失,而是躲在了市场无法触及的角落。谁能把这些购买力释放出来,谁就是今天经济萧条的救世主,也会是明日的市场巨人。从这个角度说,今天的市场中充满机会。而创业者和企业家们要做的,就是不要浪费这次经济危机。

(图片来源:http://www.autospectator.com)

偶像崇拜

March 8, 2009 | 3 Comments

(待会要搭飞机去休斯敦,随便写点东西。希望下一周还能找到时间更新)

2月11日,美国 Condé Nast Portfolio杂志评选出当今在科技领域最具创新力的25人。Google三巨头排在第一,Jeff Bezos排在第二。榜单上其他名人还有Steve Jobs(3)、Marc Andreessen(17)、Lawrence Lessig(22)。

在一些美国人眼里,Bezos是比Jobs更具创新力的人物。让我们看看Bezos都干了什么。

1994年,创办了Amazon.com,同年雅虎诞生;

1999年,《时代》杂志年度人物;

2004年,创办太空旅游公司Blue Origin,目前已经在Texas购买了十万英亩土地建火箭发射场,2010年进行第一次载人发射;

2006年,Amazon率先推出S3和EC2等服务,这些东西后来被称为云计算;

2007年,Amazon推出Kindle,大部分时间内脱销;

2008年,Amazon推出Kindle 2。自问世后,无论市场欢迎程度,还是发布后同期销量,Kindle都超过了iPod当年水平。有分析师预计,2010年Kindle出货量将达到350万台。

今天在美国生活,你可以只与Amazon一家公司打交道:从Amazon.com购买日用品和书籍;买Amazon的股票(如果你去年底这么干了,到今天已经挣了一倍,而同期大部分股票都在赔钱)积累创业资金,或者到Amazon在西雅图的总部上班;然后,在Amazon Marketplace上做点小买卖,或是用EC2创办自己的网络公司。

让我们忘掉Steve Jobs吧,是时候开始崇拜Jeff Bezos了!

帝国的背影

March 7, 2009 | 4 Comments

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3月4日,在摩根斯坦利技术大会上,微软商业部门主管Stephen Elop对台下的华尔街分析师宣布,微软将在下一代Office软件中内置广告。用户可以在内置广告的免费版Office和普通版Office之间做出选择,而微软希望借助官方免费版软件从广大盗版用户群中获取收入。

这个听上去绝妙的主意实际上隐藏着巨大风险,如果微软不大大弱化免费版Office的功能,将导致大量用户选择免费软件,极大的损害微软主营业务产生现金流。而一个功能弱化的免费版Office,又让这一策略失去了大部分意义,盗版用户也许会不为所动。微软高层肯定知道这些,但他们还是选择在2010年发布免费版Office。优比客以为,这其中的根本原因在于,微软数十年来获得巨大成功的软件许可证销售模式正在经受前所未有的挑战。

现在的时代,是一个电子产品和计算机软硬件加速商品化(commoditization)的时代。随着Google Docs等一系列办公软件领域新进入者带来的全面挑战,微软的软件帝国正在面临分崩离析。而现在撼动这座帝国大厦根基的,却是小小的上网本。

去年12月,IDC预测,2009年全球范围内上网本的销量将在2150万台。今天,几乎所有分析人士都认为这个数字被大大低估,尤其是在全球经济危机进一步加深的情况下。可以肯定,用不了几年,上网本就可以赶上笔记本目前1.7亿左右的年全球出货量。试想,那些只肯花2百多美元购买上网本的用户,怎么会再花几十甚至上百美元去购买微软办公软件的使用许可证?大部分上网本购买者,最终很可能成为了Google Docs这类免费在线办公软件用户。

在计算机硬件设备昂贵的过去,微软利用用户的消费心理,为自己的软件开出高价。当你花2000美元购买了一台电脑时,可能不在乎再买200美元的电脑软件,而这一策略在数字产品全面商品化的今天明显已不再适用。由于路径依赖的影响,微软一直没有找到等量级的替代营收模式。而在互联网领域尝试的失败,使微软的选择越来越少。

几乎微软的每款主力软件产品,包括Windows Vista和Microsoft Office,都存在over-serve消费者的问题。功能弱得多的Google Docs和Windows XP,实际上已经能满足大部分用户的需求。3月5日,微软表示将推出适用于上网本的简化Windows 7操作系统,但只能同时运行三个程序。这样弱化的功能,将很难吸引使用老版本Windows的用户去更新他们的操作系统。

Windows操作系统占微软全部营收的三成,是微软帝国的基石,也是长年来最赚钱的业务。去年上网本市场风生水起,但由于Windows Vista过于复杂,大部分上网本还在运行Windows XP。仅这一项市场战略失误,就导致微软上季度Windows营收下滑了8%。

实际上,微软曾经是免费服务的先行者。当十几年前AOL们还在为电子邮件服务向他们的用户收费时,微软就和雅虎站在一起,为广大互联网用户提供免费电子邮箱。直到今天, Hotmail在电子邮件市场仍然占有很大一块份额。但这个已经习惯了高额软件利润的巨人,能否适应向拥抱免费模式的贫民富翁角色转变,优比客实在持悲观态度。

老大帝国的背影,在最近一则乌龙新闻的衬托下,显得有点滑稽凄凉。2月23日,微软公布的IE 8不完全兼容网站名单里,赫然有微软中国和msn.com.cn这些名字。决定拥抱W3C国际标准的微软,在正确的方向上迈入自我否定的怪圈。这为微软的互联网 战略,蒙上了又一层阴影。

(图片来源:http://www.zerohoursleep.com)

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(这已经是近期第三篇关于Kindle的文章了,请大家再忍耐一下。。。明天会有不同的话题)

3月3日,Amazon发布了一条消息,宣布将销售可以在iPhone和iPod Touch平台上阅读的e-book。事实上,在苹果App Store,用户已经可以免费下载Kindle for iPhone应用。而优比客以为,这一令阅读爱好者兴奋的消息背后,隐藏着Amazon高明的营销策略。

Amazon首席执行官Jeff Bezos在一次采访中提到,Kindle的一个重要功能就是在同一用户的多台Kindle之间同步每本书的阅读进度和注释等信息。能做到这一点,是因为Amazon允许用户通过一个在线帐户管理多台Kindle的内容。这个功能带给Kindle用户很大的使用灵活性。

现在,iPhone和iPod用户可以在他们的手机和音乐播放器上阅读Amazon电子书了。用户当然没有问题,这给了他们一种新的阅读选择。至于苹果,也会乐观其成。作为平台提供商,他们当然希望能引进更多的内容,增加平台对用户的吸引力和价值。

Amazon作为这项计划的主要推动者,其原因是看中了苹果庞大的用户群,并希望通过高出一筹的用户体验将苹果用户转化为Kindle用户。让我们设想这样一个场景:当一个iPhone用户花几百美元购买了几十本Amazon电子书后,他偶然发现了同事的Kindle,而且觉得在Kindle上看电子书远超iPhone小LCD屏幕所能提供的效果。已经有了几百美元的投入,他去购买一个Kindle来增强阅读体验的阻力大大减小,更何况Amazon的在线电子书管理让这种转换几乎没有任何成本,每本书上的书签和笔记都可以保留。很快,越来越多的iPhone电子书读者被转化成Kindle用户,这就是Kindle在合作中运用的寄生营销策略。

这次合作能够达成的根本原因,在于Amazon和苹果在电子阅读市场没有直接的利益冲突。由于屏幕大小和LCD技术的限制,苹果在今后几年内势必聚焦在音乐、视频、游戏和互联网应用市场。而转化为Kindle用户的苹果消费者,也并不会因此而离开苹果平台。在这个大前提下,双方确实能够实现共赢,当然Amazon获得的利益要更多一些。

然而若干年之后,苹果也许会发现今天的决策未必明智。当彩色E Ink技术成熟之后,凭借大屏幕和内容优势,Kindle将很可能成为新的移动消费媒体平台。今天,所有的移动应用都在向手机靠拢,这或将成为小小手机的不可承受之重。十年后,也许手机将重新回归其通话设备的角色,亦或作为一个功能模块嵌入大屏幕设备之中,正所谓千金散尽还复来。从用户体验演进的角度看,也许未来的世界将是得大屏幕者得天下。

(图片来源:http://www.zdnet.com/)

Kindle的价值

March 5, 2009 | 7 Comments

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2月26日,Amazon首席执行官Jeff Bezos在著名的 Charlie Rose访谈节目中提到,简单方便的用户体验是Kindle 2产品提供给用户的核心价值。虽然Amazon可以在Kindle 2中增加音乐甚至视频播放功能,但在目前的技术水平下,必然导致产品核心价值主张的削弱。

60秒内让用户可以开始阅读任何一本书,这是Kindle 2的slogan,也是吸引大量用户购买这一产品的原因。从14个月前开始销售第一代Kindle阅读器,到现在Kindle电子书已经占Amazon全部图书销量的一成,无线图书下载功能功不可没。设想一下,当你在电视访谈节目中看到大家谈及一本新书时,是不是会有一种阅读冲动?而Kindle要做的就是尽量降低这种冲动转化为实际购买的门槛。至少在美国市场,他们很好的做到了这一点。

如果你不愿意花太多钱买书,Kindle对你仍然有用。你的文档,或是网上找到的有趣文章、手册、文字介绍等等,统统可以作为附件发到你的Kindle邮件地址,如ubikr@kindle.com。一分钟后,Amazon会将已转化成特定格式的文章通过3G wireless发送到你的Kindle,并收取0.1美元的费用。如果你发送到的是类似ubikr@free.kindle.com的邮件地址,Amazon会将转换好的文章免费发回你的电子邮件地址,再由USB接口上传至Kindle。

设想一下当Kindle达到一定市场占有率之后,围绕Kindle出现的商业机会是什么样。最简单的,我们可以收集各旅游景点、博物馆的介绍,并提供给所有Kindle客户付费订阅。也许只花0.2美元,这些用户就可以不用在景点门口购买5美元的导游手册,而获得同样的信息内容。有了24小时直达每个用户的信息通道,太多的商机在等待着我们。

若干年前在Amazon内部的会议中,Bezos确定了Kindle主要的设计理念,那就是让这个产品在用户阅读过程中消失。Bezos的理由很简单—当我们读一本书时,我们注意到的不是纸张、油墨、胶水,而是作者带给我们的精彩故事。任何一款想要替代纸质书的电子产品,必须也具有这一特性。Kindle一路沿着这个方向走来,并且越做越好。

与此相对照的一个例子,是Mike Arrington提到的一次他与杨致远的对话。在一次聚会中,Mike问了Jerry一个问题:“Yahoo究竟是什么?”。据Mike回忆,杨致远当时无法给出答案。外围业务并不可怕,微软也卖Xbox,但大家都知道它是操作系统;Google也提供电子邮件,但大家都知道它是搜索引擎。当公司CEO无法用一句话解释自己的公司是什么时,这家公司也许真的出了问题。

Amazon是卖书的,并且在这条路上越走越远。Kindle的出现,让每个人读更多的书,对整个产业链来说是一个巨大价值提升。那些有远见的出版商,已经开始积极加入Kindle阵营。也许一本9.95美元的书确实太过便宜,但从长远看,把蛋糕做大对每个stakeholder都是利大于弊。

对于用户来说,Kindle带来的不仅仅是方便的购书读书体验。Kindle的出现让一些新的图书类型成为可能,比如多媒体图书,以及那些更加具有时效性的图书。奥巴马已经以总统身份出现在上月才开始发售的史蒂芬•金专门为Kindle撰写的新书里,这对传统出版物来说是不可能实现的。Kindle大大缩短了一本新书出版面世的时间,让创作与阅读在时间轴上更加贴近。它也为出版商降低了成本,增加了资金周转速度和净利润。由于数字版权的原因,Kindle客观上限制了二手书市场和图书借阅。无论从哪一方面看,Kindle都是一个促使Amazon和出版商双赢的产品。

今天,如果你愿意,可以花1.99美元在Kindle上订阅一个月的TechCrunch。虽然你花钱购买的是阅读便利,而内容免费(实际上你可以用Kindle内建浏览器直接访问这个blog),但你支付的0.6美元确实给了Mike Arrington。也许有一天,这将成为博客们实现微出版并赚取收入的一种主要方式。至少优比客在等着这一天到来,哈哈。

(图片来源:http://images.businessweek.com)

小机器的崛起

March 4, 2009 | 5 Comments

netbook.JPGClive Thompson在《连线》杂志上一篇关于上网本(netbook)的文章中提到“小机器的崛起”,铁口直断上网本的前景将会一片光明。优比客不仅赞同这个看法,还为它找到了理论根据。

不知道各位创业家有没有想过,为什么个人的创新活动能够在这个强敌环伺的经济世界里存在,并不断制造出微软、Google这样的业界明星?创业家的聪明才智与机遇把握并不是答案的全部,他们的成功其实有一定必然性。半个多世纪前,经济学家熊彼特就为我们揭示了“破坏性创造”如何推动经济发展。而今天,哈佛商学院教授Clayton Christensen的一系列研究成果,更为全面的阐释了创新活动的理论基础和存在的必然。

在任何产品类别中,都存在若干条性能曲线,用来标识该类产品的某些属性。在消费者特别关注的属性上,相关公司会试图沿该条性能曲线不断上移,来取悦消费者,并在竞争中脱颖而出。在汽车工业中,省油就代表一条性能曲线。而在企业软件产品中,功能复杂程度和可扩展性是一条重要性能曲线。

好的公司管理层,会倾听用户的声音,并反映到产品的更新换代中。这是我们对管理实践的共识,也确实没有错。当IT公司们制造出更强劲的软硬件产品以及愈加复杂的功能组合,他们满足了大多数用户的需求,也能实现更多的销售利润。这一过程被Christensen称为“持续性创新”。

在持续性创新的过程中,由于不断向性能曲线高端演进,某类产品在满足了少数高端用户需求的同时,实际上超越了普通用户的要求。随着时间推移,这些产品提供了越来越多普通用户不需要的功能性能,并为此收费,从而制造了大量被over-served的用户。不过到目前为止,这个问题还没有被大多数人意识到。

这时,从事“颠覆性创新”的startup们出现了。这些小公司通过选择不同的性能曲线加入竞争,比如提供更简洁易用的软件产品,来吸引一部分新用户进入消费领域。这些新进入者对原来的市场统治者暂时还构不成威胁,因为他们相对较差的产品(在原性能曲线上)引不起高端用户的购买欲望,市场统治者也无意进入这个低利润领域。在这个阶段,新进入者的销售重点是那些原先被under-served或non-served的用户。

有趣的是,随着新进入者的产品在另一条性能曲线上不断演进,它可能吸引到越来越多市场统治者的普通用户。如果新产品能在原性能曲线上也取得不错的成绩,满足那些原先被over-served的用户大部分需求,这些用户就会基于价格考虑开始向新产品移动。这个过程发展下去,原先市场统治者的份额将会不断丧失。

整个“颠覆性创新”过程的精妙之处在于,它的存在不可避免,并且是周而复始进行的。就算市场领先者事先察觉到了新进入者的威胁,也不可能拒绝原有高端用户的改进要求,放弃高利润的市场板块。这些行动总是慢一拍的巨人,为新进入者的生存提供了大量空间。另外值得注意的是,这些新进入者的角色并非总由startup们来扮演,原来的市场老三老四也可能通过“颠覆性创新”翻身。

这一过程,正发生在目前的笔记本市场上。

今天的笔记本与台式机在性能上相差无几,大量笔记本用户处于被over-served的状态,并为此支付了他们没有察觉到的溢价。大部分普通的笔记本用户,并不需要更强劲的CPU和更大的存储容量,而过去几年间却在不断为这些功能付钱。终于,这一市场惯性被打破,一个新的性能曲线被发现,并物化为上网本这一产品。这次,华硕和微星是故事的主角。

目前看,市场领先者在上网本产品方面的跟进还算及时。不过,这注定以牺牲戴尔、联想一系列高端产品的利润为代价。更糟的是,这一战略调整很可能让整个产业更快陷入commoditization的恶性循环。在这场游戏中,巨人永远是输家,因为其庞大的身躯和内部成本中心已无法承受上网本利润之小。

小机器的崛起,说明这并不完全是一个达尔文式弱肉强食的世界。小,有它的机会;小,也能形成明日改变世界的风暴。这也许是今天创业家们听到的最好消息。

(图片来源:http://news.zdnet.co.uk)

今天,积木在线电脑(www.ijimu.cn)的创始人邀请我试用他们正在内测的网站。这是一款Web OS产品,他们的官方介绍如下:

“积木在线电脑(iJimu)是一款面向个人用户的新一代开放型在线软件应用平台,致力于搭建一流的互联网在线操作系统(Web OS),为用户提供便捷、高质量的在线应用和服务。其中,iJimu 的操作系统以符合用户使用习惯的“ 类 Windows 桌面 ”的形式紧紧围绕用户组织各种在线应用程序,通过系统接口进行不同App.的通讯和交互。同时,iJimu 还提供了一个安全、开放、共赢的网络操作系统架构,在满足用户文档编辑存储,通讯等基础网络需求的同时,还可按需“安装”和“配置”完全属于自己的在线应用程序,真正做到自主定制,按需加载。更为重要的是,积木在线电脑还为开发者免费开放了系统API,使得任何第三方开发者都能够在他们所提供的开放环境中将自己已有的在线互联网服务或者资源通过系统接口添加到iJimu平台中,供用户选用。”

试用过程并非一帆风顺。先是找不到对方发来的注册邀请邮件,后来在Gmail的Spam文件夹里觅得芳踪;登录进入系统花了1分多钟,赶上了我那台老旧Thinkpad的启动时间(这确实有点OS的味道,当然我必须承认可能是海底电缆距离过长的原因)。不过,除了这些小小波折外,应该说iJimu的界面设计和功能安排确实不错,下面是一些截图。

ijimu1.jpg
ijimu2.jpg

iJimu的功能在它的首页上已经显示的很清楚了,性能虽然还有一些瑕疵,但对一个beta阶段的产品来说也可以接受。相信很多人在刚刚接触这款产品时,会和我一样眼睛一亮。而这里我想说的是,为什么Web OS不是一个好的创业领域,即使产品能够做到像iJimu一样出色(好吧,这仅仅是假设)。

Web OS毫无疑问是一项创新,甚至可以说是一项颠覆性创新。但并不是所有创新都一定有价值,尤其当它不能被市场认可时。我在iJimu上,可以做大部分我在Windows或Mac OS下日常做的事,这听起来好像是iJimu的优势,但实际上恰恰它的劣势,因为iJimu没有给我一个必须要用它的理由。每天早上,我打开Firefox浏览器查Gmail邮件,很难想像我会打开Firefox打开iJimu打开iJimu里的浏览器再打开Gmail页面,this just doesn’t make sense! 当然我可以通过iJimu自带的邮件客户端设置POP 3收信,但Gmail用户都有他们使用Web mail的理由,不会轻易改变原有习惯。

除了电子邮件,iJimu的文档编辑、IM、相册、音乐和视频播放功能也面临同样的问题。网吧用户有网络文件存储的需要,但完全可以将Word编辑过的文档存入Web mail里面,更不用说通过千千静听或其他什么软件播放音乐电影。也许文件夹将成为iJimu最受欢迎的功能,但网络文件存储领域的竞争早已白热化。

退一步说,就算Web OS将来铁定占据一部分市场份额,这事也很难轮到初创企业来做。比如那些“为开发者免费开放了系统API”,这话恐怕只能Google、Facebook们说,或者至少等有了上百万活跃用户后再提。作为一个平台,你可以没有用户也没有资金,也可以没有资金也没有大量第三方应用,但你不能三者同时不具备。

要打破创业过程中这个死结,大部分成功的创业企业都采取了寄生型的发展方式。Alan Shang和几个Siebel同事共同创建的Grouply就是一个很好的例子。3年前我在硅谷遇到他时,Grouply还只是一个idea,而去年他们已经完成了Series A。虽然有很多Yahoo! group moderators反对他们的产品,但不能不承认这真是一个绝妙的寄生型发展案例。

iJimu有一个出色的团队,这点毫无疑问。相信iJimu仅仅是他们的一个尝试,当然也希望它的发展能最终推翻我的判断。Good luck guys!


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    计算机科学博士、可穿戴设备研究者、互联网创业者、商业评论人和风险投资人。曾共同创办海词,先后设立联想集团硅谷并购办公室和联想科技种子基金,负责百度在美国的开放创新业务,现管理硅谷多支科技创投基金。多次担任黑马大赛、Demo中国、教育部春晖杯、中国教育电视台《创赢未来》、硅谷SVIEF、UCAHP、MIT-CHIEF、GMIC G-Startup等创业大赛评委,同时也是科技部科技评估中心特聘专家、北京团市委青年创业导师、南京321创业人才引进计划评审委员。